Cuando el Gigante Grizzly brotó del suelo en lo que hoy es el Parque Nacional de Yosemite, faltaban casi dos siglos para que se formara la República Romana, el budismo no se desarrollaría hasta dentro de un siglo y los geoglifos que conforman las Líneas de Nazca del sur de Perú no se grabarían hasta dentro de unos 200 años.

Con una edad estimada de 2.700 años (y posiblemente incluso más), esta secuoya gigante es uno de los árboles más antiguos del mundo, un majestuoso ejemplar de una notable especie de secuoya que ha evolucionado para soportar las llamas que periódicamente arrasan su entorno. Algunos de estos árboles, que pueden llegar a medir más de 300 pies de altura (más o menos lo que mide un edificio de 30 pisos) y docenas de pies de ancho, son el árbol más masivo del mundo y uno de los mayores organismos de la Tierra.

Las secuoyas gigantes sólo se encuentran en unas 73 arboledas dispersas a lo largo de las laderas occidentales de la Sierra Nevada de California, desde el Bosque Nacional de Tahoe hasta el Monumento Nacional de la Secuoya Gigante, al noreste de Bakersfield, California. El presidente Abraham Lincoln declaró por primera vez al gigante Grizzly y a las demás secuoyas de Mariposa Grove como especies protegidas por el gobierno federal en 1864, ocho años antes de la designación del primer parque nacional del país.


El Jefe de la Sección de Operaciones, Jon Wallace, observa al General Sherman, una secuoya gigante histórica, que fue protegida de los incendios con una envoltura de estructura en el Parque Nacional de Sequoia en 2021. Cientos de bomberos estaban luchando para proteger varias arboledas de secuoyas gigantes, advirtiendo que los enormes árboles antiguos estaban en riesgo de incendios fuera de control. Crédito: Gary Kazanjian/AFP vía Getty Images

Mariposa Grove se ha visto recientemente amenazada por el incendio Washburn, que comenzó el 7 de julio y ha quemado más de 4.000 acres de bosque. Los árboles de Mariposa se han librado hasta ahora del destino de Alder Creek Grove, otro rodal de secuoyas en el Monumento Nacional de las Secuoyas Gigantes que fue calcinado durante el incendio de Castle en 2020. Casi todos los árboles de la parte más intensa del incendio perecieron, lo que supuso la pérdida de entre el 10 y el 14 por ciento de todas las secuoyas gigantes vivas. Existe la preocupación de que más de estos imponentes gigantes puedan correr la misma suerte, ya que los incendios forestales se ven cada vez más amplificados por el aumento de las temperaturas y las décadas de supresión de incendios que han permitido la acumulación de ramas, hojas y otros combustibles.

Para saber más sobre estos extraordinarios iconos americanos y cómo los conservacionistas y otras personas están trabajando para protegerlos mejor, Scientific American habló con Paul Ringgold, director de programas de la organización sin ánimo de lucro Save the Redwoods League.

[An edited transcript of the interview follows.]

¿Cómo consiguen las secuoyas gigantes crecer tanto?

Es una pregunta que aún no tiene respuesta. Pero sí sabemos que, al igual que su prima la secuoya de la costa, estos árboles se han adaptado para ser muy eficaces en la captación de agua y en la translocación de esa agua a gran altura en el dosel. Sus estructuras celulares parecen estar específicamente adaptadas para atraer el agua a grandes alturas. Pero también creo que la resistencia que tienen -se han adaptado para poder sobrevivir a los impactos climáticos y a amenazas como las sequías y los incendios forestales- les ha permitido seguir creciendo durante mucho más tiempo que la mayoría de los árboles con los que coexisten.

Además, las adaptaciones específicas de su corteza, que es un aislante natural -esa corteza muy gruesa y fibrosa que puede llegar a tener 60 centímetros de grosor en algunos de los árboles más grandes- es un aislante perfecto. Son superárboles. Esa corteza les permite soportar los impactos de un incendio donde otros árboles a menudo no lo hacen. Y esa adaptación, creo, les ha llevado hasta donde están.

¿Cuáles son algunas de las otras formas en que se han adaptado a vivir con el fuego?

La altura de la copa, la altura de las ramas, también forma parte de esa adaptación. Frente a los incendios naturales que ocurren en ese ambiente, generalmente no hay llamas que lleguen hasta el dosel.

Creo que la clave de su adaptación y su supervivencia es también que fueron adaptados para resembrar y repoblar y regenerar en un ambiente adaptado al fuego. Los conos de las secoyas gigantes son serotinos, lo que significa que no se abren y liberan semillas a menos que estén sometidos al calor. En una situación normal, un incendio en el suelo provocaría la liberación de las semillas de esos conos, proporcionando al mismo tiempo un semillero de suelo mineral desnudo para la secuoya. Estos [seeds] no se comportan bien -y generalmente no sobreviven- si caen sobre una capa de hojarasca en el suelo. No pueden soportar la sequedad del verano sierrista sin tener ese suelo mineral en el que puedan empezar a bajar y cosechar las recompensas de la humedad que se almacena allí.

¿Cómo afecta el cambio climático a estos árboles?

Para empezar, estamos experimentando estos períodos mucho más largos de sequía prolongada. Y eso ha sido un reto importante por una serie de razones. Creo que la primera es que hay menos humedad – y hay una mayor competencia por esa humedad – resultante del hecho de que no ha habido el adelgazamiento natural de los árboles en estas arboledas. Además de eso, la propia sequía ha sido un reto para la secuoya, independientemente de la competencia o la situación en la que nos encontramos con la acumulación de combustibles. Ha habido estudios que han demostrado que las secoyas en algunos de estos períodos de sequía muy, muy graves durante el verano están demostrando un poco de muerte en su follaje – no es suficiente para matar el árbol, pero lo suficiente para demostrar que el árbol está definitivamente estresado en este momento. No hay duda de que incluso los árboles que han resistido la sequía históricamente durante los últimos miles de años están definitivamente estresados en este momento como resultado de la prolongada sequía.

Y entonces ese estrés exacerba estos otros factores de estrés que están llegando al medio ambiente: Por ejemplo, el hecho de que ahora vemos estas poblaciones de escarabajos de la corteza explotando. Lo que de otro modo serían árboles libres de estrés y robustos y capaces de soportar algún nivel de ataque de insectos, están siendo víctimas de estos insectos porque están bajo mucho estrés y porque las poblaciones de escarabajos son mucho más grandes.

¿Cómo podemos proteger a las secuoyas gigantes de los incendios forestales más frecuentes e intensos que estamos viendo ahora?

Creo que lo primero que hay que tener en cuenta es que los bosques de secuoyas gigantes -que representan una parte muy pequeña del paisaje de la Sierra- existen en el contexto más amplio de este mismo reto en torno a la acumulación de combustibles que existe en todos los bosques de la Sierra. Creo que la mayoría de los incendios forestales que hemos visto empezaron fuera de las arboledas. El [Save the Redwoods League]por supuesto, se centra en la protección de los bosques de Sequoia. Pero todo esto nos lleva a una de nuestras conclusiones, que es que realmente no podemos lograr una protección efectiva de los bosques haciendo trabajos sólo dentro de ellos. Ya hemos reducido el nivel de combustible en algunos bosques. Tenemos que hacerlo no sólo en las arboledas en sí, sino en una especie de zona de amortiguación que rodea a las arboledas para asegurarse de que el fuego adyacente no se lleva a las coronas de las arboledas que han sido preparadas para el fuego de tierra de baja intensidad.

El mayor desafío que tenemos ahora es que tenemos una increíble acumulación de combustible en el paisaje, y cuando estos incendios forestales comienzan, se vuelven completamente imposibles de controlar. El año pasado, por primera vez, vimos un incendio que atravesó la cima de la Sierra y llegó hasta el lago Tahoe. Estamos asistiendo a acontecimientos sin precedentes, al menos dentro de nuestra historia y nuestra memoria. Y creo que el desafío es el hecho de que tenemos estos incendios incontrolables que arden con tanta intensidad que cuando arden a través de las arboledas de secuoyas, están eliminando poblaciones significativas de grandes secuoyas dentro de esas arboledas que de otro modo habrían sido capaces de resistir el fuego.

Y luego la otra preocupación que tenemos es en torno a la conversión de tipo y el hecho de que había 100 por ciento de mortalidad en las secoyas [hit by some of the recent fires]. Así que si no se toman medidas activas para reintroducir las plántulas mediante plantaciones o resiembras y riegos, vamos a ver la conversión de lo que era un bosquecillo de secuoyas en campos de matorrales y otras especies, porque el fuego fue tan caliente que no sólo mató los árboles en pie, sino que mató todas las semillas y conos que estaban listos para restablecer esa población.

¿Hay algo que podamos hacer para proteger los árboles cuando hay una amenaza inminente de incendio?

Sí, de hecho, [fire management staffers] hicieron algo de eso en la arboleda de Alder Creek cuando ardió ese incendio, y lo están haciendo ahora en la arboleda de Mariposa, y se trata de sistemas de aspersión en el suelo. Creo que a menudo la gente asume que están en los árboles, pero en realidad es para mantener el suelo del bosque húmedo, que realmente es eficaz en la reducción de la gravedad del fuego, ya que se quema a través de esas áreas.

Sé que el año pasado [fire managers] estaban haciendo algunas envolturas de las monarcas más grandes y con nombre [the term for the largest individuals in a grove] que querían asegurarse de que estaban protegidas con una lámina aislante. No lo han hecho este año en el Mariposa Grove, pero sí envolvieron los edificios allí para protegerlos. Pero lo que he oído es que ahora les preocupa que envolver los árboles con ese material pueda tener un impacto adverso, en el sentido de poner papel de aluminio sobre una cacerola que va al horno, que puede reflejar parte de ese calor de vuelta al árbol.

Cuando vi por primera vez que los árboles estaban siendo envueltos [last year]me quedé un poco perplejo, porque hasta donde yo sé, la amenaza para las secuoyas antiguas no es el fuego en el suelo, sino el fuego en las copas. Si hay un incendio en un bosquecillo y se envuelven los árboles, básicamente se está poniendo una tirita en la parte que no la necesita.

Parte de la razón por la que queremos proteger estas especies es su grandeza única, y parece difícil transmitir lo inmensas que son, incluso en fotografías.

Creo que hay que experimentarlo en persona para sentir todo el asombro. Y eso es lo que me gusta de las secuoyas gigantes y de las secuoyas costeras: que existen en contextos tan diferentes. En el caso de los bosques de secuoyas costeras, te adentras en ellos y puedes recorrer kilómetros, y experimentas este patrón consistente en el paisaje de estos grandes árboles. Mientras que las secuoyas gigantes existen en estos bosques muy remotos, a menudo muy aislados, en los que simplemente llegas a una esquina y, de repente, hay todo un mundo diferente. Me encanta esa sensación de sorpresa.

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