Se ha detectado un agujero negro inactivo con una masa al menos nueve veces superior a la de nuestro Sol a sólo 160.000 años luz de la Tierra, por primera vez fuera de nuestra galaxia.

El gigante dormido no está devorando actualmente gas u otra materia.

Se encuentra en la Gran Nube de Magallanes, una galaxia satélite vecina de la Vía Láctea que orbita alrededor de una estrella azul y caliente que es casi tres veces más grande.

El descubrimiento ha sido comparado con encontrar una «aguja en un pajar».

Agujero negro inactivo fuera de nuestra galaxia
Se ha detectado un agujero negro inactivo con al menos nueve veces la masa de nuestro Sol a sólo 160.000 años luz de la Tierra, por primera vez fuera de nuestra galaxia. Se encuentra en la Gran Nube de Magallanes, una galaxia satélite vecina de la Vía Láctea, y orbita alrededor de una estrella azul y caliente que es casi tres veces más grande.
Steve Chatterley, SWNS/Zenger

«Es increíble; apenas conocemos agujeros negros inactivos teniendo en cuenta lo comunes que los astrónomos creen que son», dijo el coautor, el Dr. Pablo Marchant, de la KU Leuven (Bélgica).

Son especialmente difíciles de detectar porque no interactúan con su entorno.

«Llevamos más de dos años buscando este tipo de sistemas de agujeros negros binarios», afirma la coautora, la Dra. Julia Bodensteiner, del Observatorio Europeo Austral (ESO), en Alemania.

«Me emocioné mucho cuando supe de VFTS 243, que en mi opinión es el candidato más convincente del que se ha informado hasta la fecha».

La estrella que le dio origen se desvaneció, sin que hubiera señales de una potente explosión.

«Hemos identificado una ‘aguja en un pajar'», dijo el autor principal, el Dr. Tomer Shenar, de la Universidad de Ámsterdam, en los Países Bajos.

El equipo internacional, conocido como la «policía de los agujeros negros», buscó cerca de 1.000 estrellas masivas en la espectacular nebulosa de la Tarántula, en la constelación de Dorado.

Identificar a los compañeros como agujeros negros es extremadamente difícil, ya que existen muchas posibilidades alternativas.

Nebulosa Tarántula en la constelación de Dorado
El equipo internacional, conocido como la «policía de los agujeros negros», buscó cerca de 1.000 estrellas masivas en la espectacular nebulosa de la Tarántula (en la foto) en la constelación de Dorado.
Steve Chatterley, SWNS/Zenger

«Como investigador que ha desacreditado posibles agujeros negros en los últimos años, era extremadamente escéptico respecto a este descubrimiento», dijo Shenar.

«Por primera vez, nuestro equipo se reunió para informar sobre el descubrimiento de un agujero negro, en lugar de rechazar uno».

Entre sus colegas se encontraba el Dr. Kareem El-Badry, apodado «destructor de agujeros negros», de la Universidad de Harvard, en Boston.

«Cuando Tomer me pidió que comprobara sus conclusiones, tuve mis dudas. Pero no pude encontrar una explicación plausible para los datos que no implicara un agujero negro», dijo El-Badry.

El estudio en Nature Astronomy también arroja luz sobre cómo se crean los agujeros negros a partir de los núcleos de las estrellas moribundas.

No se sabe si esto va acompañado de una potente explosión de supernova.

Shenar explicó: «La estrella que formó el agujero negro en VFTS 243 parece haber colapsado por completo, sin señales de una explosión previa.

«Recientemente han aparecido pruebas de este escenario de ‘colapso directo’, pero nuestro estudio proporciona posiblemente una de las indicaciones más directas. Esto tiene enormes implicaciones para el origen de las fusiones de agujeros negros en el cosmos».

Los agujeros negros de masa estelar se forman cuando las estrellas masivas llegan al final de su vida y colapsan bajo su propia gravedad.

Gran Nube de Magallanes por el telescopio Hubble
Esta imagen grabada por el telescopio Hubble el 10 de julio de 2001 muestra dos cúmulos de estrellas situados en una galaxia vecina llamada Gran Nube de Magallanes. En la Gran Nube de Magallanes, a sólo 160.000 años luz de la Tierra, se ha detectado un agujero negro inactivo con una masa al menos nueve veces superior a la de nuestro Sol.
NASA/Getty Images

En un sistema binario -dos estrellas que giran una alrededor de la otra- este proceso deja un agujero negro en órbita con una compañera luminosa.

Los agujeros negros son «latentes» si no emiten altos niveles de radiación de rayos X, que es como se suelen detectar.

La identificación de VFTS 243 se realizó gracias a seis años de datos obtenidos con el Very Large Telescope (VLT) de ESO.

El escáner FLAMES (Fibre Large Array Multi Element Spectrograph) permite observar más de cien objetos a la vez, lo que supone un importante ahorro de tiempo.

A pesar del apodo de «policía de los agujeros negros», fomentan activamente el escrutinio. Se cree que existen miles de agujeros negros de masa estelar en la Vía Láctea y las Nubes de Magallanes.

Son mucho más pequeños que el agujero negro supermasivo situado a 27.000 años luz de la Tierra que impulsa la Vía Láctea.

El-Badry dijo: «Por supuesto, espero que otras personas del sector analicen detenidamente nuestro análisis e intenten elaborar modelos alternativos. Es un proyecto muy emocionante en el que participar».

Producido en asociación con SWNS.

Esta historia fue proporcionada a Newsweek por Zenger News.

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