Los libros de texto suelen presentar a los exploradores como intrépidos individuos que, a instancias de los líderes colonizadores, navegan en barcos de madera hacia nuevas tierras, atraviesan a caballo montañas inexploradas o se abren paso a través de la selva. Pero hoy en día la mayoría de los exploradores que hacen descubrimientos fundamentales son científicos. Y tanto si las fronteras son minúsculas, como el genoma humano, como si son enormes, como nuestros océanos más profundos, aún nos queda mucho por aprender sobre el planeta Tierra. Las búsquedas que realizan los científicos modernos rivalizan con cualquier libro de historia o novela de aventuras.

La exploración es la ciencia en su forma más básica: hacer preguntas al mundo natural y, esperamos, utilizar las respuestas para mejorar todo en la Tierra.

Algunos territorios desconocidos son emergentes: la conciencia humana o por qué trillones de bacterias que flotan en el océano brillan de repente al unísono a lo largo de más de 100 millas cuadradas. Las fronteras también pueden ser culturales, y debemos explorarlas con respeto.

La exploración tiene un gran valor. Nos inspira, amplía nuestros conocimientos y nos da la esperanza de un futuro mejor. Y los beneficios prácticos pueden ser muchos. Algunos incluso salvan vidas. Los científicos que pasaron décadas explorando lo que había en la atmósfera descubrieron que con el tiempo la concentración de dióxido de carbono estaba aumentando. Sin ese descubrimiento, los seres humanos viviríamos ahora como la proverbial rana en una olla de agua que se calienta gradualmente, sin saber por qué está cambiando el medio ambiente que nos rodea, y hirviendo lentamente hasta morir.

A principios de la década de 2000, Katalin Karikó y Drew Weissman, de la Universidad de Pensilvania, estaban estudiando unas moléculas fundamentales llamadas ARN mensajero (ARNm) en los seres humanos y se dieron cuenta de que unos pocos ajustes podrían evitar que las moléculas causaran inflamación. Luego, en 2017, Weissman y Norbert Pardi, también en Penn, descubrieron cómo modificar el ARNm para neutralizar un virus invasor. Cuando el COVID atacó, Pfizer-BioNTech y Moderna crearon rápidamente dos potentes vacunas contra el virus, utilizando el ARNm. Weissman afirma que él y sus compañeros se encontraron con varios obstáculos inesperados, pero cada uno de ellos les hizo estar más decididos a convertir sus descubrimientos en algo útil.

El impulso humano por superar los retos es un aspecto esencial del impulso humano por explorar. Como dijo Robert Ballard, que descubrió los restos del RMS Titanic en 1985 y formó parte del equipo que encontró los primeros respiraderos hidrotermales de aguas profundas, nos dijo recientemente: «El océano es un lugar formidable. Estuve a punto de morir varias veces. Pero el espíritu humano es indestructible». Ballard cumplió 80 años en junio y en mayo pasó dos semanas en una expedición en el Océano Pacífico.

Ese afán por asumir retos suele ser un acicate para la innovación. Los avances tecnológicos siempre han ayudado a los intrépidos, y los inventos siguen llegando. Los primeros sumergibles humanos que llegaban al fondo de las fosas oceánicas más profundas sólo hacían el viaje una vez, estresados por las enormes presiones del lugar. Pero con el tiempo, un vehículo de inmersión profunda más resistente al estrés, el Factor de limitación, permitió al inversor y explorador submarino Victor Vescovo llegar al fondo de las trincheras en numerosas ocasiones.

Ahora hay unos 4.000 flotadores Argo autónomos por los océanos del mundo que se sumergen hasta los 2.000 pies y vuelven a la superficie cada 10 días, recogiendo datos sobre rasgos físicos básicos como la temperatura, la salinidad y la presión del agua. Los buques programables amplían enormemente nuestro alcance y reducen el riesgo para las personas que participan en la exploración, permitiendo el tipo de descubrimiento que el cuerpo humano podría limitar. El consorcio Argo también desplegará cada año decenas de sensores que recogerán datos biológicos y químicos, lo que permitirá realizar nuevas observaciones sobre la vida marina.

Otras instituciones planean desplegar enjambres de vehículos submarinos autónomos que buscarán en los mares al unísono, enviando datos a barcos guía que transmiten la información a los investigadores en tierra, que pueden entonces redirigir los enjambres. Los grupos de investigación de los océanos se han propuesto compartir abiertamente sus descubrimientos y datos con el público, para incluir a las personas que viven en las aguas que se exploran y para inspirar a la próxima generación de jóvenes científicos. Cualquiera puede participar en el viaje: todos podemos ser exploradores.

Muchas empresas comerciales están involucradas en la exploración. Tal vez un día te pongas tus gafas de realidad virtual, te conectes con una empresa de aventuras online y alquiles un vehículo remoto equipado con vídeo que explore la Gran Barrera de Coral desde arriba durante varias horas bajo tu dirección. O el desierto en plena floración. O el dosel de un bosque tropical.

El Capitán James T. Kirk comenzaba cada episodio de la Star Trek serie de televisión diciendo: «El espacio, la última frontera». No necesariamente. Todavía tenemos mucho que descubrir aquí mismo, en la Tierra, y esperamos ansiosos las sorpresas de los nuevos mundos que encontramos.

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