Los orígenes de la peste negra han dejado de ser un misterio, según un nuevo estudio publicado en la revista Nature.

La peste negra fue una plaga causada por la bacteria Yersinia pestis que entró por primera vez en el Mediterráneo a través de los barcos comerciales, y procedió a extenderse rápidamente por Europa, el norte de África y Oriente Medio en el año 1300. Se cree que hasta el 60% de la población murió a causa de la enfermedad en su primera oleada, que se extendió en una pandemia de 500 años llamada Segunda Pandemia de Peste, que duró hasta el siglo XIX.

Hasta ahora nadie conocía los verdaderos orígenes de la Peste Negra, con diversas teorías que circulaban en la comunidad académica.

la peste
Imagen de archivo: traje de médico de la peste que se usaba durante la Peste Negra. La peste negra fue una plaga causada por la bacteria Yersinia pestis que entró por primera vez en el Mediterráneo a través de los barcos comerciales.
iStock / Getty Images Plus

«Las dos hipótesis principales eran China y Asia Central. Para resolver este misterio, se necesitaba ADN antiguo del este de Eurasia occidental», dijo el coautor e historiador de la Universidad de Stirling, Philip Slavin. Newsweek.

Los únicos hallazgos arqueológicos disponibles hasta la fecha proceden de Asia Central, encontrados en excavaciones que tuvieron lugar hace casi 140 años. Cerca del lago Issyk Kul, ahora en Kirguistán, hay pruebas de que una epidemia devastó una comunidad comercial local en los años 1338 y 1339, gracias a unas lápidas en las que se lee que los que perecieron en esos años murieron de «peste».

«Hay, en total, 467 lápidas con inscripciones fechadas con precisión, que van desde los años 1248 a 1345CE», dijo Slavin. «118 de ellas están fechadas entre 1338 y 1339, lo que indica algún tipo de crisis de mortalidad elevada. Algunas inscripciones eran más largas que otras, y en 10 de ellas se ha inscrito la «pestilencia» como causa de la muerte (en lengua siríaca, la lengua litúrgica de los cristianos locales). Durante más de 100 años, esta referencia a la «peste» ha desconcertado a los historiadores. Sospechaba que podía ser el inicio de la Peste Negra, pero sólo el ADN ha podido establecerlo».

lápida
Inscripción de la peste de la región de Chu-Valley en Kirguistán. La inscripción se traduce de la siguiente manera «En el año 1649 [= 1338 CE]y fue el año del tigre, en turco [language] ‘Bares’. Esta es la tumba del creyente Sanmaq. [He] murió de peste».
© A.S. Leybin, agosto de 1886

En este estudio, los investigadores analizaron los restos humanos de los lugares en los que las lápidas indicaban que el individuo había muerto a causa de una epidemia, utilizando ADN antiguo (ADNa).

«Descubrimos el ADNa de los dientes de siete individuos -los dientes tienden a conservarse mejor después de la muerte y preservan los patógenos en los flujos de sangre-. Durante el análisis, la bacteria de la peste Yersinia pestis se detectó en los tres individuos», dijo.

Después de que hayan pasado muchos años, las muestras de ADN son propensas a la contaminación y degradación ambiental, lo que supuso algunos retos para el equipo de investigación.

«Sólo dos de los tres dientes tenían una cobertura genómica suficiente, pero fue lo suficientemente bueno como para combinarlos juntos para una mayor resolución genómica, lo que dio una imagen muy clara. No sólo Yersinia pestis se detectó en las tres muestras, pero la alta cobertura de dos de ellas nos permitió determinar su posición evolutiva en el árbol filogenético. El análisis determinó que los genomas 1338-1339 caían en un nodo inmediatamente anterior al «Big Bang», que fue cuando el principal Yersinia pestis el linaje se dividió en cuatro nuevas ramas, de las cuales la rama 1 está asociada a los genomas de la peste negra de Eurasia occidental», dijo

También descubrieron que las cepas de peste encontradas hoy en día alrededor de la cordillera de Tian Shan de Asia Central (que atraviesa Kirguistán, Kazajistán, Xinjiang en China y Uzbekistán) están estrechamente relacionadas genéticamente con los antiguos genomas reconstruidos de 1338-1339. Los investigadores han llegado a la conclusión de que la explicación más probable es que la antigua cepa evolucionó localmente, dentro de la extensa región montañosa de Tian Shan.

«¡Este misterio centenario ha sido resuelto! Pero aparte de eso, hay dos conclusiones adicionales. Para entender el fenómeno de las enfermedades epidémicas emergentes, es esencial tener un panorama evolutivo lo más «grande» posible. Es importante ver cómo se desarrollan evolutivamente estas enfermedades e históricamente, siempre es importante no tratar las diferentes cepas como fenómenos aislados, sino como algo que se sitúa dentro de un cuadro evolutivo mucho más amplio. Para entender cómo se desarrollan y se transmiten, es importante tener en cuenta los contextos ambientales y socioeconómicos de la historia, en los que se dan estos procesos.»

Los autores esperan que su estudio sea un ejemplo de lo esencial que es la investigación multidisciplinar en colaboración para descubrimientos importantes como éste. Para ello, contaron con la participación de colegas de diferentes campos, como historiadores, arqueólogos y genetistas.

«Creemos que el futuro de la investigación de la historia de la peste debería ser así», dijo Slavin.

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