¿Qué valor tiene la ciencia? Para muchos investigadores, la respuesta es «no tiene precio». No se trata sólo de que la ciencia haya proporcionado la base de la vida moderna mediante el saneamiento y la energía y la electricidad y las telecomunicaciones, o de que la tecnología nos proporcione cosas útiles. Es que la ciencia profundiza nuestra comprensión del mundo que nos rodea de una manera que trasciende los beneficios materiales. Puede que el poeta William Blake no estuviera pensando en la ciencia cuando describió «un mundo en un grano de arena/y un cielo en una flor silvestre», pero podría haberlo hecho. Para mí, el valor más profundo de la ciencia es la forma en que puede hacernos sentir conectados a la escala del universo, al poder de las fuerzas naturales.

Dicho esto, la ciencia puede ser costosa, y recientemente algunos investigadores han planteado preguntas desafiantes sobre un coste particular: su huella de carbono. La investigación científica a gran escala utiliza mucha energía basada en el carbono y emite una gran cantidad de gases de efecto invernadero, lo que contribuye a nuestra actual crisis climática. Así que, aunque los científicos nos ayuden a entender el mundo, también le están haciendo algún daño.

En un reciente estudio de caso sobre la informática, Steven González Monserrate -investigador del Instituto Tecnológico de Massachusetts- sostiene que los costes medioambientales de este campo de investigación, en particular el almacenamiento en la nube y los centros de datos informáticos, son enormes y van en aumento. La nube, sostiene, es un «carbonívoro»: un solo centro de datos puede utilizar la misma cantidad de electricidad que 50.000 hogares. Toda la nube tiene una huella de carbono mayor que toda la industria aérea.

Y el problema del carbono en la investigación no se limita a la informática.

Los grandes observatorios astronómicos y los telescopios espaciales son grandes emisores. Un estudio, publicado este año en la revista Nature AstronomyEl estudio, realizado por la revista Nature Astronomics, revela que, a lo largo de su vida, los principales observatorios astronómicos del mundo producirán unos 20 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono equivalente (CO2e). En una conferencia de prensa en la que se anunciaron sus resultados, los autores afirmaron que si el mundo quiere alcanzar el reto de las emisiones netas de gases de efecto invernadero para 2050, los astrónomos tendrán que reducir la huella de carbono de sus instalaciones de investigación hasta en un factor de 20. Eso podría significar la construcción de menos observatorios grandes. Cuando estos investigadores analizaron sus propias instalaciones, el Instituto de Investigación en Astrofísica y Planetología (IRAP) de Toulouse (Francia), descubrieron que la media de emisiones de gases de efecto invernadero por persona era de 28 toneladas métricas de CO2e al año, frente a las 4,24 toneladas métricas por persona del ciudadano francés medio.

Otros científicos se han centrado en la huella de carbono de las conferencias de investigación. Uno de los encuentros más importantes de la ciencia del clima es la reunión anual de la Unión Geofísica Americana (AGU), que suele celebrarse en San Francisco. El modelizador climático Milan Klöwer y sus colegas calcularon la huella de carbono relacionada con los viajes de la reunión de la AGU de 2019 en 80.000 toneladas métricas de dióxido de carbono, unas tres toneladas métricas por científico asistente. Esa producción por persona era casi tan grande como la producción anual de una persona promedio que vive en México. Klöwer propuso ideas para reducir la huella: trasladar la reunión a una ciudad central de Estados Unidos para acortar los viajes, celebrar la conferencia cada dos años y fomentar la participación virtual. En conjunto, estos cambios podrían reducir la huella de los viajes en más de un 90%. La AGU ha dicho que tiene previsto rotar las ubicaciones en el futuro y utilizar un formato de reunión híbrido.

Pero como muestran los análisis de la astronomía y la informática, es la investigación, y no sólo los viajes, lo que aumenta la huella de carbono científica. Emma Strubell, informática de la Universidad Carnegie Mellon, y sus colegas llegaron a la conclusión -en un estudio que aún no ha sido revisado- de que, desde el punto de vista del presupuesto de carbono, la extrema cantidad de energía que se gasta en el entrenamiento de una red neuronal «podría destinarse mejor a calentar la casa de una familia». Se han planteado quejas similares sobre la bioinformática, el modelado del lenguaje y la física.

Es una realidad difícil de afrontar. Pero a medida que el tiempo se agota para evitar una calamidad climática, los científicos tendrán que encontrar la manera de hacer más de su trabajo con mucho menos de nuestra energía.

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