Una antigua talla de pizarra de un búho junto a una fotografía de un búho pequeño (Athene noctua). (Crédito de la imagen: Museo Arqueológico de Sevilla, España y Juan J. Negro)

Hace miles de años, los niños de la Península Ibérica tallaban trozos de pizarra con forma de búho, creando juguetes del tamaño de la palma de la mano para jugar, según sugiere un nuevo estudio. En un principio, los arqueólogos pensaban que estas figuras caricaturescas eran objetos sagrados que representaban a las deidades y se utilizaban sólo en los rituales. Pero un nuevo estudio revela que también pudieron servir como juguetes para niños o amuletos.

Para investigarlo, investigadores del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) examinaron 100 de las aproximadamente 4.000 placas de búho de pizarra grabadas que se han recogido a lo largo de los años en tumbas y fosas repartidas por toda la península. Todas las tallas estaban fechadas en la Edad del Cobre (3500 a.C. a 2750 a.C.) y se clasificaron según el número de rasgos de búho que presentaban, incluyendo dos círculos para los grandes ojos frontales del búho, grabados de un pico, alas, plumaje y otras características notables de las aves de rapiña. Cada pieza contenía también dos pequeñas perforaciones en la parte superior, que los investigadores creen que podrían haberse utilizado para tejer plumas reales de ave.

«Mi primera impresión al ver los grabados fue que eran sencillos de hacer», dijo a Juan J. Negro (se abre en una nueva pestaña), autor principal del estudio y biólogo del Departamento de Ecología Evolutiva del CSIC. «[The carvers] no invirtieron mucho tiempo ni habilidades en hacerlos, y podían estar terminados en pocas horas».

Otro rasgo común de las tallas era que se hacían con pizarra, un material blando compuesto predominantemente por cuarzo, illita y clorita. La maleabilidad de la pizarra permitía tallarla fácilmente con herramientas puntiagudas de sílex, cuarzo o cobre. «Cualquiera puede grabar en ella», dijo Negro, incluso los niños que acababan de empezar sus clases de Tallado 101.

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Réplica (izquierda) de un búho tallado en piedra con dos plumas insertadas en la parte superior junto a una foto (derecha) de un búho chico (Asio otus). (Crédito de la imagen: Juan J. Negro)

Entonces, ¿qué inspiró a estos niños de la Edad del Cobre a centrarse en los búhos en lugar de en otros animales?

Negro dijo que no tiene una explicación para ello, pero «los búhos eran un avistamiento común, incluso hoy en día en las zonas urbanas». En aquella época, las dos especies de búhos más abundantes en esa parte del mundo habrían sido el búho pequeño (Athene noctua) y el búho chico (Asio otus), según el estudio.

«Lo más probable es que estos jóvenes vivieran en asentamientos y vieran a los búhos con regularidad, ya que son conocidos por deshacerse de ratas y ratones», dijo Negro. «Los búhos se diferencian de otras aves por sus grandes cabezas y sus ojos colocados frontalmente, que la gente encuentra llamativos. Por eso, si se pidiera a los niños que dibujaran un búho, no necesitarían un modelo, ya que todo el mundo tiene una imagen de un búho en su cerebro. Son animales icónicos como los caballos, los perros y los elefantes».

Para poner a prueba esta teoría, Negro y su equipo pidieron a un grupo de niños de hoy en día que dibujaran imágenes de búhos, y las obras de arte resultantes eran extrañamente similares a las antiguas tallas.

«Vemos la creación de [the owls] como parte de un proceso de aprendizaje para los jóvenes», dijo Negro.

Michelle C. Langley (se abre en una nueva pestaña), profesora asociada de arqueología en la Universidad Griffith de Queensland (Australia), que escribió un artículo en 2018 (se abre en una nueva pestaña) sobre los juguetes de los niños de la Edad de Hielo, pero no formó parte de este estudio, estuvo de acuerdo.

«El análisis transcultural de los pueblos recientes en todo el mundo encuentra que los niños – en todas partes – crearán sus propios juguetes», dijo Langley a en un correo electrónico. «Es probable que estos juguetes se creen a partir de materias primas comunes o fáciles de conseguir, y su forma seguirá lo que hay en su entorno. Las muñecas y las figuritas son universales y la forma que [they] adoptan es probable que sean de animales comunes o importantes para la comunidad, por lo que los búhos encajarían en esa imagen».

Los resultados se publicaron el 1 de diciembre en la revista Scientific Reports (se abre en una nueva pestaña).

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