Un agujero negro supermasivo devora una estrella que se ha acercado demasiado. En casos extremadamente raros -sólo un 1% de las veces- estos eventos llamados de disrupción de marea también lanzan chorros relativistas de material que se mueven casi a la velocidad de la luz. Los astrónomos han detectado ahora el AT2022cmc, el evento de este tipo más lejano registrado hasta la fecha.

Impresión artística de un evento de disrupción de marea. Crédito de la imagen: Carl Knox / OzGrav, ARC Centre of Excellence for Gravitational Wave Discovery, Swinburne University of Technology.

Impresión artística de un evento de disrupción de marea. Imagen: Carl Knox / OzGrav, ARC Centre of Excellence for Gravitational Wave Discovery, Swinburne University of Technology.

«Los eventos de disrupción de marea (TDEs) son ráfagas de energía electromagnética que se liberan cuando los agujeros negros supermasivos en los centros de las galaxias interrumpen violentamente una estrella que pasa demasiado cerca», dijeron el astrónomo de la Universidad de Maryland Igor Andreoni y sus colegas.

«Las TDEs proporcionan una ventana a través de la cual estudiar la acreción en los agujeros negros supermasivos».

«En algunos casos raros, esta acreción conduce al lanzamiento de un chorro relativista, pero las condiciones necesarias no se comprenden del todo».

El 11 de febrero de 2022, el Zwicky Transient Facility (ZTF) detectó uno de los TDE más brillantes de la historia.

Bautizado como AT2022cmc, el evento recordaba a una explosión de rayos gamma, la fuente de luz más potente del Universo.

La perspectiva de presenciar este raro fenómeno llevó a los astrónomos a activar varios telescopios de todo el mundo para observar la misteriosa fuente con más detalle.

El Very Large Telescope de ESO reveló que AT2022cmc se encontraba a una distancia cosmológica de 8.500 millones de años luz.

Las imágenes ópticas/infrarrojas del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA y las observaciones de radio del Very Large Array señalaron la ubicación de AT2022cmc con extrema precisión.

Se cree que el evento se encuentra en el centro de una galaxia que aún no es visible porque la intensa luz del destello aún la eclipsa.

A partir de sus observaciones, los investigadores también concluyeron que es probable que los agujeros negros asociados a AT2022cmc y a otras TDE con chorros similares estén girando rápidamente.

Esto sugiere que un giro rápido del agujero negro puede ser un ingrediente necesario para el lanzamiento de chorros, una idea que acerca a los investigadores a la comprensión de estos misteriosos objetos en los confines del Universo.

«Sólo hemos visto un puñado de estos TDEs en chorro y siguen siendo eventos muy exóticos y poco conocidos», dijo el Dr. Nial Tanvir, astrónomo de la Universidad de Leicester.

«La astronomía está cambiando rápidamente. Ahora hay más estudios ópticos e infrarrojos de todo el cielo activos o que pronto estarán en línea», dijo el Dr. Andreoni.

«Los científicos pueden utilizar AT2022cmc como modelo para buscar y encontrar más eventos disruptivos de agujeros negros distantes».

«Esto significa que, más que nunca, la minería de grandes datos es una herramienta importante para avanzar en nuestro conocimiento del Universo».

Un artículo sobre los hallazgos se publicó en la revista Nature.

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I. Andreoni et al. Un chorro muy luminoso procedente de la disrupción de una estrella por un agujero negro masivo. Naturaleza, publicado en línea el 30 de noviembre de 2022; doi: 10.1038/s41586-022-05465-8

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