La Tierra está destinada al desastre. Esta es una buena póliza de seguro.

Un equipo de la Universidad de Arizona propone un concepto que podría salvarnos de la extinción: una versión del siglo XXI del Arca de Noé en la Luna. Este arca no contendría dos de cada animal, sino un depósito de células reproductoras congeladas criogénicamente de 6,7 millones de especies de nuestro planeta.

Considérelo una póliza de seguro global, dice el doctor Jekan Thanga, profesor adjunto del Departamento de Ingeniería Aeroespacial y Mecánica de la Universidad de Arizona, y cerebro del proyecto. «Como civilización humana, estamos en un estado frágil», dice. Y un refugio de este tipo podría hacerse realidad en las próximas tres décadas, añade.

La Bóveda Global de Semillas de Svalbard (Noruega), una versión terrestre del arca lunar, se inauguró en 2008 y en la actualidad contiene más de un millón de muestras de semillas de cultivos, incluidos productos básicos como el arroz, el trigo y la cebada. Se trata de un análogo apropiado para el arca lunar, pero almacenar 6,7 millones de gametos, esporas y semillas no es lo mismo en la Luna que en la Tierra; hay que añadir los retos de la microgravedad, los niveles de radiación aproximadamente 200 veces superiores a los de la Tierra y las fluctuaciones salvajes de las temperaturas.

Teniendo esto en cuenta, el equipo de Thanga planea instalar el arca lunar dentro de la extensa red de más de 200 tubos de lava de la Luna, justo debajo de su superficie rocosa. Estas estructuras en forma de túnel son un hogar ideal porque aíslan la instalación de las duras condiciones del mismo modo que el almacén de Svalbard, construido en el interior de una montaña, proporciona protección contra los elementos aquí en la Tierra.

El arca lunar parece el escenario de una novela de ciencia ficción, pero Thanga afirma que la posibilidad de un refugio de este tipo es muy real, y podría hacerse realidad en las próximas tres décadas.

El equipo quiere enviar primero una misión llamada SphereX (que no debe confundirse con la misión SPHEREx de la NASA en órbita terrestre) para explorar los tubos de lava lunar y recoger regolito lunar (roca suelta y tierra). Un equipo de robots se desplegaría desde un módulo de aterrizaje cercano, saltaría o volaría a los tubos y luego formaría un relé, transfiriendo imágenes y datos al módulo de aterrizaje. SphereX podría enseñar a los investigadores la disposición, la temperatura y la composición geológica de los tubos de lava, para guiar el proceso de diseño de lo que sería la primera estructura construida en la Luna.

«Lo que prevemos es tomar una de las fosas existentes -sólo la abertura del tubo de lava- e instalar un pozo de ascensor», dice Thanga. A partir de ahí, los pozos del ascensor funcionarían como entrada y salida a una serie de 32 módulos de criopreservación. Estos cilindros verticales, apilados en 16 filas, conservarían las células reproductoras. Los robots o los astronautas podrían revisar las muestras en placas de Petri dentro y fuera, «como una biblioteca», dice Thanga.

Los módulos de almacenamiento necesitarían refrigeradores criogénicos para mantener las células a las temperaturas adecuadas: -292 grados Fahrenheit para las células reproductivas y -320 grados Fahrenheit para las células madre. Y requerirían un aparato giratorio que utilizara la fuerza centrífuga para mantener los congeladores en movimiento y evitar que las células se aglutinaran y crearan puntos fríos. «La configuración sería similar a la de una estantería de carrusel con CDs de música apilados en un círculo», dice Thanga.

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Mientras tanto, los robots conectados a una banda magnética (para simular la gravedad terrestre) podrían sacar las muestras de sus módulos y transportarlas a un laboratorio de análisis, comprobando periódicamente si las semillas y las células sexuales son estables.

Hay pruebas que sugieren que las muestras seguirían siendo viables a pesar de la radiación y la microgravedad. En 2010, investigadores de la Academia de Ciencias de Eslovaquia descubrieron que las plantas de lino podían crecer en suelo radiactivo cerca de la central nuclear de Chernóbil con cambios mínimos en las proteínas de la planta. Y este mes de junio, unos científicos japoneses produjeron 168 crías de ratón sanas a partir de espermatozoides que habían estado almacenados a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS) durante casi seis años.

Thanga afirma que empresas privadas como SpaceX y Blue Origin, que siguen reduciendo el coste de los lanzamientos espaciales, refuerzan aún más la probabilidad de establecer un arca lunar. Haciendo algunos cálculos, Thanga estima que se necesitarían 250 lanzamientos de cohetes para transportar 50 especímenes de cada una de las 6,7 millones de especies que su equipo quiere preservar en el arca lunar. Para ponerlo en contexto, se necesitaron 40 lanzamientos para construir la ISS, la estructura más cara jamás creada.

El equipo de Thanga está planeando actualmente un experimento que enviará al espacio dos bolsas de criopreservación. Cada una de ellas contendrá 500 muestras de una especie animal: 50 muestras individuales son el mínimo para evitar la endogamia a corto plazo, mientras que 500 individuos son necesarios para evitar la deriva genética. En el mejor de los casos, el sistema demostrará que la crioconservación es satisfactoria durante cinco o siete días en órbita antes de volver a la Tierra para comprobar si las muestras han sobrevivido.

Construcción de la Luna 101

ARCHIVO DE HISTORIA UNIVERSAL/ GRUPO DE IMÁGENES UNIVERSALES VÍA GETTY IMAGES

Construir el arca lunar será un esfuerzo costoso, teniendo en cuenta que cuesta unos 700 dólares poner una carga útil de una libra en la órbita de la Tierra, según la NASA. Por eso, los científicos quieren evitar llevar cemento al espacio y, en su lugar, buscan formas de utilizar las rocas lunares, dice el doctor Sven G. Bilén, profesor de diseño de ingeniería, ingeniería eléctrica e ingeniería aeroespacial de la Universidad Estatal de Pensilvania.

«El regolito que hay en la Luna es un regolito muy, muy difícil de trabajar, porque es esencialmente estas pequeñas hojas de afeitar, son muy dentadas y afiladas, nunca han tenido un proceso geológico para formarlas», dice Bilén, que no está involucrado en el proyecto del arca lunar. Por tanto, la construcción de este tipo de complejo requeriría probablemente toda una operación de extracción de roca lunar, así como un centro de procesamiento donde los operadores pudieran fundir las rocas hasta convertirlas en un cemento fluido.

Fuente: www.popularmechanics.com

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