Incluso el legendario autor Homero exploró la mitología griega para la idea de autómatas y dispositivos autopropulsados hace más de 2.500 años. En el siglo III a.C., los ingenieros de la Alejandría helenística de Egipto construían verdaderas máquinas mecánicas. Y tales inventos científicos y tecnologías históricamente existentes no eran únicos e inherentes sólo a la cultura grecorromana.

Muchas sociedades antiguas inventaron e incluso diseñaron autómatas. Las crónicas chinas también están llenas de historias de emperadores engañados por androides realistas y descripciones de sirvientes artificiales supuestamente creados en el siglo II por una inventora, Huang Yueying. Y las epopeyas hindúes hablan de tecnomilagros como carros de guerra voladores y seres animados. Una de las historias más intrigantes de la India cuenta cómo los robots custodiaban las reliquias de Buda. Por increíble que parezca a los oídos modernos, esta historia tiene una fuerte conexión entre la antigua Grecia y la antigua India.

La historia tiene lugar en la época de los reyes Ajatashatru y Ashoka. Ajatashatru, que gobernó entre el 492 y el 460 a.C., fue famoso por introducir nuevos inventos militares, como potentes catapultas y un carro de guerra mecanizado con cuchillas giratorias. Cuando Buda murió, Ajatashatru fue encargado de custodiar sus preciados restos. El rey los escondió en una cámara subterránea cerca de su capital, Pataliputra (actual Patna), en el noreste de la India.

Tradicionalmente, estatuas de guerreros gigantes montaban guardia cerca de los tesoros. Pero, según la leyenda, los guardias de Ajatashatru eran inusuales: eran antiguos robots. En la India, los autómatas o seres mecánicos que podían moverse por sí mismos se llamaban «bhuta vahana yantra», o «máquinas de movimiento espiritual» en pali y sánscrito. Al parecer, se predijo que los robots de Ajatashatru permanecerían en servicio hasta que el futuro rey distribuyera las reliquias de Buda por todo su reino.

Los robots custodiaban las reliquias de Buda hace 2.500 años
Panel del tambor de la estupa que muestra la distribución de las reliquias. Crédito: British Museum

Los textos hindúes y budistas describen a los guerreros autómatas dando vueltas como el viento, acuchillando a los enemigos con espadas como los carros de guerra de Ajatashatru con cuchillas giratorias. En algunas versiones, los robots son impulsados por una rueda de agua o creados por Vishwakarma, la deidad artesana hindú y el arquitecto divino de los dioses. Pero la versión más llamativa llegó de forma confusa a las escrituras de Lokapannatti de Birmania. Se trataba de traducciones al pali de textos sánscritos más antiguos y perdidos que sólo se conocían por las traducciones chinas, cada una de las cuales se basaba en tradiciones orales anteriores.

Este cuento dice que muchos «Yantakars», los creadores de robots, vivían en el oeste del país de los «Yavans», gente de habla griega, en Roma Visaya – el nombre indio para la cultura grecorromana del mundo mediterráneo. La tecnología secreta de los robots yavanos estaba cuidadosamente guardada. Los robots de Roma Visaya se dedicaban al comercio y la agricultura, y a atrapar y ejecutar a los delincuentes.

Los creadores de los robots tenían prohibido deshacerse de ellos o revelar sus secretos mecánicos: si lo hacían, los robots asesinos los perseguían y los mataban. Los rumores sobre los robots mágicos llegaron a la India e inspiraron a un joven artesano de Pataliputra que también quería aprender a fabricar esas máquinas.

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Según el final de la etapa, un joven llegó a Roma Visayas y se casó allí con la hija de un fabricante de robots, que le enseñó su oficio. Y un día, robó los planos para crear robots y decidió llevarlos a la India.

Confiando en que los robots asesinos le matarán antes de llegar allí, se cortó el muslo, introdujo los planos bajo la piel y se cosió. Y ordenó a su hijo que llevara su plan hasta el final y se fuera con el cuerpo de su padre a Pataliputra. Y siguió su camino. Naturalmente, fue capturado, asesinado, y su hijo encontró su cuerpo y lo entregó a Pataliputra.

Al llegar a la India, el hijo extrajo los planos del cuerpo de su padre y, siguiendo las instrucciones, construyó soldados automáticos para que el rey Ajatashatru protegiera las reliquias de Buda almacenadas en una cámara subterránea. Todo esto era tan secreto que pronto la gente se olvidó de la existencia de una cámara secreta.

Los robots custodiaban las reliquias de Buda hace 2.500 años
Los Bulis de Allakappa recibieron una parte de las reliquias de Buda tras la Guerra por las Reliquias de Buda contra los Sakyas. Crédito: Wikimedia Commons

Dos siglos después de Ajatashatru, el poderoso imperio Mauryan de Pataliputra fue gobernado por Ashoka, 273-232 a.C. Según la leyenda, Ashoka escuchó el rumor de las reliquias ocultas y buscó hasta encontrar una cámara subterránea custodiada por feroces guerreros androides. Cuando Ashoka trató de entrar, se desató una feroz batalla entre él y los robots.

Según una versión, el dios Vishvakarman ayudó a Ashoka a derrotarlos disparando flechas a los pernos que mantenían unidas las estructuras giratorias. Según otra, el hijo de un viejo ingeniero le explicó cómo desactivar los robots y tomar el control sobre ellos. Sea como fuere, Ashoka acabó comandando él mismo un ejército de autómatas.

¿Es esta leyenda sólo una fantasía? ¿O podría haber surgido en el marco de los primeros intercambios culturales entre Oriente y Occidente? La historia relaciona claramente las criaturas mecánicas que protegen las reliquias de Buda con los autómatas de Roma Visaya, un estado de influencia griega. ¿Qué antigüedad tiene este cuento? La mayoría de los científicos creen que surgió en la Edad Media, si contamos según el calendario europeo.

Pero algunos están seguros de que esta historia puede ser mucho más antigua. La narración apunta a un intercambio tecnológico entre las culturas mauryana y helénica. Y los contactos entre la India y Grecia comenzaron en el siglo V a.C., cuando los ingenieros de Ajatashatru crearon nuevas máquinas militares. El intercambio cultural greco-budista se intensificó tras las campañas de Alejandro Magno en el norte de la India. Inscripciones en griego y arameo en un monumento erigido originalmente por el rey Ahsoka en Kandahar, en el actual Afganistán.

En el año 300 a.C., dos embajadores griegos, Megasthenes y Deimachus, ya residían en Pataliputra, que contaba con arte y arquitectura de influencia griega y era el hogar del mismo artesano legendario que robó los diseños de los robots de Roma Visaya. Y los Grandes Pilares erigidos por Ashoka están inscritos en griego antiguo y contienen los nombres de reyes helenos, lo que demuestra la conexión directa de Ashoka con Occidente. Los historiadores saben que Ashoka mantuvo correspondencia con los gobernantes helenísticos, incluido Ptolomeo II Filadelfo en Alejandría, cuya espectacular procesión en el 279 a.C. se hizo famosa por el uso de elaboradas estatuas animadas y dispositivos automáticos.

Los historiadores informan de que Ashoka envió enviados a Alejandría, mientras que Ptolomeo II envió enviados a Ashoka en Pataliputra. Los diplomáticos solían presentar magníficos regalos para mostrar los logros culturales de sus países. ¿Quizás se donaron dibujos o modelos en miniatura de autómatas y otros dispositivos mecánicos a los antiguos indios?

Hoy en día ya no es posible precisar la fecha de aparición de la leyenda, pero es probable que la idea de los robots que custodian las reliquias de Buda combine hazañas de ingeniería reales e imaginarias de la época de Ajatashatru y Ashoka. Esta asombrosa historia es la prueba de que el concepto de autómata existe desde la antigüedad e ilustra muy bien la conexión universal y eterna entre la imaginación y la ciencia.

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