¿Puedes decir qué continentes son más grandes y más pequeños basándote en este mapa topográfico del mundo, o hay más de lo que parece? (Crédito de la imagen: FrankRamspott)

Hace cientos de millones de años se formó un supercontinente llamado Pangea. Durante unos 125 millones de años, albergó casi toda la tierra firme de la Tierra. Desde entonces, algunos trozos de Pangea se han separado y recombinado de nuevas formas. ¿Cuál es el continente más grande hoy en día? ¿Y el más pequeño?

La respuesta depende de lo que se considere un continente. Según el CIA World Factbook (se abre en una nueva pestaña), el continente más grande es Asia. Asia cubre más de 17 millones de millas cuadradas (44 millones de kilómetros cuadrados). África es el siguiente continente más grande, después América del Norte, América del Sur, la Antártida, Europa y Australia.

Pero los geógrafos han discutido sobre los continentes desde la antigüedad. El historiador griego Heródoto, que escribió en el siglo VI a.C., se preguntaba por qué había que dar los nombres de Asia, África y Europa a «lo que en realidad es una sola masa de tierra; y por qué, además, se habían fijado como límites el Nilo y el Fasis -o, según algunos, el Maeótico Tanis y el Estrecho de Cimmerio». Según el libro «The Myth of Continents; A Critique of Metageography (opens in new tab)» (University of California Press, 1997), las divisiones entre continentes se basan en gran medida en la tradición y la cultura.

Los continentes son grandes extensiones de tierra rodeadas en su mayor parte por agua, pero esta definición deja margen para la interpretación. Hoy en día, Europa y Asia a veces se combinan (se abre en una nueva pestaña) y se llaman «Eurasia». Asimismo, muchos niños de países latinoamericanos como Chile (opens in new tab) aprenden que las Américas son un solo continente en lugar de dos. Combinadas, las Américas tienen una superficie de poco más de 16 millones de millas cuadradas (42 millones de kilómetros cuadrados), más grande que África pero aún más pequeña que Asia.

Según algunas interpretaciones, Australia es el continente más pequeño, con algo menos de 8 millones de kilómetros cuadrados. Sin embargo, los geólogos definen los continentes de forma diferente y añaden al menos un continente más que es aún más pequeño.

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Los continentes, según los geólogos

«Los continentes tienen una estructura específica de la corteza terrestre», afirma Joann Stock (se abre en una nueva pestaña), profesora de geología y geofísica del Instituto Tecnológico de California. «Están compuestos por rocas menos densas que las de las cuencas oceánicas».

Ambos tipos de roca existen en las placas tectónicas, piezas de la corteza terrestre que flotan sobre el magma caliente que hay bajo la superficie del planeta. Para los geólogos, los continentes son grandes áreas de corteza continental contigua. Utilizando esa definición, los geólogos reconocen un continente llamado Zealandia que es incluso más pequeño que Australia.

Cuando las placas tectónicas chocan entre sí, las zonas formadas por la corteza oceánica a menudo son empujadas bajo la corteza continental y vuelven al magma. «Se reciclan», dijo Stock a . Los continentes, en cambio, tienden a permanecer en la superficie de la Tierra. Aunque las rocas continentales suelen ser lo suficientemente ligeras como para permanecer por encima del nivel del mar, no siempre permanecen sobre el agua.

La subida de los mares puede cubrir la roca continental. La roca continental también puede estirarse y adelgazar, empujándola en parte por debajo del nivel del mar. Este es el caso de Nueva Zelanda. Las islas de Nueva Zelanda son, en realidad, los puntos más altos de un continente mayormente sumergido con una superficie de casi 2 millones de millas cuadradas (5 millones de km cuadrados). Según una investigación publicada en la Geological Society of America (se abre en una nueva pestaña) en 2017, ese continente se llama Zealandia, y «los geólogos sí lo consideran un continente», dijo Stock.

Mientras que Nueva Zelanda tiene una masa terrestre inferior al 4% de la de Australia, Zealandia es aproximadamente dos tercios del tamaño de Australia. «Existe un Tratado sobre el Derecho del Mar por el que los países pueden reclamar regiones continentales que están unidas a sus continentes por debajo del nivel del mar», dijo Stock. Nueva Zelanda ha conseguido ampliar (se abre en una nueva pestaña) su territorio submarino cartografiando los bordes de Zealandia.

Los continentes más pequeños

Pero si Zealandia cuenta como continente, ¿es el más pequeño? ¿O hay continentes aún más pequeños? Cuando los grandes continentes se rompen, parece una placa destrozada: hay trozos grandes como África, trozos medianos como Zealandia y muchos fragmentos diminutos de roca continental. Esos fragmentos se conocen como microcontinentes. Algunos son islas; otros están completamente por debajo del nivel del mar.

Stock dijo que la mayoría de los geólogos no consideran que los microcontinentes sean continentes. En su lugar, reservan la etiqueta para los grandes trozos, en esencia, «los que los geólogos podrían estudiar y ver cómo encajan». Según los geólogos que defendieron la inclusión de Zealandia como continente en 2017, no hay un consenso sólido sobre si algo más pequeño debería contar.

Aun así, estudiar los microcontinentes es útil. Según Stock, saber que las rocas son de origen continental -en contraposición a, por ejemplo, las volcánicas, como las islas hawaianas- puede ayudar a los geólogos a identificar dónde podrían encontrarse recursos como minerales o combustibles fósiles.

Stock estudia uno de los microcontinentes más pequeños identificados hasta ahora: una pequeña isla en el Golfo de California llamada Isla Ángel de la Guarda (también llamada Isla Arcángel) que tiene una superficie de sólo 359 millas cuadradas (930 km cuadrados), o sea, aproximadamente el mismo tamaño que la ciudad de Indianápolis. Se formó, según Stock, debido a un juego de tira y afloja geológico. Originalmente, «la península de Baja California estaba pegada al resto de México», dijo. Toda California formaba parte de la placa tectónica norteamericana. Luego, «la placa del Pacífico la agarró» hace unos 10 millones de años.

La investigación de Stock y sus colegas, publicada en la revista Tectonics (se abre en una nueva pestaña) en 2022, sugiere que la fisura entre las dos placas volvió a moverse más tarde, hace unos 2 millones de años, dejando un pequeño trozo de corteza continental de Baja California -la Isla Ángel de la Guarda- de nuevo en la placa norteamericana, rodeada de corteza oceánica, convirtiéndola de hecho en un microcontinente. «Eso puede ocurrir en las fallas de deslizamiento», dijo Stock. O, en términos de tira y afloja: «la placa del Pacífico lo devolvió».

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