Las batas desechables diseñadas para desviar las salpicaduras de fluidos corporales, que se utilizan en miles de hospitales de EE.UU., han tenido un rendimiento inferior en las pruebas de laboratorio recientes y en curso, y podrían no cumplir las normas de seguridad, dejando a los trabajadores sanitarios con un riesgo de infección mayor que el anunciado.

Un estudio académico revisado por expertos, publicado con poca repercusión en medio de la pandemia de coronavirus, descubrió que las batas de aislamiento que se usan habitualmente en las unidades médicas o de cuidados intensivos se rasgaban con demasiada facilidad y permitían que se filtrara entre cuatro y 14 veces la cantidad de líquido esperada cuando se rociaba o salpicaba.

«Me sorprende que las instalaciones las utilicen», dijo la coautora del estudio, Elizabeth Easter, experta en textiles de la Universidad de Kentucky, sobre las batas desechables más finas. «Porque, técnicamente, se puede ver a través del tejido».

Ahora se está llevando a cabo un estudio similar en el ECRI, una organización sin ánimo de lucro centrada en la seguridad de la atención sanitaria, que comenzó a probar las batas de aislamiento desechables tras recibir informes anecdóticos de «fugas de sangre u otros fluidos corporales», dijo el director de ingeniería del ECRI, Chris Lavanchy. Dijo a KHN que los resultados preliminares de las pruebas plantean la preocupación de que las batas desechables puedan no cumplir las normas de seguridad.

Las batas de aislamiento son utilizadas por los trabajadores de los hospitales para cubrirse el torso y los brazos antes de entrar en las habitaciones de los pacientes contagiosos, bloqueando el rociado de fluidos que, de otro modo, podrían adherirse a la ropa de los trabajadores y acabar en sus ojos o boca. Se cree que los gérmenes rara vez se filtran a través de las batas y enferman al usuario, pero con el uso constante de las batas en los hospitales cada día, incluso una pequeña brecha en la protección podría magnificarse millones de veces.

«Es un principio esperado de control de infecciones que no quieres que ese fluido corporal pase», dijo Lavanchy. «Una expectativa muy razonable es que si pasan líquidos, hay un riesgo».

Lavanchy se negó a dar más detalles sobre las conclusiones del ECRI, subrayando que las pruebas están en curso. La organización está en conversaciones con las empresas de ropa que tendrán la oportunidad de cuestionar o rebatir las conclusiones antes de que se publique el informe completo, previsto para finales de este año. Ni el ECRI ni el estudio académico identificaron las batas o marcas específicas que se probaron, pero los funcionarios involucrados en ambos estudios dijeron que las batas se compraron a algunos de los principales proveedores de los hospitales estadounidenses.

KHN se puso en contacto con tres de los mayores proveedores de batas de hospital para que comentaran. Ninguno respondió.

Las pruebas de las batas de aislamiento se producen en un momento en que la pandemia de coronavirus ha aumentado drásticamente la preocupación por el control de las infecciones en los hospitales y las limitaciones de las cadenas de suministro de equipos de protección personal, incluidas las batas. Las batas desechables fueron un recurso escaso en el primer año de la pandemia, lo que obligó a algunas enfermeras a recurrir a usar bolsas de basura y a algunos hospitales a comprar apresuradamente a fabricantes sin experiencia en batas o a proveedores extranjeros que no cumplían las normas estadounidenses. Las pruebas del ECRI mostraron que muchas de estas batas ofrecían una protección mediocre, lo que llamó la atención sobre la falta de control de calidad en la industria de las batas, motivando en última instancia las pruebas actuales de la organización sobre las batas de proveedores más tradicionales.

La escasez de suministros y los interrogantes sobre la calidad de las batas desechables podrían convencer a algunos hospitales de reconsiderar las batas de aislamiento reutilizables, que pueden lavarse unas 75 veces. Un puñado de estudios y programas piloto sugieren que las batas reutilizables ofrecen al menos la misma protección y menores costes, y son mucho mejores para el medio ambiente. Además, las batas reutilizables han estado disponibles durante toda la pandemia, lo que ha permitido a los hospitales evitar la escasez de suministros y el aumento de los precios.

El Sistema de Salud Inova, cerca de Washington, D.C., cambió dos de sus hospitales por batas reutilizables en 2021 para protegerse de los problemas de la cadena de suministro y espera introducir las batas en sus tres instalaciones restantes a finales de este año. Antes del cambio, Inova utilizaba unos 3 millones de batas desechables en un año, lo que generaba 213 toneladas de residuos, según los responsables de la empresa.

«Hubo mucho ensayo y error en este proceso», dijo Michelle Peninger, vicepresidenta adjunta de prevención y control de infecciones de Inova. «Pero al final todo valdrá la pena».

Chana Luria, que ha trabajado como enfermera en California durante unos 30 años, dijo que hace tiempo que prefiere las batas lavables que eran comunes en la primera década de su carrera. Le parecían más gruesas, más seguras y mucho menos derrochadoras, dijo. El líquido que salpicaba esas batas se deslizaba hasta el suelo -a veces creando un peligro de resbalón- pero nunca se filtraba a través de su ropa o su piel, dijo.

Muchas enfermeras se decantan por las batas desechables porque tienen fama de ser más frescas y transpirables, dijo Luria, pero el control de las infecciones debería tener prioridad sobre la comodidad. «Preferiría estar sudando en una bolsa Hefty y tener algún tipo de protección real», dijo Luria. «Se llama equipo de protección personal. Si no te protege, es una pérdida de tiempo».

‘Gastábamos millones de dólares en batas’

Independientemente de si se lavan o se tiran a la basura, las batas de aislamiento suelen usarse durante apenas unos minutos.

Y todos esos minutos se acumulan. En UCLA Health, una cadena de cuatro hospitales de la zona de Los Ángeles que pasó a utilizar batas reutilizables en la última década, una sola unidad de trasplante de hígado llegó a utilizar hasta 1.000 batas desechables al día, según Norm Lantz, director senior de servicios generales. «Estábamos gastando millones de dólares en batas», dijo Lantz. «Y entonces nos dimos cuenta de que, de todo ese dinero, lo que comprábamos llenaba los vertederos».

La mayoría de las batas de aislamiento se clasifican como batas de «nivel uno», diseñadas para ser usadas en unidades médicas estándar y durante los cuidados básicos, o batas de «nivel dos», ligeramente más gruesas, que se usan en las UCI y durante las extracciones de sangre y la sutura, según la FDA. La agencia reconoce las normas de las batas de aislamiento creadas por tres organizaciones -el Instituto Nacional de Normalización de EE.UU., la Asociación para el Avance de la Instrumentación Médica y ASTM International-, pero no existe un control independiente que garantice que las batas cumplen estas normas.

A diferencia de las batas quirúrgicas, que están sometidas a un mayor escrutinio, las batas de aislamiento están clasificadas por la FDA como productos sanitarios de bajo riesgo que están exentos de la revisión gubernamental antes de su venta. Las empresas de batas son en gran medida responsables de su propio control de calidad.

Pero las batas de aislamiento desechables quedaron muy por debajo de los estándares de la industria en el reciente estudio académico, realizado por Easter y un experto en pruebas textiles de la Universidad Estatal de Florida y publicado en el American Journal of Infection Control en 2021. Las pruebas se realizaron en 2018, antes de que la escasez de la pandemia erosionara la calidad de las batas disponibles.

Para probar la capacidad de las batas de repeler fluidos corporales, los investigadores las rociaron con agua utilizando algo parecido a un cabezal de ducha y determinaron si el peso del papel secante en el otro lado del material protector aumentaba.

Según el estudio, las batas desechables de nivel uno dejaban pasar una media de 16,2 gramos de líquido, mucho más que la norma de 4,5 gramos. Las batas desechables de nivel dos tenían una media de 13,5 gramos, pero se suponía que no debían dejar pasar más de 1 gramo.

Los dos niveles de batas desechables tampoco cumplían la norma de resistencia a la tracción, que no estaba reconocida por la FDA en el momento de las pruebas pero que sí lo está desde entonces. Se esperaba que las batas resistieran al menos 7 libras de fuerza. Pero cuando se aplicó presión a lo ancho, las batas de nivel uno se rompieron con menos de 1 libra de fuerza, y las de nivel dos se rompieron con menos de 5, según el estudio.

Varias marcas de batas reutilizables superaron ambas pruebas con holgura, incluso después de ser lavadas 75 veces.

Meredith McQuerry, supervisora del Laboratorio de Pruebas Textiles del Estado de Florida, coautora del estudio, dijo que los fallos de las batas desechables demuestran el efecto de que las normas «no se cumplen del todo».

«Al cien por cien, esto no sólo debería constituir un estudio adicional», dijo. «Definitivamente debería causar cierta alarma en la profesión médica en cuanto a la preocupación por los EPI».

Ahora, el ECRI está llevando a cabo un estudio separado en su laboratorio de Filadelfia que repetirá las pruebas del académico. Además, el ECRI dijo que lanzará una encuesta a través de la cual los trabajadores sanitarios podrán informar de los fallos de las batas. La organización también nombró a las batas desechables «insuficientes» como uno de sus «10 principales peligros de la tecnología sanitaria para 2022.»

Tim Browne, vicepresidente de soluciones para la cadena de suministro de ECRI, dijo que las alarmas comenzaron a sonar en medio de la escasez de suministros al comienzo de la pandemia, ya que los hospitales desesperados recurrieron a batas de calidad dudosa, a menudo importadas de empresas chinas.

En 2020, el ECRI probó 34 modelos de batas de proveedores extranjeros y «no tradicionales» y descubrió que cerca de la mitad de las batas no cumplían con el nivel de protección que decían tener y la mitad no cumplía ni siquiera con la norma más baja, según los documentos facilitados por la organización.

«Había más productos fraudulentos que nunca en el mercado», dijo Browne, «y eso es lo que realmente elevó el nivel de preocupación desde el punto de vista de la calidad».

‘No llevábamos bolsas de basura’

Aunque los problemas de la cadena de suministro de 2020 dispararon las dudas sobre las batas desechables, fueron reafirmantes para los hospitales que hace años hicieron la transición a las alternativas reutilizables.

Funcionarios de UCLA Health y Carilion Clinic, una cadena de siete hospitales con sede en Virginia, ambos defensores declarados de las batas reutilizables, dijeron que no tenían escasez y que simplemente lavaban más rápido para mantenerse al día con la demanda de la pandemia.

Los grupos hospitalarios también dijeron que estaban aislados de la sobrecarga de precios, que a veces hacía que el coste de una sola bata desechable pasara de unos 80 céntimos a casi 3 dólares.

Lantz dijo que UCLA Health había evitado aproximadamente 1.200 toneladas de residuos y que ahora ahorra 450.000 dólares al año tras la transición de sus unidades de hospitalización y salas de urgencias a las batas reutilizables.

En la Clínica Carilion, las batas reutilizables ahorraban a los hospitales unos 40 céntimos por uso incluso antes de la pandemia, dijo Jim Buchbinder, director de servicios de lavandería de la empresa.

«Cuarenta centavos por bata cuando usamos 120.000 batas a la semana durante la pandemia, eso es sustancial», dijo Buchbinder. «Además, las teníamos para vestir. No llevábamos bolsas de basura en Carilion».

KHN (Kaiser Health News) es una redacción nacional que produce periodismo en profundidad sobre temas de salud. Junto con Policy Analysis and Polling, KHN es uno de los tres principales programas operativos de KFF (Kaiser Family Foundation). KFF es una organización sin ánimo de lucro que proporciona información sobre temas de salud a la nación.

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