Las arenas movedizas han sido un tropo favorito en las películas de Hollywood durante años. Muchos piensan que las arenas movedizas pueden engullir a los seres humanos en cuestión de segundos, pero ¿funcionan así?

Las arenas movedizas se forman cuando la arena se satura de agua y se somete a fricción. Esto hace que se vuelva blanda, lo que significa que se derrumba bajo cualquier peso.

«Los ríos transportan arcilla, y si la arcilla y la arena entran en contacto con el agua salada, se pueden formar arenas movedizas», explica Daniel Bonn, investigador especializado en arenas movedizas de la Universidad de Ámsterdam. Newsweek.

Fotografías de películas de Indiana Jones
Fotograma de la película de Paramount Pictures «Indiana Jones y el Reino de la Calavera de Cristal», protagonizada por Harrison Ford como Indiana Jones. Hollywood ha exacerbado el miedo de la gente a las arenas movedizas.
Paramount Pictures

¿Dónde se encuentran las arenas movedizas?

Las arenas movedizas pueden encontrarse en todo Estados Unidos, pero es más frecuente encontrarlas cerca de estuarios o ríos. Es especialmente común en las costas pantanosas de Florida y las Carolinas, así como en los cañones del sur de Utah, Nuevo México y el norte de Arizona.

¿Cuántas personas mueren en arenas movedizas?

El hecho es que las arenas movedizas suelen tener sólo unos pocos metros de profundidad, lo que significa que las muertes son increíblemente raras, pero no son inauditas.

Aunque es posible quedarse atascado, las muertes no suelen producirse por ahogamiento en ellas, y la posibilidad de que las masas de agua cercanas se inunden mientras estás atascado es el principal peligro.

«Uno no puede ahogarse en arenas movedizas debido a la flotabilidad. Sin embargo, es difícil salir. Por eso, si uno se queda atascado cerca del mar, la llegada de una marea alta puede matarlo», dice Bonn. «Es como tener la bota clavada en el barro; si sólo tiras, no pasa nada. Así que hay que salir con cuidado».

En 2015, un hombre de Texas murió tras quedarse atascado en arenas movedizas en el río San Antonio, la única muerte que se ha producido en los últimos tiempos.

José Rey Escobedo, de 50 años, solía darse baños solitarios en el río, hasta que desapareció una mañana de julio.

Un grupo de búsqueda encontró su cuerpo tres días después, alojado en arenas movedizas a 350 metros río arriba, Mi San Antonio wesbite informó. La autopsia determinó que Escobedo se había ahogado tras quedarse atascado.

«La arcilla [in quicksand] puede estabilizar un embalaje suelto de granos de arena, al igual que el yogur puede estabilizar los granos de cereal en él», dijo Bonn. «Sin embargo, si empiezas a moverte en ella, la matriz de arcilla se licua y el empaquetamiento de arena se derrumba, de forma similar a un castillo de naipes que se hunde. Entonces se vuelve líquida y te hundes».

«Te quedas atrapado en el denso empaquetamiento de granos de arena en el fondo de la parte licuada. Pero no puedes ahogarte en ella. Sin embargo, es difícil salir, y aún puedes morir…»

Cómo salir de las arenas movedizas

A veces, la gente es capaz de escapar de las arenas movedizas retorciéndose en ellas.

Las autoridades aconsejan no luchar si se encuentran atrapados en arenas movedizas. Los movimientos de los brazos deben ser controlados y pequeños, ya que el movimiento puede hacer que la arena se licúe más, dificultando la huida.

La forma más eficaz de escapar de su agarre es inclinarse hacia atrás, asegurándose de que el cuerpo se distribuya en una gran superficie. Los movimientos lentos hacia adelante y hacia atrás deberían permitir que la arena se suelte alrededor del cuerpo, pero a veces es increíblemente difícil escapar solo.

En 2019, Ryan Osmun había estado practicando senderismo cerca de un remoto cañón de Utah con su novia cuando su pierna se quedó atascada en arenas movedizas a lo largo de la bifurcación izquierda del arroyo Norte, en el Parque Nacional de Zion.

Con la ayuda de su acompañante, Osmun trató de levantarse varias veces, pero no lo consiguió.

«Su pierna quedó enterrada hasta la rodilla y no pudo liberarse», informó el Servicio de Parques Nacionales.

Osmun estuvo atrapado durante 12 horas en las arenas movedizas mientras una ventisca arreciaba a su alrededor. Cuando los rescatadores llegaron a él, sufría hipotermia y estaba expuesto a las condiciones de congelación.

En junio de 2022, la Oficina de Administración de Tierras de Utah (BLM) emitió una advertencia después de que otro excursionista se quedara atascado hasta el pecho en arenas movedizas en el Monumento Nacional Grand Staircase-Escalante.

La advertencia de la BLM fue compartida posteriormente en Twitter por Rebecca Helm, profesora de biología de la Universidad de Carolina del Norte en Asheville, quien compartió su propia experiencia de quedar atrapada en arenas movedizas en Arizona. Helm dijo que fue «uno de los momentos de senderismo más aterradores de mi vida».

Helm se encontraba cerca de Grand Falls, Arizona, cuando intentó cruzar el lecho de un río y pisó barro agrietado. Entonces empezó a hundirse.

«Las arenas movedizas en las que caí no eran tanto arena como arcilla, y me sujetaban la pierna como un tornillo de banco», tuiteó. «No podía liberarme, y cuanto más lo intentaba más profundo me encontraba. Mi compañero me agarró de las manos e inclinó su cuerpo hacia atrás, y se necesitó MÚSCULO. Mi pierna salió con un pop audible cuando rompimos la succión de la arena».

¿Qué hay en el fondo de las arenas movedizas?

Las arenas movedizas no se forman sobre un pozo sin fondo como se representa en las películas.

La mayoría de las arenas movedizas se forman sobre una capa de roca, por lo que quienes quedan atrapados suelen ser capaces de levantarse.

¿Tienes algún consejo sobre una historia de ciencia, animales o naturaleza que debería cubrir Newsweek? ¿Tienes alguna pregunta sobre las arenas movedizas? Háganoslo saber a través de science@newsweek.com.

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