Los paleontólogos han encontrado varios huesos fosilizados de plesiosaurios -que tradicionalmente se consideraban criaturas marinas- en los lechos de Kem Kem, un sistema fluvial de 100 millones de años de antigüedad en lo que hoy es Marruecos.

Impresión artística de un Spinosaurus y un plesiosaurio en un río. Crédito de la imagen: Nick Longrich / Universidad de Bath.

Impresión artística de Spinosaurus y un plesiosaurio en un río. Crédito de la imagen: Nick Longrich / Universidad de Bath.

Los plesiosaurios («cerca del lagarto» en griego) son un grupo de reptiles marinos extintos que vagaban por los vastos mares de los períodos Triásico, Jurásico y Cretácico, desde hace 235 a 66 millones de años.

Encontrados por primera vez en 1823 por la cazadora de fósiles Mary Anning, estas criaturas tenían cabezas pequeñas, cuellos largos y cuatro largas aletas.

Sus fósiles se han encontrado en todos los continentes de la Tierra, con descubrimientos clave en Australia, Europa y América del Norte.

Los plesiosaurios Kem Kem pertenecen a los Leptocleididae, un grupo de plesiosaurios de pequeño tamaño que estaban ampliamente distribuidos en entornos cercanos a la costa y no marinos en la época del Cretácico temprano.

«Estos fósiles son los primeros plesiosaurios de agua dulce de Marruecos, y se encuentran entre los representantes más jóvenes de Leptocleididae», dijeron el paleontólogo de la Universidad de Bath Nick Longrich y sus colegas.

Los fósiles de plesiosaurio de los yacimientos de Kem Kem incluyen huesos y dientes de adultos de 3 m de longitud y un hueso del brazo de una cría de 1,5 m.

«Es un material desechable, pero los huesos aislados nos dicen mucho sobre los antiguos ecosistemas y los animales que los habitaban», dijo el Dr. Longrich.

«Son mucho más comunes que los esqueletos, te dan más información con la que trabajar».

«Los huesos y dientes se encontraron dispersos y en diferentes localidades, no como un esqueleto. Así que cada hueso y cada diente es un animal diferente. Tenemos más de una docena de animales en esta colección».

Los fósiles de Kem Kem insinúan que estas criaturas vivían y se alimentaban habitualmente en agua dulce, junto a ranas, cocodrilos, tortugas, peces y el enorme dinosaurio acuático Spinosaurus.

Estos fósiles sugieren que los plesiosaurios estaban adaptados a tolerar el agua dulce, posiblemente incluso a pasar su vida en ella, como los actuales delfines de río.

«No sabemos realmente por qué los plesiosaurios están en el agua dulce», dijo el Dr. Longrich.

«Es un poco controvertido, pero ¿quién puede decir que porque los paleontólogos siempre los hemos llamado reptiles marinos, tenían que vivir en el mar? Muchos linajes marinos invadieron el agua dulce».

Los hallazgos aparecen en la revista Cretaceous Research.

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Georgina Bunker y otros. Plesiosaurios del grupo fluvial Kem Kem (Cretácico medio) del este de Marruecos y una revisión de los plesiosaurios no marinos. Investigación sobre el Cretácico, publicado en línea el 21 de julio de 2022; doi: 10.1016/j.cretres.2022.105310

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