El siguiente ensayo se ha reproducido con permiso de The ConversationThe Conversation, una publicación en línea que cubre las últimas investigaciones.

Alaska está a punto de sufrir otro año histórico de incendios forestales, con el inicio más rápido de la temporada de incendios que se ha registrado. A mediados de junio de 2022, se habían quemado más de un millón de acres. A principios de julio, esa cifra superaba ampliamente los 2 millones de acres, más del doble de la superficie de una temporada de incendios típica en Alaska.

Rick Thoman, especialista en clima del Centro Internacional de Investigación del Ártico en Fairbanks, explica por qué Alaska está viendo tantos incendios grandes e intensos este año y cómo está cambiando la temporada de incendios en la región.

¿Por qué hay tantos incendios en Alaska este año?

No hay una respuesta sencilla.

A principios de la temporada, el suroeste de Alaska era una de las pocas zonas del estado con un manto de nieve inferior al normal. Luego tuvimos una primavera cálida, y el suroeste de Alaska se secó. Un brote de tormentas eléctricas a finales de mayo y principios de junio fue el detonante.

El calentamiento global también ha aumentado la cantidad de combustibles, es decir, las plantas y los árboles que pueden arder. Más combustible significa incendios más intensos.

Así pues, los factores meteorológicos -la cálida primavera, la escasa cantidad de nieve y la inusual actividad de las tormentas-, combinados con el calentamiento de varias décadas que ha permitido el crecimiento de la vegetación en el suroeste de Alaska, alimentan una activa temporada de incendios.

En el interior de Alaska, gran parte de la zona ha estado anormalmente seca desde finales de abril. Así que, con las tormentas eléctricas, no es de extrañar que ahora estemos viendo muchos incendios en la región. El interior tenía alrededor de 18.000 rayos durante dos días a principios de julio.

¿Son cada vez más frecuentes las tormentas eléctricas de este tipo?

Esa es la pregunta del millón.

En realidad es una pregunta en dos partes: ¿Son más frecuentes las tormentas eléctricas en lugares donde antes rara vez se producían? Creo que la respuesta es inequívocamente «sí». ¿Está aumentando el número total de tormentas? No lo sabemos, porque las redes de seguimiento de los rayos de hoy en día son mucho más sensibles que en el pasado.

Las tormentas eléctricas en Alaska son diferentes a las de la mayor parte de los 48 estados en el sentido de que tienden a no estar asociadas a frentes meteorológicos. Son lo que los meteorólogos llaman tormentas de masa de aire o de pulso. Son impulsadas por dos factores: la humedad disponible en la atmósfera inferior y la diferencia de temperatura entre la atmósfera inferior y la media.

En un mundo que se calienta, el aire puede retener más humedad, por lo que se pueden producir tormentas intensas. En el interior de Alaska, estamos teniendo tormentas eléctricas con más frecuencia. Por ejemplo, el número de días con tormentas eléctricas registrado en el aeropuerto de Fairbanks muestra un claro aumento. Los ancianos indígenas también coinciden en que están viendo tormentas eléctricas con más frecuencia.

Ha mencionado que los incendios son más calientes. ¿Cómo están cambiando los incendios forestales?

Los incendios forestales forman parte del ecosistema natural del norte boreal, pero los fuegos que tenemos ahora no son los mismos que ardían hace 150 años.

Más combustible, más rayos, temperaturas más altas, menos humedad – se combinan para alimentar los incendios que arden con más calor y arden más profundamente en el suelo, por lo que en lugar de sólo quemar los árboles y quemar la maleza, están consumiendo todo, y te quedas con este paisaje lunar de cenizas.

Los abetos que dependen del fuego para abrir sus conos no pueden reproducirse cuando el fuego convierte esos conos en ceniza. Las personas que han estado en el campo luchando contra el fuego durante décadas dicen que están sorprendidos por la cantidad de destrucción que ven ahora.

Aunque el fuego ha sido natural aquí durante decenas de miles de años, la situación de los incendios ha cambiado. La frecuencia de los incendios de un millón de acres en Alaska se ha duplicado desde antes de 1990.

¿Qué impacto tienen estos incendios en la población?

El impacto más común sobre los humanos es el humo.

La mayoría de los incendios forestales en Alaska no arden en zonas densamente pobladas, aunque eso ocurre. Cuando se queman 2 millones de acres, se queman muchos árboles, por lo que se emite una gran cantidad de humo en el aire, que viaja largas distancias.

A principios de julio, vimos una actividad explosiva de incendios forestales al norte del lago Iliamna en el suroeste de Alaska. Los vientos soplaban entonces desde el sureste, y el denso humo fue transportado cientos de millas. En Nome, a 400 millas de distancia, el índice de calidad del aire en el hospital superaba las 600 partes por millón para las PM2,5, partículas finas que pueden provocar asma y dañar los pulmones. Todo lo que supere las 150 ppm es insalubre, y más de 400 ppm se considera peligroso.

Hay otros riesgos. Cuando los incendios amenazan a las comunidades rurales de Alaska, como lo hizo uno cerca de St. Mary’s en junio de 2022, la evacuación puede significar que la gente salga volando.

El empeoramiento de las temporadas de incendios también ejerce presión sobre los recursos de extinción de incendios en todas partes. La lucha contra los incendios es cara, y Alaska cuenta con equipos de bomberos, aviones y material de los 48 estados inferiores y de otros países. Antes, cuando Alaska tenía una temporada de incendios importante, los equipos venían de los 48 estados inferiores porque su temporada de incendios solía ser mucho más tardía. Ahora, la temporada de incendios forestales es todo el año, y hay menos recursos móviles disponibles.

Este artículo se publicó originalmente en The Conversation. Lea el artículo original.

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