Cornechiniscus mystacinus tiene «barbos» parecidos a los del siluro y se encuentra en la región de Jalalabat, en Kirguistán.

Cornechiniscus mystacinus. Crédito de la imagen: Piotr Gąsiorek, doi: 10.1016/j.jcz.2022.06.007.

Cornechiniscus mystacinus. Crédito de la imagen: Piotr Gąsiorek, doi: 10.1016/j.jcz.2022.06.007.

Descubiertos por primera vez en 1773, los tardígrados son un grupo diverso de invertebrados microscópicos que son más conocidos por su capacidad de sobrevivir a condiciones extremas.

También conocidos como osos de agua o cerditos de musgo, estas criaturas pueden vivir hasta 60 años, y crecen hasta un tamaño máximo de 0,5 mm, que se ve mejor bajo un microscopio.

Son capaces de sobrevivir hasta 30 años sin comida ni agua, durante unos minutos a temperaturas tan bajas como 272 grados Celsius bajo cero (457 grados Fahrenheit) o tan altas como 150 grados Celsius (302 grados Fahrenheit), y 20 grados Celsius bajo cero (4 grados Fahrenheit) durante décadas.

Soportan presiones desde prácticamente 0 atm en el espacio hasta 1.200 atm en el fondo de la Fosa de las Marianas, y también son resistentes a niveles de radiación de hasta 5.000-6.200 Gy.

Cornechiniscus es un género emblemático de tardígrados de cuerpo grande (más de 0,3 mm de longitud) con apéndices peculiares en forma de cuerno.

Los miembros de este género suelen habitar en musgos y líquenes con suelos muy polvorientos y expuestos a frecuentes y largos periodos de sequía.

Se pueden encontrar en todos los continentes excepto en Australasia y la Antártida, siendo presumiblemente Asia Central el principal lugar de diversificación de especies.

«Las montañas y mesetas de Asia Central albergan un número importante de especies de tardígrados probablemente endémicas, aunque la exploración de la biodiversidad de esa región no ha comenzado hace mucho tiempo», afirma el autor del estudio, Piotr Gąsiorek, investigador del Departamento de Evolución de Invertebrados de la Universidad Jagellónica.

En el nuevo estudio, Gąsiorek examinó nuevos ejemplares de Cornechiniscus de Kirguistán, Italia y Argentina.

Determinó que uno de los tardígrados representaba una especie desconocida hasta entonces, la undécima de su género.

Nombrado Cornechiniscus mystacinusse encuentra en las montañas que rodean Tashkömür, en la región de Jalalabat, en el norte de Kirguistán.

La especie es de color amarillo a naranja oscuro, tiene un cuerpo macizo y regordete, ojos grandes, redondos y negros, largos cirros peribucales (filamentos sensoriales) y garras lisas.

Las hembras adultas miden una media de 0,5 mm; los machos son más delgados que las hembras y mucho más pequeños por término medio.

«Una nueva especie de Kirguistán es dioica y necesita modificar el diagnóstico del género para acomodar su prolongación de cirros que contrasta con los cirros peribucales bulbosos típicos de Cornechiniscus, dijo Gąsiorek.

«Además, refuerza la hipótesis sobre el origen centroasiático del género».

El descubrimiento de Cornechiniscus mystacinus en un artículo de la revista Zoologischer Anzeiger.

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Piotr Gąsiorek. Oso de agua con barbos de siluro: Un nuevo asiático Cornechiniscus (Heterotardigrada: Echiniscidae) ilumina la evolución del género. Zoologischer Anzeiger, publicado en línea el 2 de julio de 2022; doi: 10.1016/j.jcz.2022.06.007

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