La forma de transmisión de la viruela del mono puede haber cambiado y los científicos no saben por qué.

Antes del brote más reciente, la viruela del mono sólo se registraba en zonas de África occidental y central. Sin embargo, en las últimas semanas se han registrado más de 1.000 casos en 29 países.

Hasta ahora, se creía que el contacto físico directo era la principal fuente de transmisión, con algunas excepciones: ha habido ejemplos en los que el virus puede haberse propagado a través de partículas en el aire.

Brittany L. Kmush, profesora asociada del Departamento de Salud Pública de la Universidad de Siracusa, dijo Newsweek que aunque «normalmente, la viruela del mono no se considera un virus que se transmite por el aire», su modo de transmisión puede haber cambiado y, posteriormente, haber causado este brote.

viruela del mono
Una imagen de archivo muestra el virus de la viruela del mono. Los científicos creen que ha cambiado su forma de propagación.
wildpixel/Getty

«Es mucho más fácil contraer la viruela del mono por contacto directo con la erupción que por exposición aérea. Sin embargo, el brote actual de viruela del mono parece ser algo diferente de los brotes anteriores», dijo.

«Es menos probable que los pacientes tengan síntomas de enfermedad general antes de que aparezca la erupción y ésta suele ser menos grave. También hay más transmisión comunitaria que en el pasado, es decir, casos en los que no se conoce la fuente de infección. Por lo tanto, es posible que el modo de transmisión en este caso sea también algo diferente. Es importante mantenerse al día y seguir las orientaciones de los funcionarios de salud pública a medida que este brote sigue desarrollándose.»

¿Mutaciones de la viruela del mono?

Dada la naturaleza inusual del brote, los científicos sospecharon inicialmente que el virus podría haber mutado a una forma más transmisible. Sin embargo, las secuencias genómicas estudiadas del brote no respaldan esto, WIRED informó.

Se sugirió que la interrupción del programa de vacunación contra la viruela condujo a una disminución de la inmunidad contra los ortopoxvirus como la viruela del mono. El aumento de los viajes aéreos después de COVID también podría ayudar a la propagación del virus. Pero esto no explica por qué el brote se está produciendo ahora, dijo Jo Walker, de la Escuela de Salud Pública de Yale, a la revista.

«Tal vez una serie de mutaciones al azar en los últimos meses desencadenó todo esto», dijo. «O tal vez se nos acabó la suerte, y se necesitó hasta ahora para que un caso de viruela del mono llegara a un centro de población importante, se subiera a un avión, y diera inicio a un brote sin dar con un callejón sin salida».

También está la cuestión de si el virus puede transmitirse por vía sexual. Algunos casos, aunque no todos, se han relacionado con las relaciones sexuales. Los científicos todavía están investigando esto.

Según Reuters, investigadores del Instituto Spallanzani de Italia han detectado fragmentos del virus de la viruela del mono en el semen de seis de siete muestras de pacientes con viruela del mono. Uno de ellos resultó ser potencialmente capaz de infectar a otra persona. No obstante, estos resultados son extremadamente preliminares y deben tomarse con precaución.

¿Pueden las máscaras frenar la propagación?

Se ha debatido sobre el grado de transmisión del virus en el aire y, por tanto, sobre si el uso de mascarillas podría ayudar a frenar la propagación.

Que los expertos sepan, no ha habido ejemplos de transmisión aérea en el brote actual, pero sí ha ocurrido en el pasado.

Los expertos dijeron anteriormente Newsweek que los casos en los que la viruela del mono parece haberse propagado a través de partículas en el aire pueden haber sido causados por fluidos de las ampollas suspendidos en el aire.

Los CDC publicaron anteriormente una guía en la que se aconsejaba a los viajeros que llevaran una mascarilla para ayudar a frenar la propagación, aunque luego se retiró. Los CDC dijeron en un comunicado que habían retirado el consejo porque «causaba confusión».

Sin embargo, esto provocó una reacción en las redes sociales. Los científicos han acusado a los CDC de hacer las cosas más confusas. El epidemiólogo y economista de la salud Eric Feigl-Ding tuiteó al respecto, señalando al gobierno del Reino Unido, que ha catalogado la viruela del mono como un virus de transmisión aérea de «alta consecuencia».

Incluso si la viruela del mono puede ser transmitida por el aire, los expertos dicen que sigue siendo muy diferente a COVID.

«Las máscaras pueden prevenir el contagio de la viruela del mono. La viruela del mono puede propagarse a través de gotitas respiratorias, pero normalmente sólo en casos de exposición prolongada cara a cara. Esto puede ocurrir entre los trabajadores sanitarios que atienden a pacientes infectados o entre los miembros de la familia», tuiteó Kmush.

«Si usted es un trabajador de la salud que trata casos de viruela del mono o alguien en su hogar es un caso de viruela del mono, entonces usar una máscara además de otras medidas de prevención de infecciones ayudará a prevenir la propagación de la viruela del mono. Sin embargo, para el público en general, el uso de una máscara es mucho más eficaz contra virus más comunes como el COVID o la gripe.»

Este artículo ha sido actualizado para incluir contexto adicional.

Viruela del mono Reino Unido
Las imágenes de archivo muestran Londres y un tubo de ensayo del virus de la viruela del mono. El Reino Unido considera actualmente que el virus se transmite por el aire.

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