Una nube cumulonimbo cerca de la isla Loy, una isla costera de Si Racha, Chonburi, Tailandia (Crédito de la imagen: Nobythai via Getty Images)

Cuando vuelas en avión sobre un manto de nubes, los pilares blancos y grises parecen suaves, esponjosos y más ligeros que el aire. Pero no te dejes engañar: esas nubes que parecen saltar son mucho, mucho más pesadas de lo que parecen.

¿Cuánto pesa una nube? ¿Y cómo se pesa una nube? Hemos preguntado a los expertos.

Las nubes se componen principalmente de aire y millones de diminutas gotas de agua, que se forman cuando el agua se condensa alrededor de una partícula «semilla». Las partículas semilla pueden ser cualquier cosa, desde ácido nítrico hasta vapores liberados por los árboles, pero generalmente son muy pequeñas.

Hay un par de maneras de medir el peso de una nube. La primera es pesar el vapor de agua que la compone, y para ello «hay que saber algo sobre las dimensiones de la nube», explica a Armin Sorooshian, hidrólogo de la Universidad de Arizona. También hay que conocer la densidad de las gotas.

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Hace varios años, Margaret LeMone (se abre en una nueva pestaña), científica atmosférica del Centro Nacional de Investigación Atmosférica de Boulder (Colorado), se preguntó cuál era el peso del agua en un cúmulo medio. Así que echó cuentas. En primer lugar, midió el tamaño de la sombra de una nube y estimó su altura, suponiendo una forma aproximadamente cúbica. Las nubes no suelen tener forma cúbica, pero los cúmulos suelen ser casi tan altos como anchos, por lo que esta suposición ayudó a simplificar el cálculo del volumen. A continuación, basándose en investigaciones anteriores, estimó la densidad de las gotas de agua en 1/2 gramo por metro cúbico. «Obtuve unas 550 toneladas [499 metric tons] de agua», explica LeMone.

Eso equivale aproximadamente al peso de 100 elefantes suspendidos sobre tu cabeza. «Es realmente impresionante», dijo Soroohsian.

Por supuesto, los distintos tipos de nubes tienen pesos diferentes. Por ejemplo, «los cirros son mucho más ligeros, porque tienen mucha menos agua por unidad de volumen», explica LeMone a . Y las nubes cumulonimbos (las oscuras cabezas de trueno que se ven justo antes de una tormenta) tienden a ser mucho más pesadas.

Sin embargo, «todo el volumen de la nube no son sólo las gotas; también hay aire», dijo Sorooshian. Si alguien quisiera llevar los cálculos de LeMone un paso más allá, podría tener en cuenta el peso del aire entre cada gota.

Pero si las nubes pesan tanto, ¿por qué no se caen? Para empezar, «las gotas son tan pequeñas que no caen muy rápido», explica LeMone. La gota de agua media de una nube es aproximadamente un millón de veces más pequeña que una gota de lluvia, más o menos la relación entre el tamaño de la Tierra y el del Sol. Las corrientes de viento a gran altitud arrastran estas diminutas gotas, manteniéndolas en el aire durante mucho más tiempo que si estuvieran estáticas.

La convección térmica también ayuda a mantener las gotas en el aire. «En realidad, una nube es menos densa que el aire que hay justo debajo», explica Sorooshian. A medida que el aire caliente (y el agua caliente) asciende, se vuelve más flotante que el aire frío (y el agua fría) que tiene debajo, como una capa de espuma sobre un café con leche.

Por supuesto, se puede decir que las nubes «caen» en forma de lluvia. Cuando las gotas de las nubes se enfrían y se condensan unas en otras, crecen y acaban pesando tanto que caen en picado sobre la Tierra. Aunque una gota de lluvia es mucho más grande que una gota de nube, cada gota de lluvia tiene sólo 0,08 pulgadas (2 milímetros) de diámetro, según el Centro Universitario de Investigación Atmosférica (se abre en una nueva pestaña). Esas pequeñas gotas distribuyen el peso lo suficiente como para que 550 toneladas de agua no caigan sobre tu cabeza de golpe.

Así que, la próxima vez que veas una nubecilla pasar por encima de ti, recuerda: 100 elefantes. Y da gracias a tus estrellas de la suerte por la convección térmica.

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