En algún momento de la década de 2010, una cacatúa de cresta de azufre que vivía en un tranquilo suburbio de Sídney, Australia, hizo un gran avance. Este pájaro, probablemente un macho grande y dominante, descubrió de alguna manera cómo utilizar su poderoso pico para agarrar, hacer palanca y abrir las tapas de los cubos de basura para buscar comida en su interior. La innovación pronto desencadenó una tendencia que se extendió por toda la población de cacatúas. Otras aves de diferentes suburbios idearon sus propios estilos de apertura de contenedores, que se extendieron hasta convertirse en subculturas locales: Las cacatúas de diferentes zonas abren los cubos de basura de formas distintas. Las aves de un barrio pueden utilizar el pico para agarrar el asa de la papelera, por ejemplo, mientras que las de otro utilizan el pico con una de sus patas para agarrar el borde de la tapa. Ahora, una nueva investigación ilustra cómo, al asaltar los cubos de basura y destrozar las calles de Sídney en el proceso, las cacatúas pueden haber iniciado una carrera armamentística con los humanos, desesperados por mantener limpios sus barrios.

Las cacatúas son un tipo de loro y, al igual que los cuervos, se sabe que tienen un formidable cerebro de pájaro. «[Parrots] son bastante flexibles desde el punto de vista cognitivo en cuanto a la resolución de problemas», dice Elizabeth Hobson, ecóloga del comportamiento de la Universidad de Cincinnati, que no participó en el nuevo estudio. «Pueden aprender de otros y pueden innovar».

Esta capacidad de aprendizaje se puso de manifiesto en un trabajo de 2021 que documentó por primera vez a las cacatúas abriendo papeleras en los suburbios de Sidney y la cercana Wollongong (Australia). «Describimos [the behavior] en detalle», dice Barbara Klump, ecóloga del comportamiento en el Instituto Max Planck de Comportamiento Animal en Alemania y autora principal de ambos estudios. Con el nuevo estudio, publicado hoy en Current BiologyKlump y sus colegas decidieron centrarse en el lado humano de la historia después de presenciar cómo los residentes intentaban proteger sus contenedores. «Me sorprendió la cantidad de métodos de protección que había», dice.

Los investigadores clasificaron estos métodos en función de la medida en que implicaban la alteración de la propia papelera: Una solución de bajo esfuerzo, como una serpiente de goma en la parte superior, recibió un rango de 2, mientras que una roca pesada se clasificó como 3. Y un método de alto esfuerzo y alta inversión, como un peso adjunto, recibió un rango de 5. A continuación, Klump y su equipo trazaron un mapa de los cubos de basura y analizaron estadísticamente su red espacial para demostrar que, al igual que las cacatúas, los humanos que vivían más cerca tendían a compartir estrategias similares. Este resultado fue respaldado por las encuestas a los residentes de 2019 y 2020, donde el 60 por ciento de la mayoría de los encuestados que recogieron su método socialmente lo hicieron de los vecinos. A pesar de la posibilidad de buscar ayuda en toda Australia o incluso en el mundo, gracias a Internet, los habitantes de Sydney parecían buscar principalmente soluciones locales. «Es realmente interesante que [the researchers] se vea eso», dice Hobson. Sugiere que los residentes pueden estar adoptando estrategias defensivas de forma pasiva en lugar de buscar ayuda activamente, añade.

El nuevo estudio también aporta pruebas de una posible «carrera armamentística de la innovación» entre los humanos y las cacatúas, en la que un cambio de comportamiento en una de las especies conduce a una nueva respuesta socialmente aprendida por la otra, que a su vez provoca una respuesta, y así sucesivamente. La razón más común para cambiar un método de protección que los residentes comunicaron en la encuesta fue que las cacatúas habían descubierto cómo vencer su estrategia original; por ejemplo, una cacatúa fue grabada en vídeo empujando un ladrillo de la parte superior de un cubo de basura antes de abrirlo con confianza, algo que el ave presumiblemente había hecho muchas veces antes. Los científicos sospechaban desde hace tiempo que existían estas carreras de innovación entre especies, pero nadie había buscado realmente una antes, dicen los investigadores. «Creo que [this study] es la primera vez que alguien expone lo que cabría esperar si [an innovation arms race] está ocurriendo y ha intentado demostrarlo», dice Lucy Aplin, ecóloga del comportamiento del Instituto Max Planck de Comportamiento Animal y autora principal de ambos estudios. «Tenemos pruebas indirectas de que se está produciendo una carrera armamentística por la innovación».

Para confirmar que existe una carrera armamentística en el Gran Sídney, los investigadores tendrán que volver a las aves. Ahora que saben que las cacatúas pueden derrotar al menos una defensa humana, necesitan una vista de pájaro de una escalada de ida y vuelta. «Tenemos que hacer más trabajo para mostrar cómo las aves aprenden a vencer esas medidas», dice Aplin, «y si también pueden seguir respondiendo… a medida que los humanos aumentan la eficacia» de sus propias estrategias. Por suerte, la comunidad de Sídney agradecerá que se siga trabajando en este enfrentamiento de plumas. «Todo el mundo tiene una opinión sobre [the cockatoos]», dice Klump. «De hecho, la encuesta vuelve a realizarse este año, creo que ya es el cuarto, y siempre me sorprende lo dispuesta que está la gente a seguir rellenándola. Estoy muy agradecida».

Aunque el carisma de estas cacatúas es innegable, su astuto comportamiento causa un daño real: cuesta tiempo y dinero limpiar la basura de las calles, y es comprensiblemente molesto tener los residuos personales esparcidos a la vista de todos. Además de poner a prueba una carrera de innovación y demostrar lo dinámicas que pueden ser las culturas animales, la investigación también tiene implicaciones para la coexistencia de los humanos con sus vecinos animales. «Este estudio ilustra la necesidad de tener en cuenta el comportamiento de los animales», afirma Aplin. «Si respondemos a estos comportamientos molestos, tenemos que pensar cuidadosamente en cómo responder».

Es una pregunta abierta si el conflicto entre humanos y cacatúas terminará alguna vez, pero por ahora, la lucha tiene un claro ganador: la ciencia.

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