Hubo realmente hombres que volaron en el aire, desde el año 550 d.C., pasando por la época medieval, y la época renacentista, que se estrellaron en tierra, y generalmente murieron. Más adelante hablaremos de los aviadores de los años 1800. La parte inicial de este artículo trata de los hombres, en los primeros tiempos, que estaban unidos por cuerdas, a grandes cometas. Las cometas eran arrastradas por corredores que llevaban túnicas separadas para elevarse en el aire, y luego se soltaban las túnicas. O bien, las cometas tripuladas eran empujadas desde un alto acantilado hacia el aire. Los hombres volaban un poco, pero a menudo resultaban mortales. Los supervivientes resultaban muy heridos. Las primeras cometas se fabricaron en Asia.

La cometa más antigua fue erigida en un núcleo, del período netolítico, en la isla de Muna. al suroeste de Sulaweski, Indonesia., que data de 9.500 a.C. a 9.000 a.C. Ese tipo de diseño de cometa se denomina magnético y todavía lo utiliza el pueblo Muna moderno. La cometa consta de hoja de kolope (madera del bosque) como material la piel de bambú como su marco, y la fibra de piña del bosque retorcida como cuerda. Las cometas modernas utilizan una cuerda fuerte. Los chinos fueron uno de los primeros pueblos que también crearon cometas.

Las cometas fueron utilizadas a principios del periodo de los Estados Guerreros ( 475 a.C. a 221 a.C. ) por Mozi y Lu Ban, dos filósofos que vinieron a estudiar las enseñanzas de Confucio. Las cometas estaban hechas de madera, bambú, papel o seda. En la historia de China, (y más tarde en Japón) en el año 500 d.C., los prisioneros, como forma de ejecución o castigo severo por parte de los señores de la guerra y otras autoridades, eran atados a grandes cometas que se lanzaban al aire en poco tiempo y luego se estrellaban, casi siempre matando al jinete. En la guerra, los chinos utilizaban las cometas para enviar pequeños y ligeros suministros, para llevar mensajes escritos a aquellos raros individuos que sabían leer, o para llevar una bandera especial para señalar la paz y el compromiso.

También había chinos antiguos que, en general, utilizaban las cometas como entretenimiento y como una forma de deporte. El Libro de Sui, que data del año 636 d.C., cuenta la historia del tirano Gao Yang, también conocido como el emperador Wenxuan de Qi del Norte (reinó de 550 d.C. a 559 d.C.), que asesinaba a los prisioneros ordenándoles que «volaran» utilizando esteras de bambú (cometas portadoras de hombres). En un libro de historia china, escrito en el año 1044 d.C., titulado «Zizhi Tongjian», se documenta que el gobernante Gao Yang, en un caso, hizo perecer a todos los aviadores de una gran cometa, en el año 559 d.C., excepto al príncipe de Wei Oriental Yuan Huang Thou. Marco Polo, el famoso viajero y explorador italiano de origen veneciano, durante su estancia en Weifang, China, en el año 1282 d.C., presenció supuestamente el vuelo de cometas tripuladas desde un barco.

En su diario de viaje, escribió que en Weifang existía una tradición consagrada en la que se ataba a un marinero (como un marinero borracho o un marinero matón) a una gran cometa. Esta operación debía ser un presagio. Si la cometa y el marinero volaban en línea recta, el viaje sería bueno y gratificante. Si el marinero se caía, el viaje sería malo y perjudicial. En Japón, hacia el siglo XVI d.C., un ladrón llamado Ishikawa Goemon (1558-1594), y sus hombres, utilizaron un gran trapecio para impulsarse en el aire mientras agarraban una cometa que volaba muy alto y se posaba en la cima del castillo de Nagoya. Desde allí, robó la escama de oro de las imágenes de peces altamente decoradas. Luego escapó con el objeto robado bajando, mediante cuerdas, hasta el suelo. A finales del siglo VI d.C., los chinos empezaron a construir cometas muy grandes y muy fuertes, capaces de mantener el peso de una persona media. Este es el comienzo del primitivo vuelo a vela con las manos.

Otto Lilienthal «El hombre pájaro» se prepara para el vuelo.

En el siglo XIX, había hombres que utilizaban alas muy grandes y muy largas fabricadas artificialmente. Estas alas no se agitaban para proporcionar el vuelo. Cuando se fijaban a un hombre, que normalmente se lanzaba desde un acantilado alto, las alas captaban las corrientes de aire y se desplazaban con ellas. Pero, no había suficiente desplazamiento de peso adecuado y estas alas causaban problemas de navegación, movimientos rocosos y agitados, e incluso, poco después, duras caídas al suelo. Por lo tanto, las historias de estos hombres con grandes alas en los cielos, como tales cuentos en Europa, no eran ficción, y los hombres no eran de origen sobrenatural. Uno de los mejores ejemplos, si no el mejor, de un «hombre pájaro», «con grandes, grandes alas» fue el famoso planeador aéreo alemán Otto Lilienthal (1848-1896), también conocido como «el hombre volador», que fue la primera persona en realizar vuelos bien documentados, repetidos y exitosos con planeadores. Sin embargo, murió el 10 de agosto de 1896, a los 48 años, a causa de una fractura ceveral provocada por un accidente con un planeador de mano.

Con el paso de los años, se experimentó con todo tipo de planeadores altamente sofisticados y mejor diseñados que parecían cometas, velas de barco, alas y tiendas de campaña. La ciencia avanzó con la aerodinámica, las condiciones meteorológicas, la física del vuelo, los fenómenos del viento y el uso de diversos materiales. El resultado: se produjo una gran evolución científica que dio lugar a los modernos planeadores de mano que tenemos hoy en día.

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