Cavar pozos para acceder al agua potable o filtrarla es un comportamiento relativamente raro en el reino animal: sólo se ha documentado que lo hagan unas pocas especies. Investigadores del Reino Unido, Suiza y Uganda informan por primera vez de la excavación habitual de pozos en un grupo de chimpancés de África oriental que vive en la selva (Pan troglodytes schweinfurthii); sugieren que este comportamiento puede haber sido importado al repertorio conductual de la comunidad por un chimpancé hembra inmigrante.

Péter et al. describen la aparición y posterior propagación del comportamiento de excavación de pozos en una comunidad de chimpancés salvajes de África Oriental (Pan troglodytes schweinfurthii) que hasta entonces parecía ingenua. Crédito de la imagen: Péter et al., doi: 10.1007/s10329-022-00992-4.

Péter y otros. describen la aparición y posterior propagación del comportamiento de excavación de pozos en una comunidad de chimpancés salvajes de África Oriental, aparentemente ingenua hasta entonces (Pan troglodytes schweinfurthii). Crédito de la imagen: Péter y otros., doi: 10.1007/s10329-022-00992-4.

«El agua, un recurso de relevancia universal, rara vez se considera un recurso oculto; suele ser directamente accesible desde superficies, cavidades u otros tipos de recipientes», señalan la primera autora, Hella Péter, estudiante de doctorado en la Escuela de Psicología y Neurociencia de la Universidad de St Andrews y la Escuela de Antropología y Conservación de la Universidad de Kent, y sus colegas.

«Sin embargo, el agua también está presente bajo la superficie, donde el acceso sólo es posible mediante la creación de pozos».

«Se ha documentado que algunas especies explotan regularmente el agua oculta. Entre los informes se incluyen los de elefantes africanos, facóqueros y diversos équidos, como caballos y burros asilvestrados, khulan, cebras de montaña y cebras de llanura.»

En su investigación, Péter y sus coautores analizaron el comportamiento de los chimpancés de África Oriental en la comunidad de Waibira, en Uganda.

La excavación de pozos se observó por primera vez en Onyofi, una joven hembra inmigrante que llegó en 2015 y que fue inmediatamente muy hábil, lo que sugiere que quizás creció en una comunidad de excavadores de pozos.

Desde entonces se han visto otros chimpancés jóvenes de Waibira y hembras adultas cavando pozos.

No se observaron machos adultos cavando, sin embargo, utilizan regularmente los pozos cavados por otros.

La excavación de pozos por parte de Onyofi atrajo mucha atención de los otros chimpancés del grupo, y fue observada cuidadosamente tanto por los chimpancés jóvenes como por otros adultos, lo que sugiere que cuando llegó el comportamiento era novedoso para la comunidad de Waibira.

Sus pozos parecen ser populares, ya que otros chimpancés beben de ellos directamente, o utilizando hojas masticadas o musgo, lo que demuestra que parece haber algún beneficio añadido al agua de pozo.

Este comportamiento también pone de manifiesto la importancia del agua como recurso, incluso para las poblaciones que viven en la selva.

Con el aumento del cambio climático, las adaptaciones del comportamiento a los cambios en las precipitaciones pueden permitir a grupos como Waibira seguir prosperando incluso cuando su hábitat local empieza a cambiar.

«La excavación de pozos suele hacerse para acceder al agua en hábitats muy secos; en el caso de los chimpancés, sólo conocemos tres grupos que viven en la sabana que lo hacen», dijo Péter.

«Lo que hemos visto en Waibira es un poco diferente de esos grupos. En primer lugar, viven en una selva tropical, por lo que la mayoría de la gente asume que conseguir agua no debería ser un reto – ¡pero parece que los pocos meses anuales de estación seca son suficientes para causarles algunos problemas!»

«Lo que también es interesante es que los pozos aparecen todos junto al agua abierta, por lo que el propósito de ellos es probablemente filtrar, no llegar al agua – los chimpancés podrían obtener agua más limpia o de diferente sabor de un pozo, lo cual es fascinante.»

«Una de las cosas más interesantes fue ver las respuestas de los otros chimpancés a la excavación de Onyofi – incluso los grandes machos dominantes esperaban cortésmente a que terminara de cavar y beber, y sólo entonces iban a tomar prestado su pozo, lo cual es bastante inusual en torno a un recurso tan valioso», dijo la autora principal, la Dra. Catherine Hobaiter, investigadora de la Escuela de Psicología y Neurociencia de la Universidad de St Andrews y de la Estación de Campo de Conservación Budongo.

«Tenemos curiosidad por ver qué ocurre una vez que algunos de los machos jóvenes que pueden cavar se hagan mayores: tal vez sean maestros aceptables para los machos grandes y dejen de depender de otros para cavar pozos por ellos».

El estudio se publicó en la revista Primates.

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H. Péter et al. La excavación de pozos en una comunidad de chimpancés salvajes de África Oriental que viven en el bosque (Pan troglodytes schweinfurthii). Primates, publicado en línea el 6 de junio de 2022; doi: 10.1007/s10329-022-00992-4

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