Mucho antes de que aparecieran los dinosaurios, cuando los primeros bosques se extendían hacia el cielo y enormes insectos dominaban la Tierra, un humilde pez con cara de pala y aletas especialmente fuertes decidió probar suerte en tierra firme. Alrededor de la misma época, otro de los primeros peces que exploraban la tierra decidió que la vida terrestre estaba sobrevalorada y huyó de nuevo al océano, según han descubierto recientemente los científicos.

El pez que eligió quedarse en tierra fue Tiktaalik roseae – más conocido simplemente como TiktaalikEl Tiktaalik, palabra inuktitut que significa «gran pez de agua dulce», se considera uno de los ancestros comunes más antiguos de todos los vertebrados terrestres, desde los dinosaurios hasta los mamíferos.

Con aletas en forma de pies que le ayudaban a salir del agua y a llegar a las orillas de los ríos poco profundos, Tiktaalik a veces se le llama «fishapod», o pez con patas. YTiktaalik no estaba solo en este viaje evolutivo.

Un escáner informático que muestra la extraña estructura ósea de la aleta fósil de Qiqiktania. (Crédito de la imagen: Tom Stewart)

Otros peces-población de la época también desarrollaron la capacidad de arrastrarse a tierra firme, para luego darse la vuelta y volver al agua.

En un estudio publicado el 20 de julio en la revista Nature (se abre en una nueva pestaña), los investigadores describieron los fósiles de un antiguo pezápodo llamado Qikiqtania wakeiEl nombre de la palabra inuktitut que describe la región del Ártico canadiense donde ambos Tiktaalik y Qikiqtania fueron descubiertos. Ambas especies vivieron durante el Devónico tardío, hace unos 375 millones de años. Un análisis de QikiqtaniaEl estudio de los huesos de la mandíbula superior e inferior de Qikiqtania sugiere que tenía una cabeza aplanada y triangular con ojos en la parte superior, como Tiktaalik. Pero Qikiqtania era mucho más pequeño; mientras que Tiktaalik podría crecer hasta la friolera de 9 pies (2,7 metros) de largo, Qikiqtania parece haber alcanzado un máximo de 30 pulgadas (76 centímetros).

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Sin embargo, fue Qikiqtaniaque realmente lo distinguen. Mientras que las aletas del recién descubierto fishapod se parecen superficialmente a las de Tiktaalik, la tomografía computarizada, o TAC, reveló una peculiar disposición de los huesos a la que le faltan los elementos estructurales necesarios para caminar, levantar y sostener el cuerpo del pececillo, según los autores del estudio.

Más bien, QikiqtaniaLos investigadores escribieron que los huesos de las aletas, lisos y curvados, habrían sido mucho más adecuados para remar.

«Al principio pensamos que podría ser un juvenil Tiktaalikporque era más pequeño y tal vez algunos de esos procesos no se habían desarrollado todavía», dijo el coautor del estudio Neil Shubin, profesor de la Universidad de Chicago que también ayudó a descubrir Tiktaalik en 2004, dijo en un comunicado. «Pero el húmero es liso y tiene forma de boomerang, y no tiene los elementos que lo apoyarían empujando hacia arriba en la tierra. Es notablemente diferente y sugiere algo nuevo».

En otras palabras, Qikiqtania parece ser una especie en pleno cambio evolutivo. Tras evolucionar un cuerpo similar al de Tiktaalik y los tetrápodos anfibios (animales de cuatro patas) que le seguirían, Qikiqtania volvió al agua y comenzó a evolucionar hasta convertirse en un pez completo.

Según los autores del estudio, el descubrimiento de este fósil completa la desordenada historia de la evolución de los vertebrados de forma que Tiktaalik solo no podría.

«Tiktaalik suele tratarse como un animal de transición porque es fácil ver el patrón de cambios escalonado desde la vida en el agua hasta la vida en la tierra», dijo en el comunicado el autor principal del estudio, Thomas Stewart, antiguo investigador de la Universidad de Chicago que se incorporará este verano a la facultad de la Universidad Estatal de Pensilvania. «Pero sabemos que en la evolución las cosas no son siempre tan simples… Es más que una simple transformación con un número limitado de especies».

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