El descubrimiento inadvertido de vida marina en un canto rodado bajo una plataforma de hielo antártica desafía nuestra comprensión de cómo los organismos pueden vivir en entornos alejados de la luz solar, según un equipo de biólogos.

James Smith y Paul Anker, del British Antarctic Survey, perforaron la plataforma de hielo Filchner-Ronne, de 900 metros de espesor, y dejaron caer una cámara por el agujero en busca de lodo en el lecho marino. Para su sorpresa, reveló un peñasco rodeado de animales. Las imágenes parecen mostrar 16 esponjas, acompañadas de 22 animales no identificados que podrían incluir percebes. Es la primera vez que se encuentra vida inmóvil como estas criaturas bajo una capa de hielo antártica.

«Hay todo tipo de razones por las que no deberían estar allí», dice Huw Griffiths, del British Antarctic Survey, que analizó las imágenes. Cree que los animales, que probablemente se alimentan por filtración, sobreviven gracias a los nutrientes que transporta el agua a -2ºC. El problema es que están tan lejos de las fuentes de nutrientes obvias, dado que el peñasco está situado a 260 kilómetros de las aguas abiertas en la parte delantera de la plataforma de hielo Filchner-Ronne, donde los organismos fotosintéticos pueden sobrevivir.

Es más, el alimento de las esponjas probablemente venga de lugares aún más lejanos, dice Griffiths. Teniendo en cuenta lo que sabemos sobre las corrientes oceánicas de la zona, la fuente de luz solar más cercana parece estar a 600 kilómetros de distancia.

Todavía no está claro si los animales que se abrazan a las rocas son nuevos para la ciencia, cuánto tiempo viven -algunas esponjas de cristal antárticas tienen más de 10.000 años- o con qué frecuencia se alimentan, ya sea una vez al año, una década o un siglo. Pero hay indicios de que la vida en este peñasco no es única: la filmación también captó una esponja única en otra roca cercana.

Una cámara del British Antarctic Survey bajando por un agujero de 900 metros de longitud en la plataforma de hielo Filchner-Ronne (el animal de la imagen no está relacionado con el descubrimiento)Dr Huw Griffiths/British Antarctic Survey

El hallazgo es significativo porque sugiere que la vida en los entornos más duros de la Antártida es más adaptable y más diversa de lo que se pensaba.

«Hemos descubierto que esto no es un cementerio en el que se aferran unas pocas cosas, es más complicado de lo que pensábamos», dice Griffiths. A medida que las capas de hielo se derrumban en un mundo que se calienta, especies como las encontradas en el peñasco pueden resultar incapaces de responder a los rápidos cambios.

Aprender más sobre cómo se han adaptado los organismos a su hogar helado, lejos de los alimentos, también puede darnos pistas sobre cómo evolucionó la vida durante un periodo de «Tierra bola de nieve» hace cientos de millones de años en el que el planeta estaba cubierto de hielo durante.

Griffiths quiere ahora estudiar los animales más de cerca, pero no será fácil en un lugar tan remoto y duro. Los diminutos vehículos operados por control remoto (ROV) que se introducen en el hielo a través de una perforación son una opción que podría desvelar las respuestas.

Referencia de la revista: Fronteras de la ciencia marina, DOI: 10.3389/fmars.2021.642040

Más información: www.newscientist.com

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