La NASA, el nombre más venerado de la ciencia estadounidense, anunció recientemente que iba a convocar una comisión para investigar los Fenómenos Areales No Identificados (FAN). El anuncio fue noticia porque, a menos que uno sea un analista de defensa o un controlador de tráfico aéreo, sólo hay una razón para interesarse por los OVNIs/UAPs, y es la de los extraterrestres.

La «agencia espacial» de Estados Unidos que recoge el balón de los OVNIs estaba destinada a levantar las cejas y preocupaciones por la reputación de la NASA. Pero si se maneja bien, la comisión podría hacer algo más que arrojar la tan necesaria luz sobre los PAU. También podría dar a los estadounidenses una clase magistral sobre el tema más básico, más importante y, por desgracia, más aburrido de la ciencia: Estándares de evidencia. Son la clave para saber si estamos solos en el Universo o no.

La existencia de vida en otros mundos es una de las preguntas más antiguas y duraderas de la humanidad. Como científico que estudia la vida en el universo, puedo ver de primera mano cómo, después de todos esos milenios en los que simplemente se ha discutido la cuestión, por fin estamos a punto de obtener respuestas. Esas respuestas, sin embargo, no tienen nada que ver con los OVNIs/UAPs.

En cambio, tras los descubrimientos radicales de «exoplanetas» en órbita alrededor de estrellas lejanas y las nuevas tecnologías para observar esos exoplanetas, los astrónomos creemos que estamos listos para salir a la caza de vida. Los nuevos telescopios que estamos lanzando ahora, y diseñando para un futuro próximo, podrán detectar biofirmas. Las bioseñales se producen cuando un planeta lejano está revestido de una biosfera cuya vida altera la atmósfera del mundo anfitrión de forma detectable. Estos nuevos telescopios también podrían buscar pruebas de civilizaciones tecnológicas (es decir, technosignatures) como las sustancias químicas industriales en la atmósfera de un exoplaneta. El camino para encontrar estas firmas de vida, inteligente o no, será largo, pero el hecho notable es que finalmente estamos listos para empezar.

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El Very Large Array Observatorium de Nuevo México es uno de los lugares donde los científicos trabajan para encontrar vida extraterrestre con la ayuda de las ondas de radio.
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Pero por muy emocionante que sea esta perspectiva, nunca podremos afirmar que hemos encontrado vida sin esos importantísimos Estándares de Evidencia. Y son esas normas, expuestas con claridad y seguidas con precisión, las que tienen todo que ver con los ovnis y la NASA.

Para ver la importancia de los estándares de evidencia, tomemos un ejemplo del trabajo de mi equipo. Si mis colegas y yo queremos afirmar que hemos encontrado una firma de productos químicos industriales -y por tanto una civilización- en la luz procedente de un planeta lejano, esperamos que el resto de la comunidad investigadora venga a por nosotros con la artillería pesada. Cada aspecto de nuestros datos -nuestras pruebas- será analizado y destrozado. ¿Hemos utilizado correctamente el telescopio? ¿Hemos identificado mal la física atómica que creó la firma? Y lo que es más importante, ¿hemos eliminado de forma convincente las muchas formas más mundanas en que podría surgir nuestra señal? Sólo si nuestras pruebas superan esas normas, que han sido cuidadosamente formuladas y codificadas por toda la comunidad investigadora, podremos continuar con nuestra pretensión de encontrar vida extraterrestre.

Pero cuando se trata de UAPS/UFOs no hay tales estándares. Es simplemente un «free-for-all». Hasta la fecha, simplemente no hay datos – no hay pruebas – lo suficientemente fuertes como para vincularlos a la vida extraterrestre. Los vídeos borrosos y las narraciones personales, por muy atractivas que sean, simplemente no son suficientes para apoyar una afirmación tan extraordinaria. Ni siquiera se acercan a los estándares utilizados en cualquier otra parte de la ciencia, incluyendo la búsqueda de bio y tecnofirmas. Desgraciadamente, la historia de los ovnis está plagada de verdaderos creyentes que se mantienen firmes en que cualquier prueba es suficiente porque ya saben. Así no puede funcionar la ciencia en ningún campo.

A raíz de los recientes informes y audiencias del gobierno, parece que algo se ha visto en los cielos que requiere una explicación. Es mucho más probable que esa explicación tenga que ver con fuentes naturales o relacionadas con la defensa que con una visita extraterrestre. Pero no hay manera de saberlo hasta que se haga el trabajo correctamente. De eso se trata la ciencia. De eso se tratan los estándares de evidencia.

La verdadera oportunidad que se encuentra en el estudio propuesto por la NASA no es sólo sobre lo que encuentra. En cambio, se trata de mostrar al pueblo estadounidense cómo la NASA, y la ciencia en general, se ocupa de encontrar. Mostrar a la gente cómo funcionan la ciencia y los Estándares de Evidencia de forma transparente, y sobre un tema que a todo el mundo le interesa, podría ser un momento poderoso. También podría ayudar a destacar lo lejos que hemos llegado en la búsqueda científica de bioseñales y tecnofirmas, una búsqueda que, a diferencia de los ovnis, está directamente relacionada con la vida extraterrestre.

Sin embargo, existen peligros. En el discurso público, como en la ciencia, la señal puede perderse fácilmente en el ruido. El mero hecho de que la NASA la agencia espacial, está abordando el tema puede ser suficiente para reforzar el vínculo infundado entre los FANI y los extraterrestres en la mente de muchas personas. La agencia tendrá que caminar por una cuidadosa línea entre la investigación/educación y mantenerse alejada del salón de espejos que caracteriza a los OVNIs con su cultura conspirativa. Pero la bendición de la ciencia es aprender a cambiar de opinión. El estudio de la NASA podría mostrar cómo es una investigación imparcial, ya que es ese tipo de estudios el que permite a la ciencia trabajar tan profundamente en nuestras vidas. No se puede decir de antemano a dónde conducirá una investigación de este tipo, pero usando esos estándares críticos de evidencia, se puede saber cómo llevarla adelante.

Adam Frank es profesor de astrofísica en la Universidad de Rochester. Autodenominado «evangelista de la ciencia», Adam escribe y habla regularmente sobre temas como las formas de vida inteligente en el universo, la física de alta densidad energética, la exploración y las misiones espaciales, el cambio climático y otros.

Las opiniones expresadas en este artículo son las del autor.

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Categorías: Ovnis

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