Los casos del raro virus de la viruela del mono están apareciendo en Europa y Estados Unidos, lo que sugiere que el virus relacionado con la viruela se está propagando localmente en lugar de aparecer debido a los viajes a países donde el virus es endémico, principalmente en África Central y Occidental.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) están investigando posibles casos en Estados Unidos, incluido un caso confirmado en un hombre de Massachusetts. «Los CDC están instando a los proveedores de atención médica en los EE.UU. a estar alerta para los pacientes que tienen enfermedades eruptivas consistentes con la viruela del mono, independientemente de si tienen viajes o factores de riesgo específicos para la viruela del mono e independientemente del género o la orientación sexual», dijeron los representantes de los CDC en un comunicado.

Después de que se confirmaran unos 100 casos en toda Europa, la Organización Mundial de la Salud también anunció el viernes (20 de mayo) que celebraría una reunión de emergencia para analizar los brotes, según informó Reuters. Aunque es probable que el temor a otra pandemia sea elevado, los expertos no esperan que la viruela del mono alcance tales niveles de transmisión, ya que el virus no se propaga tan fácilmente como el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19, según Reuters.

Esto es lo que sabemos hasta ahora sobre la viruela del mono y los brotes actuales.

¿Qué es la viruela del mono?

La viruela del mono es una enfermedad causada por el virus de la viruela del mono (género Orthopoxvirus). El virus está estrechamente relacionado con otros virus de la «viruela» como la vaccinia, la variola mayor y menor (que causan la viruela) y el virus de la viruela de las vacas, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC).

La viruela del mono se identificó por primera vez en 1958 en colonias de monos, y después, en 1970, en un ser humano en la actual República Democrática del Congo. Según los CDC, en los años siguientes han surgido brotes de viruela del mono en zonas de África Central y Occidental.

¿Es mortal la viruela del mono?

La viruela del mono suele seguir su curso, resolviéndose por sí sola, en un periodo de dos a cuatro semanas, según la Organización Mundial de la Salud. Sin embargo, pueden producirse casos graves, y hoy en día entre el 3% y el 6% de los infectados por la enfermedad mueren a causa de ella, señala la OMS. El riesgo de muerte es mayor entre los niños pequeños. Las personas menores de 40 a 50 años también pueden ser más vulnerables a la viruela del mono porque las vacunas contra la viruela -que ayudan a proteger a una persona de contraer la viruela del mono- dejaron de aplicarse después de que se erradicara esa enfermedad, en diferentes momentos en distintos países.

Los casos actuales de viruela del mono parecen estar genéticamente relacionados con la variante que se propaga predominantemente en África Occidental, y es menos mortal – con una tasa de letalidad de alrededor del 1% en estas regiones remotas, informó Nature News.

¿Cuáles son los síntomas de la viruela del mono?

Al igual que muchos virus, la viruela del mono comienza con fiebre, escalofríos, fatiga, dolores musculares y dolor de cabeza, pero también provoca la inflamación de los ganglios linfáticos, según los CDC. Entre uno y tres días después de la aparición de la fiebre, las personas pueden desarrollar una erupción que comienza en la cara y se extiende por todo el cuerpo. La erupción pasa por varias etapas antes de desaparecer. En primer lugar, aparecen máculas, o manchas de color marrón claro, por todo el cuerpo. A continuación, aparecen las llamadas pápulas, que son protuberancias elevadas. Después, la erupción se transforma en vesículas y pústulas, que parecen granos llenos de pus. Por último, se forman costras y se caen. Los CDC señalan que la enfermedad suele tardar entre dos y cuatro semanas en resolverse.

¿Cómo se propaga la viruela del mono?

La viruela del mono es una enfermedad zoonótica, lo que significa que suele pasar de un reservorio animal a los seres humanos. (Se desconocen los principales huéspedes animales, pero podrían incluir varias especies de roedores o primates, según la OMS). El virus también puede propagarse entre las personas a través de un contacto estrecho y sostenido. Ese contacto estrecho puede producirse a través de lesiones cutáneas, gotas respiratorias, fluidos corporales o materiales contaminados, como la ropa de cama, según la OMS. La viruela del mono es mucho menos contagiosa que el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19. Sin embargo, los científicos están investigando actualmente el genoma de algunos de estos nuevos casos de viruela del mono, para ver si hay alguna mutación que pueda aumentar la transmisión, informó Nature News.

¿Se puede tratar la viruela del mono?

Aunque no se ha probado ningún tratamiento y se ha demostrado que sea seguro y eficaz, los médicos pueden utilizar una serie de opciones para tratar la infección, incluidos los fármacos antivirales y la inmunoglobulina vaccinia (anticuerpos extraídos de la sangre combinada de personas que fueron inmunizadas con la vacuna contra la viruela), según los CDC. La vacuna contra la viruela y la viruela del mono puede utilizarse para prevenir la transmisión de la enfermedad a otras personas, utilizando lo que se conoce como estrategia de «vacunación en anillo». En ese sistema, los contactos cercanos de un caso inicial son vacunados con la vacuna de la viruela para evitar la transmisión posterior, informó anteriormente Live Science. Esta estrategia es la que finalmente condujo a la erradicación de la viruela en 1980.

¿Dónde se ha detectado la viruela del mono?

Hasta el momento, se han notificado más de 100 casos en todo el mundo, la mayoría de los cuales han aparecido en España, Portugal y el Reino Unido. También hay varios casos relacionados con un brote cerca de Montreal (Canadá), un caso en la ciudad de Nueva York y otro en Massachusetts, según informó The New York Times. También se han registrado casos en Bélgica, Francia, Alemania, Italia, Suecia y Australia. Muchos de los casos se dan en hombres de entre 30 y 55 años que han mantenido relaciones sexuales con hombres, según The Washington Post.

Si cree que tiene viruela del mono, ¿qué debe hacer?

Si sospecha que está infectado por la viruela del mono, póngase en contacto con su proveedor de atención médica para recibir tratamiento y localizar los contactos, especialmente si se encuentra en una de las siguientes categorías, según los CDC:

-Has viajado a África Central u Occidental, a zonas de Europa que hayan notificado la viruela del mono o a otras zonas con casos confirmados durante el mes anterior al inicio de los síntomas.

-Has tenido contacto con una persona con viruela del mono confirmada o sospechosa.

-Es usted un hombre que tiene regularmente contacto íntimo con otros hombres.

«Si los individuos están enfermos, suelen estarlo entre dos y cuatro semanas. Es urgente identificar a las personas de forma precoz, hacer que reciban tratamiento e identificar a los contactos», declaró a The Atlantic Andrea McCollum, epidemióloga de poxvirus en los CDC.

Publicado originalmente en Live Science.

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