Los nuevos mapas del ultravioleta medio (UV) de Europa, creados con datos del instrumento Space Telescope Imaging Spectrograph (STIS) a bordo del telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA, muestran concentraciones de dióxido de azufre en la cara posterior de la luna helada.

Mapa de la profundidad de la banda de dióxido de azufre (a) y del área de la banda (b) para las cuatro visitas del Hubble. Crédito de la imagen: NASA / JPL / Bjorn Jonsson / Becker et al., doi: 10.3847/PSJ/ac69eb.

Mapa de la profundidad de la banda de dióxido de azufre (a) y del área de la banda (b) para las cuatro visitas del Hubble. Crédito de la imagen: NASA / JPL / Bjorn Jonsson / Becker et al., doi: 10.3847/PSJ/ac69eb.

Descubierta por Galileo Galilei y Simon Marius en 1610, Europa es la sexta de las lunas de Júpiter y la cuarta más grande.

La luna se caracteriza por su brillante caparazón helado, compuesto principalmente por hielo de agua que alberga un océano de agua líquida en su interior.

Es el objetivo principal de la próxima misión Europa Clipper de la NASA y se explorará mediante varios encuentros cercanos durante la próxima misión JUICE de la ESA.

«La superficie relativamente joven de Europa está compuesta principalmente por hielo de agua, aunque se han detectado otros materiales a lo largo de su superficie», dijo el Dr. Tracy Becker, investigador del Instituto de Investigación del Suroeste y de la Universidad de Texas en San Antonio.

«Determinar si estos otros materiales son nativos de Europa es importante para entender la formación y posterior evolución de la luna helada».

«Evaluar el material de la superficie puede proporcionar información sobre la composición del océano subsuperficial».

Utilizando el instrumento STIS del Hubble, el Dr. Becker y sus colegas observaron Europa en longitudes de onda entre 180 y 320 nm.

«Nuestro conjunto de datos es el primero que produce un mapa casi global de dióxido de azufre que se correlaciona con regiones más oscuras a gran escala tanto en las longitudes de onda visibles como en las ultravioletas», dijo la Dra. Philippa Molyneux, investigadora del Southwest Research Institute.

«Los resultados no fueron sorprendentes, pero obtuvimos una cobertura y una resolución mucho mejores que las observaciones anteriores».

«La mayor parte del dióxido de azufre se ve en el hemisferio ‘posterior’ de Europa».

«Es probable que se concentre allí porque el campo magnético co-rotante de Júpiter atrapa las partículas de azufre que salen de los volcanes de Io y las golpea contra la parte trasera de Europa».

Io es otra de las lunas más grandes de Júpiter pero, en cambio, se considera el cuerpo más volcánico del Sistema Solar. El campo magnético de Júpiter puede provocar reacciones químicas entre el hielo de agua y el azufre, creando dióxido de azufre en la superficie de Europa.

«Además de estudiar el dióxido de azufre en la superficie, seguimos tratando de entender el rompecabezas de por qué Europa -que tiene una superficie que se sabe que está dominada por el hielo de agua- no parece hielo de agua en las longitudes de onda ultravioleta, como lo confirma este estudio», dijo el Dr. Becker.

«Estamos trabajando activamente para entender el porqué».

Los resultados aparecen en el Planetary Science Journal.

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Tracy M. Becker et al. 2022. Observaciones del Hubble en el ultravioleta medio de Europa y la distribución superficial global del SO2. Planet. Sci. J 3, 129; doi: 10.3847/PSJ/ac69eb

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