Balhuticaris voltae es el mayor artrópodo bivalvo hasta la fecha, con casi el doble de tamaño que el anterior poseedor del récord, Nereocaris exilis.

Reconstrucción de la vida de Balhuticaris voltae. Crédito de la imagen: Hugo Salais.

Reconstrucción de vida de Balhuticaris voltae. Crédito de la imagen: Hugo Salais.

Balhuticaris voltae nadó en los océanos del período Cámbrico hace aproximadamente 506 millones de años.

Con 24,5 cm de longitud, el antiguo animal es uno de los mayores artrópodos del Cámbrico y el mayor artrópodo bivalvo conocido hasta la fecha, siendo el más cercano Nereocaris exilis y Tuzoia.

Balhuticaris voltae era probablemente un tipo de himenocarina, un grupo de artrópodos del Cámbrico que poseían caparazones bivalvos y se parecían superficialmente a los camarones.

«Los artrópodos bivalvos del Cámbrico son un grupo de artrópodos caracterizados por sus caparazones bivalvos cefalotorácicos», dijeron los paleontólogos de la Universidad de Toronto Alejandro Izquierdo-López y Jean-Bernard Caron.

«Muchos artrópodos bivalvos se conocen sólo a partir de caparazones aislados, pero los fósiles con preservación de tejidos blandos están revelando un grupo polifilético cada vez más complejo, que comprende en su mayoría a los euartrópodos del grupo madre Isoxyidae y a los Hymenocarina.»

«Con 30-40 especies conocidas, los himenocarinos son los más diversos de ambos grupos, pero su posición en la evolución de los primeros artrópodos ha sido ampliamente debatida.»

Balhuticaris voltae tenía un cuerpo extremadamente alargado y multisegmentado con unos 110 pares de extremidades birrámeas homónimas.

El inusual caparazón del animal se asemejaba a un arco; cubría sólo la sección más frontal del cuerpo pero se extendía ventralmente más allá de las patas.

Tenía un complejo sistema sensorial y probablemente era un nadador activo gracias a sus poderosos exópodos en forma de pala y a un cuerpo largo y flexible.

«Con un total de 110 segmentos postcefálicos, Balhuticaris voltae tiene el mayor número de segmentos registrado entre los artrópodos del Cámbrico», dijeron los investigadores.

«La multisegmentación (más de 20 segmentos) está ampliamente presente en los grupos de artrópodos del Cámbrico, como los jianfengíidos, los marrellomorfos y en múltiples trilobites».

Balhuticaris voltae, holotipo. Crédito de la imagen: Izquierdo-López & Caron, doi: 10.1016/j.isci.2022.104675.

Balhuticaris voltae, holotipo. Crédito de la imagen: Izquierdo-López & Caron, doi: 10.1016/j.isci.2022.104675.

Once ejemplares de Balhuticaris voltae se recogieron en la zona de Marble Canyon del famoso Burgess Shale, un yacimiento de fósiles de la era cámbrica en Canadá.

«Balhuticaris voltae es uno de los mayores animales completamente conservados del Esquisto de Burgess y del Cámbrico», dijeron los científicos.

«La creciente complejidad ecológica del Cámbrico ha sido reconocida desde hace tiempo a partir de sus comunidades planctónicas o el llenado de la zona pelágica y de especies como Balhuticaris voltae, por lo tanto, no sólo ejemplifican cómo el gigantismo en el Cámbrico se produjo en un número más amplio de grupos que Radiodonta, sino que también ejemplifican esta creciente complejidad de los ecosistemas del Cámbrico».

El descubrimiento de Balhuticaris voltae en un artículo publicado el 25 de junio de 2022 en la revista iScience.

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Alejandro Izquierdo-López & Jean-Bernard Caron. Multisegmentación extrema en un artrópodo bivalvo gigante del Cámbrico Burgess Shale. iScience, publicado en línea el 25 de junio de 2022; doi: 10.1016/j.isci.2022.104675

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