En el verano de 1856, Florence Nightingale volvió a casa furiosa de la guerra. Como administradora de enfermería de una extensa red de hospitales del ejército británico, había sido testigo de la agonía de miles de soldados enfermos en salas mugrientas. Toda una fuerza de combate se había perdido por las enfermedades y las infecciones. Los «horrores de la guerra», se dio cuenta Nightingale, fueron infligidos por algo más que las balas enemigas.

Nightingale se había ganado el apodo de «la dama de la lámpara» por hacer rondas nocturnas a los pacientes, iluminada por una linterna de papel. Estaba sirviendo en la Guerra de Crimea, donde Gran Bretaña luchaba junto a Francia contra la invasión rusa del Imperio Otomano. Las causas del tormento de los soldados eran numerosas: oficiales incompetentes, escasos suministros, refugios inadecuados, hospitales superpoblados y prácticas médicas crueles.

Nightingale regresó a Londres decidida a evitar que se repitiera un sufrimiento similar. Sería un trabajo arduo. Muchos dirigentes del gobierno aceptaron la pérdida de soldados comunes como algo inevitable. Creían erróneamente, por ejemplo, que las enfermedades contagiosas estaban causadas por realidades inevitables: el clima, la mala alimentación y las duras condiciones de trabajo. Y la mala calidad de los datos del ejército impedía saber con exactitud cómo morían los soldados. Los resultados de los pacientes variaban según se preguntara al oficial que perdía combatientes, al barquero que transportaba a los enfermos, al médico que trataba a los inválidos o al ayudante que enterraba los cadáveres.


FLORENCE NIGHTINGALE fue fotografiada en Londres unos meses después de volver a casa de la guerra. Más o menos en esa misma época, comenzó a trabajar con datos y gráficos. Crédito: Hulton Archive/Getty Images

Resuelta, Nightingale se propuso influir en las mentes de generales, oficiales médicos y parlamentarios. Su escaso conocimiento de los datos silenció los argumentos estadísticos que podrían haberles orientado hacia los hechos. Nightingale, con su mente cuantitativa, tuvo que persuadir a personas con un entendimiento común pero con una posición poco común. Su principal objetivo en este esfuerzo fue la jefa del ejército británico, la reina Victoria.

Con la atención pública desviada de la guerra concluida, Nightingale sabía que la oportunidad de reforma era fugaz. Trabajó 20 horas al día, sobre todo entre bastidores, escribiendo cartas, manejando datos y publicando de forma anónima. No lo hizo sola: un círculo de expertos, entre los que se encontraban estadistas, estadísticos y científicos, se unió a ella para acabar con la inercia y la ineptitud de los responsables políticos. El equipo centró su campaña en la promoción de la reforma sanitaria: aire fresco, alcantarillas limpias y menos hacinamiento.

La táctica de persuasión clave de Nightingale consistía en transmitir las estadísticas de forma emocionante. Recientemente he realizado el primer estudio en profundidad sobre cómo Nightingale creó y utilizó la visualización de datos, y comparto mi investigación en el libro de próxima aparición Florence Nightingale, diagramas de mortalidad y salud (Visionary Press). Estudié la correspondencia que detalla el proceso de diseño de información de Nightingale, los borradores de diagramas dibujados a mano nunca antes vistos por el público y un catálogo completo de sus gráficos de información. Ahora podemos apreciar mejor que nunca lo innovadora que fue Nightingale y cómo sus técnicas prefiguraron la forma en que los gráficos de datos se convertirían en algo esencial para la comprensión y el debate públicos en la actualidad.

Reconociendo que pocas personas leen realmente las tablas estadísticas, Nightingale y su equipo diseñaron gráficos para atraer la atención y atraer a los lectores de una manera que otros medios no podían. Sus diseños de diagramas evolucionaron a lo largo de dos lotes de publicaciones, lo que les dio la oportunidad de reaccionar ante los esfuerzos de otras partes que también competían por la influencia. Estos competidores enterraban el análisis gráfico en gruesos libros. Por el contrario, Nightingale empaquetó sus gráficos en atractivos y delgados folios, integrando los diagramas con una prosa ingeniosa. Sus gráficos eran accesibles y contundentes. En lugar de construir argumentos complejos que exigen un gran esfuerzo por parte de la audiencia, centraba su objetivo narrativo en afirmaciones específicas. Era más que una visualización de datos, era una narración de datos.

Los relatos de Nightingale mostraban cómo las malas condiciones sanitarias y el hacinamiento causaban muertes innecesarias. Construyó sus argumentos a partir de comparaciones fáciles de entender. Por ejemplo, Nightingale enmarcó brillantemente la mortalidad en el ejército contrastándola con la mortalidad civil. Demostró, por ejemplo, que los soldados que vivían en cuarteles en tiempos de paz morían en mayor proporción que los hombres civiles de edad similar. Sus gráficos hacían imposible negar la realidad que representaban los datos: la administración del ejército necesitaba una reforma drástica.

Los diagramas de Nightingale recibieron una amplia cobertura en la prensa. Pocos meses después de la publicación de la primera tanda, la cuestión del hacinamiento en los cuarteles se debatió en ambas cámaras del Parlamento, que se movilizó para reformar las condiciones sanitarias del ejército. Esta resolución fue respaldada por cuatro subcomisiones centradas en la construcción sanitaria, los códigos de salud, una escuela médica militar y las estadísticas militares. En un par de años, la calidad de los datos del ejército británico se disparó bajo la dirección de un aliado de Nightingale. La nueva operación de recopilación de datos -alabada como la mejor de Europa- también demostró el éxito de las reformas sanitarias: la mortalidad por enfermedades evitables entre los soldados se redujo a menos que la de la población civil comparable. Nightingale celebró este hito con un último diagrama de la guerra de Crimea, publicado en 1863.

El mayor impacto de su campaña en la salud pública civil tardó otra década en materializarse. Las reformas por las que luchó Nightingale se codificaron finalmente en la Ley de Salud Pública británica de 1875. La legislación establecía requisitos de alcantarillado bien construido, agua corriente limpia y códigos de construcción regulados. La ley y el precedente que sentó en todo el mundo serían las fuerzas motrices -junto con el desarrollo de vacunas que conferían inmunidad a las enfermedades y de fertilizantes artificiales que aumentaban el rendimiento de las cosechas- para duplicar la duración media de la vida humana durante el siglo siguiente.

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