«El cartílago no se cura». Eso es lo que nos dicen a menudo los médicos cuando nos lesionamos el tejido flexible que recubre nuestras caderas, rodillas y hombros o cuando la artrosis lo ha erosionado de forma que nuestras articulaciones nos duelen cuando nos movemos. Yo mismo lo he oído de boca de cirujanos ortopédicos que explican que el cartílago no tiene suministro de sangre para llevar células reparadoras y nutrientes al lugar de la lesión. Sin embargo, siempre me ha parecido improbable que un tejido vivo no pueda reemplazar las células dañadas. Resulta que investigaciones recientes sugieren que el cartílago articular -el de nuestras articulaciones- tiene una capacidad de reparación limitada. Los nuevos conocimientos sobre esta capacidad hacen esperar que haya tratamientos que puedan mejorar la curación o proteger el cartílago dañado de un mayor deterioro.

Para imaginarse el cartílago articular, imagínese el recubrimiento blanco y duro del extremo de un hueso de pollo. La mayor parte es un material esponjoso llamado matriz extracelular, una mezcla de agua y proteínas fibrosas bombeadas por unas células llamadas condrocitos. «Hay una regeneración intrínseca -con la formación de nuevo tejido y el tejido viejo masticado y eliminado-, al igual que ocurre con todos los tejidos, a excepción del esmalte dental», explica la reumatóloga Virginia Kraus, de la Facultad de Medicina de la Universidad de Duke. Pero, subraya, el proceso de renovación del cartílago es lento. Y es cierto que en los adultos el tejido no tiene suministro de sangre. En cambio, el cartílago recibe ayuda de lo que los expertos denominan carga dinámica, es decir, poner tensión o peso en la articulación, lo que hace que el líquido sinovial, que transporta los nutrientes, entre y salga. «Por eso el ejercicio es tan importante para la salud de las articulaciones», señala Kraus. «La forma de hacer llegar los nutrientes al cartílago es a través del movimiento».

Kraus es uno de los pocos científicos que estudia el lento recambio de este tejido. En un descubrimiento sorprendente, ella y su equipo informaron en 2019 que la producción de proteínas asociadas con la reparación y la regeneración difiere según la articulación: es mayor en el tobillo que en la rodilla y mayor en la rodilla que en la cadera. Kraus se refiere a este gradiente como «nuestra salamandra interior», explicando que en las salamandras y otros animales que pueden regenerar una extremidad perdida, esta capacidad es más robusta en el pie que más arriba en la pierna.

Su estudio también demostró que el material genético asociado a la reparación es más abundante en las articulaciones artríticas que en las sanas. Al igual que una lesión en una extremidad pone en marcha un programa de reparación en una salamandra, la artrosis lo activa en los humanos, sospecha Kraus, aunque «obviamente el programa que tenemos no es suficiente». Aun así, el proceso de reparación puede estar funcionando en el tobillo, que, señala, es mucho menos propenso a la artritis grave que la rodilla o la cadera.

Existen otras pruebas de que el cartílago humano puede regenerarse. Se está probando un procedimiento denominado distracción articular como forma de promover la curación en pacientes con artritis de rodilla hueso sobre hueso y que son demasiado jóvenes para ser buenos candidatos a una prótesis total de rodilla. (Las rodillas protésicas duran entre 15 y 20 años, tras los cuales deben ser sustituidas en una compleja intervención quirúrgica). El procedimiento consiste en colocar clavos por encima y por debajo de la rodilla y utilizar un dispositivo externo durante seis semanas para separar los huesos de la parte superior e inferior de la pierna cinco milímetros. Esto abre el espacio articular. Se anima a los pacientes a caminar, pero el dispositivo reduce la tensión, de modo que la rodilla se baña en líquido cargado de nutrientes sin ser sobrecargada.

Los investigadores holandeses han demostrado que el procedimiento produce un pequeño aumento del cartílago en la articulación y menos dolor, beneficios que duran al menos dos años y hasta 10 en algunos pacientes. Se necesitan ensayos clínicos más amplios de la técnica, «pero es un modelo fascinante», dice el reumatólogo Philip Conaghan, de la Universidad de Leeds (Inglaterra).

Conaghan investiga nuevos fármacos para la artritis, entre ellos un factor de crecimiento llamado sprifermin que parece frenar la pérdida de cartílago en algunos pacientes. También está estudiando el canakinumab, un inhibidor de la inflamación que se probó como fármaco cardiovascular y mostró un efecto secundario sorprendente: un número drásticamente menor de sustituciones articulares en los receptores que en un grupo de placebo. Pero Conaghan advierte que la búsqueda de fármacos capaces de engrosar el cartílago es ardua debido a la naturaleza lenta e incierta de la reparación: «El cambio es muy pequeño y es difícil detectarlo, incluso con las mejores imágenes».

Por ahora, el ejercicio de fortalecimiento sigue siendo la mejor estrategia para quienes tenemos las articulaciones deshilachadas. Conaghan recomienda caminar en una piscina. «Unos cuádriceps fuertes reducen mucho el dolor de rodilla, independientemente de lo que tengas», dice. «Toda la vida tiene que ver con músculos fuertes».

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