El enorme telescopio esférico de cinco centenares de metros de apertura (FAST) de China ha saltado a los titulares esta semana después de que los medios de comunicación estatales informaran de que había encontrado misteriosas señales procedentes del espacio.

Se especuló con la posibilidad de que las señales representaran una prueba de vida extraterrestre, aunque los científicos implicados han dicho que es más probable que las señales fueran sólo interferencias de la Tierra.

En cualquier caso, el mayor radiotelescopio del mundo, con su antena parabólica de 600 pies, ya ha realizado varios descubrimientos importantes. A principios de este año, los astrónomos anunciaron que habían descubierto una rara señal de radio repetitiva procedente del espacio profundo, y aún no están seguros de qué es.

La ráfaga de radio rápida, o FRB, se llama 20190520B y fue detectada con el radiotelescopio FAST en China como parte de una encuesta en 2019. La FRB se detectó por primera vez como parte de una exploración de 24 segundos, y la señal se identificó muchas más veces en observaciones de seguimiento en 2020.

Telescopio FAST
Una foto del telescopio FAST, situado en el condado de Pingtang, China, en septiembre de 2016. El enorme radiotelescopio se utiliza en la búsqueda de vida extraterrestre.
STR/AFP/Getty

Los FRB son intensas ráfagas de señales de radio que pueden durar apenas milisegundos y que emiten más energía en este tiempo que nuestro sol en un año. Su origen es objeto de investigación, aunque los tipos de estrellas exóticas y extremadamente energéticas conocidas como magnetares son los principales candidatos.

La fuente de la señal se ha rastreado hasta una galaxia enana situada a unos 3.000 millones de años luz de la Tierra. Las observaciones también han sugerido que la fuente de la señal es pequeña.

En cierto modo, la señal es similar a otra FRB repetitiva detectada en 2016 llamada FRB 121102, la primera FRB cuya posición fue determinada. Ambas señales muestran estallidos repetitivos y emisiones de radio persistentes entre estos estallidos que provienen de una región compacta.

«Ahora tenemos dos como esta, y eso trae algunas preguntas importantes», dijo Casey Law, un científico de radioastronomía en Caltech, en un comunicado de prensa del Observatorio Nacional de Radioastronomía (NRAO).

El hecho de que algunas FRB se repitan y otras no sugiere que puede haber dos mecanismos diferentes en juego que produzcan estas señales, o que los objetos que las producen actúen de forma diferente en distintas etapas.

Parte del interés científico que rodea a las FRBs es que pueden ser utilizadas como herramientas para estudiar el espacio entre ellas y la Tierra, ya que los científicos pueden estudiar el efecto que este espacio intermedio tiene sobre la señal.

Sin embargo, este no es el caso de la FRB 190520. Aunque se estima que se encuentra en una galaxia a 3.000 millones de años luz, la señal de la explosión sugiere que debería estar más bien a 8.000 o 9.500 millones de años luz.

«Esto significa que hay una gran cantidad de material cerca de la FRB que confundiría cualquier intento de utilizarla para medir el gas entre las galaxias», dijo Kshitij Aggarwal, un estudiante de posgrado de la Universidad de Virginia Occidental en el comunicado de prensa del NRAO. «Si ese es el caso de otros, entonces no podemos contar con el uso de los FRB como varas de medir cósmicas», añadió.

Una de las teorías es que la fuente de la FRB es una estrella de neutrones rodeada por el gas que dejó la explosión de una supernova. En cualquier caso, la señal no es la primera que desconcierta a los científicos.

Aparte de los FRB, el FAST también ha desempeñado su papel en la detección de cientos de púlsares, que son estrellas de neutrones de giro rápido que quedan tras la desaparición de estrellas masivas que explotan en una supernova.

Las estrellas de neutrones son estrellas extremadamente densas que pueden tener simplemente el tamaño de una ciudad a pesar de tener una masa superior a la del sol. A veces se dice que una cucharadita de material de estrella de neutrones pesaría mil millones de toneladas.

En el año 2010 se habían encontrado aproximadamente 1.800 púlsares a través de la detección por radio, mientras que otros 70 se habían encontrado a través de la radiación gamma, según Space.com.

El telescopio FAST, a pesar de haber entrado en pleno funcionamiento en enero de 2020, ha detectado 509 nuevos púlsares, según informó la Academia China de Ciencias en diciembre del año pasado.

El telescopio también es utilizado por el Instituto SETI, dedicado a la caza de alienígenas, para buscar pruebas de vida extraterrestre en las estrellas a través de señales de radio reveladoras. Aunque el telescopio todavía no ha encontrado pruebas definitivas de la existencia de extraterrestres, sí que está ayudando en otras áreas de la astronomía.

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