Se ha observado que los chimpancés que viven en una selva tropical de Uganda cavan activamente pozos en el suelo para encontrar agua fresca, según un estudio publicado en la revista Primates este mes.

Esta es la primera vez que se observa la excavación de pozos en un grupo de chimpancés que viven en la selva tropical, y es un ejemplo de cómo los animales utilizan la inteligencia y la innovación para acceder a recursos ocultos: mientras que el agua suele estar disponible fácilmente si se recoge en cavidades y canales en las rocas o los árboles, el agua en la selva tropical también suele estar oculta bajo la superficie del suelo.

Según el coautor Cat Hobaiter, primatólogo de la Universidad de St. Andrews, la excavación de pozos suele observarse sólo en grupos de chimpancés que viven en la sabana.

Jungla
Según un estudio, por primera vez se ha observado a chimpancés que viven en la selva de Uganda cavando pozos para obtener agua. Imágenes de archivo: un chimpancé con un bebé a cuestas y alguien bebiendo agua de un pozo.
iStock / Getty Images Plus

«La excavación de pozos es bastante rara, por lo que su aparición en un grupo de la selva tropical fue una sorpresa. Pero aunque los chimpancés de Waibira vivan en una selva tropical, beber agua es tan importante que, aunque sólo haya uno o dos meses en los que sea difícil acceder a ella, sigue siendo un problema realmente importante que hay que resolver», dijo Newsweek.

Los autores del estudio también dijeron que este comportamiento se originó en un individuo en particular y posteriormente se extendió entre el resto del grupo.

Una hembra joven que había inmigrado a la comunidad de la selva de Waibira en 2014 fue observada cavando repetidamente pozos en un pozo de agua estancada que normalmente solo era utilizado por la comunidad como último recurso durante la estación seca. Según el documento, cavaba pequeños agujeros con las manos en el sustrato de arena y grava del pozo de agua, esperaba los aproximadamente 13 segundos que tardaba en filtrarse el agua y luego la bebía.

Con el tiempo, los otros chimpancés del grupo observaron a esta joven hembra con «aparente interés». Con el tiempo, los otros individuos utilizaron sus pozos tanto para beber directamente como para recoger el agua con herramientas hechas de hojas, musgo o una combinación de ambos materiales después de que ella terminara.

«A los demás les ha llevado tiempo aprender el comportamiento, y hasta ahora sólo han sido las hembras y los chimpancés jóvenes los que lo han captado», dijo Hobaiter. «Los chimpancés jóvenes suelen aprender un nuevo comportamiento con más facilidad, y quizás aquí las hembras adultas están especialmente necesitadas de hidratación porque a menudo todavía están produciendo leche para sus crías. Así que eso podría haber sido un fuerte motivador para aprender este nuevo truco para acceder al agua buena.»

«Una de las cosas más interesantes fue ver las respuestas de los otros chimpancés a su excavación -incluso los grandes machos dominantes esperaban cortésmente a que ella terminara de cavar y beber, y sólo entonces iban a pedirle prestado el pozo, ¡lo cual es bastante inusual en torno a un recurso tan valioso!»

Los autores no están seguros de si esta hembra inventó este comportamiento por sí misma, habiendo descubierto que el agua está oculta bajo el suelo, o si lo aprendió de la comunidad en la que nació originalmente.

«Cavar bien puede parecer una solución sencilla, pero en realidad es complicada». dijo Hobaiter. «El agua está oculta: no se puede saber si está ahí mirando el suelo. Y lo que es más difícil, una vez que empiezas a cavar tienes que esperar un poco para que el agua suba al pozo. Sabemos que el comportamiento con recompensas retrasadas es mucho más difícil de aprender, así que es un comportamiento realmente fascinante de ver.»

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