Durante cinco años, un grupo de autodenominados tecnoarqueólogos que trabajan en un viejo McDonald’s abandonado han tenido una misión: recuperar y digitalizar fotos olvidadas tomadas en los años 60 por un quinteto de satélites lunares hundidos.

Entre los hangares y laboratorios del Centro de Investigación Ames de la NASA, en Silicon Valley, se encuentra la fachada de un viejo McDonald’s.

Sin embargo, no se puede comer una hamburguesa allí, ya que sus cajas registradoras y máquinas expendedoras han dado paso a viejas unidades de cinta y modernos ordenadores dirigidos por un equipo de ingenieros hackers que han rebautizado el lugar como McMoon’s. Estos autodenominados tecnoarqueólogos han emprendido una misión para recuperar y digitalizar fotos olvidadas tomadas en los años 60 por un quinteto de satélites lunares hundidos.

El Proyecto de Recuperación de Imágenes del Orbitador Lunar ha recuperado desde 2007 unas 2.000 imágenes a partir de 1.500 cintas de datos analógicas. Contienen las primeras fotografías de alta resolución jamás tomadas desde el horizonte lunar, incluida la primera foto de un amanecer en la Tierra (primera diapositiva de arriba). Gracias a los conocimientos técnicos y a la ingeniería de bricolaje del equipo del LOIRP, se está viendo con una resolución mayor de la que era posible hasta ahora.

«Estamos recuperando una capacidad que existía pero que no se podía tocar cuando se creó», dice Keith Cowing, codirector y miembro fundador de LOIRP. «Es como tener un DVD en 1966, no se puede reproducir. Teníamos una resolución de la Tierra de aproximadamente un kilómetro [por píxel]. Esta es una imagen tomada a un cuarto de millón de kilómetros en 1966. Los Beatles estaban calentando para tocar en el Shea Stadium en el momento en que se tomó».

Entre 1966 y 67, cinco Orbitadores Lunares tomaron imágenes en película de 70 mm desde unos 50 kilómetros por encima de la Luna. Los satélites se enviaron principalmente para explorar posibles lugares de aterrizaje para misiones lunares tripuladas.

Cada satélite apuntaba su cámara Kodak de doble lente a un objetivo, tomaba una foto y la revelaba. A continuación, las fotos de alta y baja resolución se escaneaban en tiras denominadas «framelets» utilizando algo parecido a un antiguo lector de fax.

Las imágenes se transmitían en señales moduladas a una de las tres estaciones de recepción en Australia, España o California, donde las imágenes -y las charlas colaterales de los operadores de la NASA- se grababan directamente en cinta. Una vez finalizadas sus misiones, los satélites se estrellaron sin contemplaciones contra las rocas lunares, dejando libre el camino para el Apolo. La brillante y audaz ingeniería era típica de la NASA durante su época dorada, una época en la que también estaba más estrechamente vinculada a otras agencias gubernamentales con interés en tomar imágenes desde el espacio.

«Estos tipos operaban justo en el límite», dice Cowing con una reverencia por estos ingenieros de la NASA que es compartida por su equipo.

«Hay una cierta herencia del programa de espionaje en todo esto, pero estos tipos iban más allá, porque esos satélites espías enviaban sus imágenes de vuelta. Estos no lo hacían. No podían. Estaban en órbita lunar».

Las fotos se almacenaban con una fidelidad notable en las cintas, pero en aquella época había que copiarlas de las pantallas de proyección al papel, a veces a tamaños tan grandes que se alquilaban almacenes e incluso viejas iglesias para colgarlas.

Los resultados eran bastante granulados, pero lo suficientemente claros como para identificar los lugares de aterrizaje y los peligros potenciales. Después de la impresión de baja fidelidad, las cintas se metían en cajas y se olvidaban.

Cambiaron de manos varias veces a lo largo de los años, y estuvieron a punto de ser desechadas antes de aterrizar en un almacén de Moorpark, California. Se hicieron varios intentos fallidos de recuperar los datos de las cintas, que estaban bien guardadas, pero no fue hasta 2005 cuando el ingeniero de la NASA Keith Cowing y el empresario espacial Dennis Wingo consiguieron reunir los materiales y los conocimientos técnicos.

Cuando se enteraron, a través de un grupo de Usenet, de que una antigua empleada de la NASA, Nancy Evans, podría tener tanto las cintas como las raras unidades Ampex FR-900 necesarias para leerlas, se pusieron en marcha. Se dirigieron a Los Ángeles, donde las unidades del tamaño de un frigorífico estaban almacenadas en un cobertizo del patio trasero rodeado de gallinas. Al mismo tiempo, recuperaron las cintas de un almacén cercano a Moorpark, y las cosas empezaron a tomar forma. Al principio, financiaron el proyecto de su propio bolsillo y se dedicaron a averiguar cómo liberar las imágenes atrapadas en las cintas.

«Los dos somos bebés del Apolo, así que la Luna para nosotros era algo que estaba pendiente», dice Cowing. «Estas cintas fueron selladas para la historia por alguien que se preocupaba, y era sorprendente el estado en que se encontraban. Así que empezamos a comprar piezas usadas en eBay, Radioshack… En un momento dado estaba sentado en una recepción de etiqueta comprando algo en mi iPhone. Simplemente compramos y volvimos a montar estas cosas poco a poco».

Las unidades tuvieron que ser reconstruidas y, en algunos casos, completamente rediseñadas utilizando los manuales de instrucciones o los consejos de la gente que solía darles servicio. Los datos que recuperaban tenían que ser demodulados y digitalizados, lo que añadía más capas de dificultades técnicas.

Los cuadros resultantes tuvieron que volver a montarse individualmente en Photoshop. Después de sortear innumerables problemas de ingeniería (intente encontrar un sustituto químico del aceite de ballena para lubricar los cabezales de las cintas), el equipo del LOIRP pudo seleccionar y reproducir la famosa imagen del amanecer. Esta prueba de concepto supuso la primera financiación de la NASA en 2008, y el equipo ha terminado recientemente de procesar toda la colección de cintas.

«Somos las primeras personas de una generación o más que ven esto», dice Cowing. «Ningún ojo humano había visto esto. Todo lo que vieron fue algo que ya había pasado por una generación de copias. Nosotros estamos viendo algo un orden de magnitud más preciso directamente en la pantalla».

Desde los años 60, se han lanzado una serie de satélites para la obtención de imágenes de la Tierra y la Luna, incluido el Lunar Reconnaissance Orbiter en 2009. A pesar de los avances en la potencia de cálculo y la óptica, Cowing dice que los terabytes de imágenes recuperados en LOIRP son a menudo incluso más detallados que los tomados por LRO, capaces de ser ampliados a tamaño de cartelera sin perder resolución.

«Muchas de las imágenes que están tomando hoy, nuestras imágenes de 1966 y ’67 tienen a veces mayor resolución y mayor rango dinámico debido a la forma en que se tomaron las fotos. Así que a veces miras una sombra en una imagen que ha tomado LRO y no ves ningún detalle; con las nuestras, sí».

El edificio 596, llamado oficialmente, tiene una bandera con la calavera y las tibias cruzadas de Skunkworks, lo que indica la ética hacker del equipo. Las aproximadamente siete personas que trabajan en el interior mantienen una mentalidad de código abierto en su trabajo, poniendo a disposición del público todas las imágenes y sus descubrimientos tecnológicos. También tienen planes para un Titan ICBM desmantelado que está fuera (para los estudiantes, por supuesto).

McMoon’s se ha convertido en una operación altamente especializada, repleta de una mezcla de tecnología antigua y nueva que ahora se utiliza para descodificar varias cintas de la NASA y de la Biblioteca del Congreso que nadie sabe qué hacer con ellas.

Con una capacidad incorporada para manejar productos químicos peligrosos, el viejo McDonald’s tenía sentido práctico, pero también les daba una capa de distancia para llevar a cabo su extraño trabajo.

«Podía elegir entre la barbería y este edificio; no nos importaba realmente qué tipo de edificio nos dieran, simplemente no queríamos pagarlo», dice Cowing. «La gente de la NASA Ames, que se encarga de los ordenadores y otras cosas viejas, nos adora porque venimos y hacemos que las cosas viejas funcionen. Los chicos de seguridad vienen y normalmente los hacemos amigos o les ladramos y no vuelven».

Las imágenes recogidas en el LOIRP han sido coaccionadas para que proporcionen más información de la que se pretendía. Sus datos se han utilizado para corregir las cifras de la época sobre los niveles de hielo ártico de la Tierra, y han ayudado a identificar un evento tipo El Niño en los años 60. Todas las imágenes y la información recogida a partir de ellas se están introduciendo en el Planetary Data System, un depósito oficial donde se documentan los datos de las misiones LRO, Mars Observer, Climate Orbiter y muchas otras.

Iniciado por la misma Nancy Evans que proporcionó las unidades de cinta, el Planetary Data System no existía cuando se tomaron inicialmente las imágenes del Lunar Orbiter.

Las imágenes y la información que el LOIRP ha recuperado se presentarán como el registro oficial de la misión satelital original. Es un testimonio del trabajo duradero de los ingenieros que diseñaron las misiones de los orbitadores, y de la tenacidad de los modernos tecnoarqueólogos que están llevando ese trabajo a buen puerto.

«En aquella época las cosas se diseñaban, incluso si fallaban, para seguir haciendo algo. Hoy en día, la mayoría de los aviones de combate se caerían del cielo si no tuvieran ordenadores que ajustaran sus superficies y su patrón miles de veces por segundo. En aquella época, sólo tenían que diseñar las cosas con elegancia para que funcionaran», afirma.

«Creemos que estamos completando las misiones Lunar Orbiter 1 a 5. Nunca presentaron formalmente sus cosas para los archivos, así que lo estamos haciendo nosotros».

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