Una primicia: los científicos cultivan plantas en la tierra de la Luna

Anna-Lisa Paul intenta humedecer los suelos lunares con una pipeta. Los científicos descubrieron que los suelos repelían el agua (eran hidrofóbicos), haciendo que el agua se acumulara en la superficie. Era necesario agitar activamente el material con agua para romper la hidrofobia y humedecer uniformemente el suelo. Una vez humedecidos, los suelos lunares podían ser mojados por acción capilar para el cultivo de plantas. Crédito: UF/IFAS , Tyler Jones

Por primera vez, los científicos han cultivado plantas en suelo lunar recogido por los astronautas del Apolo de la NASA.

Los investigadores no tenían ni idea de si algo podría brotar en la dura tierra lunar y querían ver si se podía utilizar para cultivar alimentos por la próxima generación de exploradores lunares. Los resultados les sorprendieron.

«Santo cielo. Las plantas realmente crecen en el material lunar. ¿Me estás tomando el pelo?», dijo Robert Ferl, del Instituto de Ciencias Alimentarias y Agrícolas de la Universidad de Florida.

Ferl y sus colegas plantaron berros en el suelo lunar devuelto por Neil Armstrong y Buzz Aldrin, del Apolo 11, y otros caminantes lunares. Las buenas noticias: Todas las semillas brotaron.

El inconveniente fue que, tras la primera semana, la tosquedad y otras propiedades del suelo lunar estresaron tanto a las pequeñas hierbas en flor que crecieron más lentamente que las plántulas plantadas en tierra lunar falsa de la Tierra. La mayoría de las plantas lunares acabaron atrofiadas.

Los resultados se publicaron el jueves en Communications Biology.

Cuanto más tiempo se exponía el suelo a la castigadora radiación cósmica y al viento solar en la Luna, peor parecían hacerlo las plantas. Las muestras del Apolo 11 -expuestas un par de miles de millones de años más a los elementos debido a la mayor antigüedad de la superficie del Mar de la Tranquilidad- fueron las menos propicias para el crecimiento, según los científicos.

«Es un gran paso adelante saber que se pueden cultivar plantas», dijo Simon Gilroy, biólogo de plantas espaciales de la Universidad de Wisconsin-Madison, que no participó en el estudio. «El siguiente paso real es ir y hacerlo en la superficie de la Luna».

La suciedad de la Luna está llena de diminutos fragmentos de vidrio procedentes de impactos de micrometeoritos que llegaron a todas partes en los alunizajes del Apolo y desgastaron los trajes espaciales de los caminantes.

Una solución podría ser utilizar los puntos geológicos más jóvenes de la Luna, como los flujos de lava, para excavar el suelo de plantación. También se podría modificar el entorno, alterando la mezcla de nutrientes o ajustando la iluminación artificial,

Las seis tripulaciones del Apolo sólo trajeron 382 kilogramos de rocas y suelo lunar. Una parte del primer polvo lunar se espolvoreó sobre las plantas que estaban en cuarentena con los astronautas del Apolo en Houston tras regresar de la Luna.

La mayor parte del alijo lunar permaneció encerrado, lo que obligó a los investigadores a experimentar con un suelo simulado hecho de ceniza volcánica en la Tierra. La NASA finalmente entregó 12 gramos a los investigadores de la Universidad de Florida a principios del año pasado, y la tan esperada plantación tuvo lugar el pasado mes de mayo en un laboratorio.

La NASA dijo que era el momento oportuno para llevar a cabo este experimento, ya que la agencia espacial quiere volver a poner astronautas en la Luna dentro de unos años.

Según los científicos, lo ideal sería que los futuros astronautas aprovecharan la infinita cantidad de tierra local disponible para plantar en interiores, en lugar de instalar un sistema hidropónico o totalmente acuático.

«El hecho de que algo haya crecido significa que tenemos un punto de partida realmente bueno, y ahora la pregunta es cómo optimizamos y mejoramos», dijo Sharmila Bhattacharya, científica del programa de biología espacial de la NASA,

Los científicos de Florida esperan reciclar su suelo lunar a finales de este año, plantando más berros antes de pasar posiblemente a otra vegetación.


Una primicia: los científicos cultivan plantas en el suelo de la Luna


Más información:
Anna-Lisa Paul, Las plantas cultivadas en el regolito lunar del Apolo presentan transcriptomas asociados al estrés que informan sobre las perspectivas de la exploración lunar, Communications Biology (2022). DOI: 10.1038/s42003-022-03334-8. www.nature.com/articles/s42003-022-03334-8

2022 The Associated Press. Todos los derechos reservados. Este material no puede ser publicado, difundido, reescrito o redistribuido sin permiso.

Cita:
Los científicos cultivan plantas en la tierra lunar, próxima parada la luna (2022, 14 de mayo)
recuperado el 14 de mayo de 2022
de https://phys.org/news/2022-05-scientists-lunar-dirt-moon.html

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