Los astrobiólogos han anunciado que el descubrimiento de planetas ricos en un gas increíblemente nocivo y maloliente conocido como fosfina podría constituir una prueba de la existencia de vida extraterrestre.

Las especies alienígenas representadas en las superproducciones de Hollywood a lo largo de los años han adoptado todas las formas y tamaños. Pero un grupo de investigadores del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) cree que los ET podrían ser increíblemente «apestosos».

Los investigadores del MIT han propuesto en un estudio publicado recientemente que organismos simples son responsables de la producción de fosfina.

En la Tierra, la fosfina es uno de los gases más tóxicos y repulsivos conocidos por el hombre.

A veces apodado «gas de los pantanos», la fosfina se encuentra típicamente en lugares increíblemente desagradables, como pantanos asquerosos y montones de estiércol de pingüino.

Pero en planetas lejanos al sistema solar, las bacterias alienígenas que no necesitan oxígeno para desarrollarse podrían estar produciendo este gas.

Prueba de vida extraterrestre: Un gas nocivo llamado fosfina es un buen indicador de vida en un planeta

El astrobiólogo molecular sostuvo que los astrónomos deben considerar ahora nuevos y extraños escenarios si queremos encontrar vida extraterrestre algún día.

El Dr. Sousa-Silva, que dirigió el estudio de la fosfina, dijo: «Aquí en la Tierra, el oxígeno es un signo de vida realmente impresionante. Pero hay otras cosas, además de la vida, que también producen oxígeno.

«Es importante tener en cuenta moléculas más extrañas que quizá no se fabriquen con tanta frecuencia, pero si las encuentras en otro planeta, sólo hay una explicación».

Las criaturas que no dependen del oxígeno para crecer se conocen como organismos anaeróbicos o anaerobios.

Aquí en la Tierra, los anaerobios son comúnmente bacterias unicelulares que procesan hidrógeno, por ejemplo, en lugar de oxígeno.

Los investigadores del MIT han sugerido que la fosfina no puede producirse de forma natural en un planeta rocoso sin que haya vida en la mezcla.

Sin embargo, existen ejemplos de producción espontánea de este gas y sin vida en los planetas Júpiter y Saturno.

Por ello, los investigadores creen que la fosfina es un buen indicador de la existencia de vida en un planeta, lo que se conoce como bioseñal.

El Dr. Sousa-Silva dijo: «Así que empezamos a recopilar todas las menciones de fosfina detectadas en cualquier lugar de la Tierra, y resulta que cualquier lugar donde no hay oxígeno tiene fosfina, como los pantanos y las marismas y los sedimentos de los lagos y los pedos e intestinos de todo.

«De repente todo esto tenía sentido: es una molécula realmente tóxica para cualquier cosa que le guste el oxígeno.

«Pero para la vida a la que no le gusta el oxígeno, parece ser una molécula muy útil».

Pruebas de vida extraterrestre: Los astrónomos esperan que los telescopios espaciales puedan detectar el gas nocivo

Los investigadores del MIT están reuniendo una base de datos de bioseñales que podría conducir al descubrimiento de vida extraterrestre.

Los investigadores analizaron más de 16.000 candidatos, entre ellos la fosfina.

Pero antes de que el equipo del MIT pudiera publicar su descubrimiento, necesitaba descartar cualquier proceso no biológico que condujera a la creación de fosfina.

Los investigadores consideraron factores como la tectónica de placas, la caída de rayos e incluso el impacto de meteoritos.

Finalmente, tras «varios años» intentando comprender el proceso, el equipo del MIT llegó a la conclusión de que lo más probable es que la vida forme parte de la ecuación.

Prueba de vida extraterrestre: El telescopio espacial James Webb de la NASA podría detectar fosfina en exoplanetas (Imagen:

Al mismo tiempo, los investigadores concluyeron que incluso trazas de fosfina comparables a las cantidades liberadas en la Tierra deberían ser detectables por telescopios espaciales como el próximo telescopio espacial James Webb de la NASA.

Los investigadores del MIT están seguros de que los telescopios espaciales podrán detectar el gas en planetas de hasta 16 años luz o 94.058.006.000.000 millas de la Tierra.

El Dr. Sousa-Silva dijo: «Creo que la comunidad tiene que invertir en filtrar estos candidatos en algún tipo de prioridad.

«Incluso si algunas de estas moléculas son faros realmente tenues, si podemos determinar que sólo la vida puede enviar esa señal, entonces siento que eso es una mina de oro».

¿Qué dice la NASA sobre la posibilidad de vida extraterrestre en otros mundos?

La agencia espacial estadounidense está a la vanguardia de la exploración del espacio profundo, impulsada por el deseo de saber cómo ha evolucionado el universo.

Una de las formas en que la NASA explora el cosmos en busca de signos de vida es la búsqueda de exoplanetas habitables.

La NASA dijo: «Nunca se ha encontrado vida más allá de la Tierra; no hay pruebas de que la vida extraterrestre haya visitado nuestro planeta. Todo es un cuento.

«Esto no significa, sin embargo, que el universo no tenga vida.

«Aunque nunca se han detectado signos claros de vida, la posibilidad de la biología extraterrestre la lógica científica que la apoya- es cada vez más plausible».

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