En las aguas de Sudáfrica se está produciendo una matanza de orcas.

Desde 2017, una pareja de orcas macho (Orcinus orca) han matado al menos ocho tiburones blancos (Carcharodon carcharias) cerca de la costa de Gansbaai, desgarrando a los temibles peces y comiendo sus hígados en todos los casos menos en uno. A algunos de los tiburones -que los científicos encuentran periódicamente muertos y destrozados en las playas cercanas- les faltaba incluso el corazón.

Estas espeluznantes exhibiciones no son tan inusuales para las orcas, que han sido observadas matando de todo, desde pequeños peces hasta fornidos tiburones, leones marinos e incluso ballenas azules. Pero rara vez las escapadas violentas de dos ballenas individuales han tenido un impacto tan claro e inmediato en su hábitat, dicen los autores de un nuevo estudio publicado el miércoles (29 de junio) en el African Journal of Marine Science.

Según los investigadores, los avistamientos de grandes tiburones blancos han disminuido drásticamente en la zona desde que los dos cetáceos asesinos en serie comenzaron su racha hace cinco años. Utilizando una combinación de avistamientos a largo plazo y datos de marcado, los investigadores descubrieron que docenas de tiburones han estado evitando activamente regiones de la costa de Gansbaai cuando las orcas están cerca. Los tiburones marcados a veces desaparecían durante semanas o meses, abandonando un territorio que, históricamente, ha sido dominado por los grandes blancos.

«Lo que parece que estamos presenciando es una estrategia de evasión a gran escala, que refleja lo que vemos que utilizan los perros salvajes en el Serengeti en Tanzania, en respuesta a una mayor presencia de leones», dijo en un comunicado la autora principal del estudio, Alison Towner, bióloga principal que estudia los tiburones blancos en el Dyer Island Conservation Trust de Sudáfrica. «Cuanto más frecuentan las orcas estos lugares, más tiempo se alejan los tiburones blancos».

Orcas en serie

Gansbaai se encuentra a unas 75 millas (120 km) al este de Ciudad del Cabo. Según los autores del estudio, la presencia de grandes tiburones blancos durante todo el año en la zona ha convertido a Gansbaai en un popular destino turístico para los observadores de tiburones.

Los tiburones blancos, que alcanzan los 4,9 metros de longitud y presentan varias filas de hasta 300 dientes aserrados, se encuentran entre los principales depredadores del agua. Pero a partir de 2015, los tiburones de Gansbaai se encontraron con su rival cuando una pareja de orcas macho maduras llegó a la costa.

Como si fueran criminales de dibujos animados, las orcas eran fácilmente identificables por sus cicatrices de batalla; la aleta dorsal de una ballena se había doblado hacia la derecha, mientras que la de la otra se doblaba hacia la izquierda. Estas características inspiraron a los observadores de ballenas locales a apodar a las orcas como Puerto y Estribor. Casi tan pronto como los observadores de ballenas vieron al dúo en Gansbaai, un gran tiburón blanco apareció muerto en la playa.

Entre 2016 y 2017, se encontraron otros cinco tiburones blancos muertos, cuatro de ellos con el cuerpo abierto y el hígado arrancado. (A diferencia de los peces óseos, los tiburones tienen un hígado muy grande y graso, que podría proporcionar mucha energía y nutrición a los atacantes, informó previamente ). La muerte de cada tiburón se corresponde con los avistamientos de Oporto y Estribor en la zona. Aunque el recuento oficial de muertes es de ocho, es probable que se hayan perdido en el mar más cadáveres de tiburones no descubiertos.

En los seis meses siguientes a la muerte del primer tiburón, los avistamientos diarios de tiburones en Gansbaai cayeron en picado, pasando de más de seis avistamientos al día a sólo uno. Las detecciones de tiburones marcados con transmisores electrónicos también descendieron. Antes de los ataques de 2017, se detectaban entre tres y ocho tiburones marcados en la zona cada día. Durante varios meses después, ese número se redujo a cero. Los datos de los transmisores mostraron que los tiburones individuales a veces nadaban a cientos de kilómetros de Gansbaai a los pocos días de un ataque de orcas. En algunos casos, los tiburones permanecieron lejos durante seis meses o más antes de regresar.

Esta migración masiva de tiburones ha tenido efectos en el ecosistema local, según los investigadores. Lo más destacable es que un nuevo depredador de nivel medio llamado tiburón ballenero (Carcharhinus brachyurus) se ha trasladado a la zona para ocupar el lugar que antes ocupaban los tiburones blancos. Estos tiburones suelen ser presa de los grandes blancos, pero con la desaparición de los grandes, los avistamientos de ballenas de bronce han aumentado significativamente, según los investigadores. El equipo añadió que este cambio podría afectar a toda la cadena alimentaria y ejercer presión sobre todo el ecosistema.

¿Qué es lo que está impulsando esta fiebre de orcas en primer lugar? Aunque son feroces, las orcas no suelen cazar tiburones blancos, según los investigadores. Sin embargo, los científicos han observado una subespecie de orca con dientes planos en Sudáfrica que parece estar especializada en la caza de tiburones. Es posible que Puerto y Estribor pertenezcan a este grupo, escribió el equipo. La repentina aparición de orcas en Gansbaai podría estar «relacionada con una disminución de las poblaciones de presas, incluidos los peces y los tiburones, lo que provoca cambios en su patrón de distribución», dijo Towner.

Se necesitan más observaciones de las ballenas y los tiburones de Gansbaai para resolver completamente este misterio de asesinato oceánico.

Publicado originalmente en .

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