La vacunación contra el SARS-CoV-2 reduce el riesgo de COVID prolongado tras la infección sólo en un 15% aproximadamente, según un estudio de más de 13 millones de personas1. Se trata de la mayor cohorte que se ha utilizado hasta ahora para examinar en qué medida las vacunas protegen contra la enfermedad, pero es poco probable que acabe con la incertidumbre.

La COVID prolongada -enfermedad que persiste durante semanas o meses tras la infección por el SRAS-CoV-2- ha resultado difícil de estudiar, entre otras cosas porque la variedad de síntomas hace que sea difícil de definir. Incluso averiguar su frecuencia ha sido un reto. Algunos estudios han sugerido que se produce hasta en el 30% de las personas infectadas por el virus. Sin embargo, un estudio realizado en noviembre sobre unos 4,5 millones de personas atendidas en los hospitales del Departamento de Asuntos de los Veteranos (VA) de EE.UU. sugiere que la cifra es del 7% en general y menor en el caso de los no hospitalizados.

Otro misterio ha sido si es menos probable que se produzca un COVID prolongado después de una infección de avance, es decir, en una persona que ha sido vacunada. En un estudio publicado el 25 de mayo en Nature Medicine, el nefrólogo Ziyad Al-Aly del VA Saint Louis Health Care System de San Luis (Misuri) y sus colegas -el mismo equipo que redactó el estudio de noviembre- examinaron los registros sanitarios del VA de enero a diciembre de 2021, incluidos los de unas 34.000 personas vacunadas que habían sufrido infecciones por el SARS-CoV-2, 113.000 personas que habían sido infectadas pero no habían sido vacunadas y más de 13 millones de personas que no habían sido infectadas.

Puntos débiles en la armadura

Los investigadores descubrieron que la vacunación parecía reducir la probabilidad de contraer la COVID en las personas infectadas sólo en un 15%. Esto contrasta con estudios anteriores de menor envergadura, que han hallado tasas de protección mucho más elevadas. También se aleja de otro gran estudio, que analizó los datos autodeclarados de 1,2 millones de usuarios de smartphones del Reino Unido y descubrió que dos dosis de la vacuna COVID-19 reducían a la mitad el riesgo de COVID larga.

Los autores del último estudio también compararon síntomas como la niebla cerebral y la fatiga en personas vacunadas y no vacunadas hasta seis meses después de que dieran positivo en la prueba del SARS-CoV-2. El equipo no encontró diferencias en el tipo o la gravedad de los síntomas entre los que se habían vacunado y los que no. «Esas mismas huellas las vemos en las personas que tienen infecciones de ruptura», dice Al-Aly.

Sólo en Estados Unidos se han producido más de 83 millones de infecciones por COVID-19, señala. Si incluso un pequeño porcentaje de ellos se convierte en COVID de larga duración, «es un número asombrosamente alto de personas afectadas por una enfermedad que sigue siendo un misterio».

La limitada protección que ofrecen las vacunas significa que la retirada de medidas como la obligación de usar mascarillas y las restricciones de distanciamiento social podría estar poniendo en riesgo a más personas, sobre todo a aquellas con sistemas inmunitarios comprometidos. «Dependemos literalmente, ahora casi exclusivamente, de la vacuna para protegernos y proteger al público», dice Al-Aly. «Ahora decimos que sólo te va a proteger un 15%. Sigues siendo vulnerable, y de forma extraordinaria».

«En general, esto es horroroso», dice David Putrino, fisioterapeuta del Sistema de Salud Mount Sinai de Nueva York que estudia el COVID de larga duración. Alaba el estudio, que fue difícil de realizar por la cantidad y calidad de los datos, pero añade que es limitado porque no desglosa los datos por factores clave, como el historial médico de los participantes. «Son preguntas muy importantes para las que necesitamos respuestas», dice Putrino. «Todavía no tenemos ningún estudio realmente bien construido».

Otra incógnita de Omicron

Steven Deeks, investigador del VIH en la Universidad de California en San Francisco, señala que el estudio no incluye datos de personas infectadas durante el periodo en que la variante Omicron causaba la mayoría de las infecciones. «No tenemos datos sobre si Omicron causa un COVID largo», afirma. Los resultados, añade, «se aplican a una pandemia que ha cambiado drásticamente».

Sin embargo, añade Deeks, los resultados apuntan a la necesidad de investigar más sobre la COVID larga y de acelerar el desarrollo de terapias. «No tenemos una definición, no tenemos un biomarcador, no tenemos una prueba de imagen, un mecanismo o un tratamiento», dice. «Sólo tenemos preguntas».

Este artículo se reproduce con permiso y se publicó por primera vez el 25 de mayo de 2022.

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