Los humanos nos comunicamos entre nosotros a través del lenguaje, que nos permite hablar de cosas más allá del tiempo y el espacio. ¿Aprenden los animales no humanos a asociar el habla humana con objetos específicos de la vida cotidiana? En una nueva investigación, un equipo de científicos de Japón examinó si los gatos (Felis catus) emparejaron nombres y caras de gatos conocidos con nombres y caras de familiares humanos.

Takagi et al. examinaron si los gatos domésticos aprenden que las expresiones humanas indican objetos específicos en su vida cotidiana. Crédito de la imagen: Corina.

Takagi et al. examinaron si los gatos domésticos aprenden que las expresiones humanas indican objetos específicos en su vida cotidiana. Crédito de la imagen: Corina.

Al igual que los perros, los gatos son uno de los animales de compañía más extendidos en el mundo.

Aunque el gato salvaje ancestral de Libia (Felis lybica) es una especie solitaria, muchos gatos domésticos viven con los humanos y muestran evidencias de operaciones cognitivas sociales en relación con los humanos.

Pueden utilizar las señales de los humanos y las señales de la mirada para encontrar comida. También discriminan entre las expresiones faciales humanas y los estados de atención, e identifican la voz de su dueño.

Además, los gatos coinciden con la voz y la cara de su dueño cuando se les pone a prueba con la foto de su dueño presentada en una pantalla, y con sonidos y expresiones emocionales humanas.

En dos nuevos experimentos, el Dr. Saho Takagi, de la Universidad de Kioto, la Universidad de Azabu y la Sociedad Japonesa para la Promoción de la Ciencia, y sus colegas examinaron si los gatos coincidían con los nombres y las caras de los gatos conocidos (experimento 1) y con los nombres y las caras de los familiares humanos (experimento 2).

«Nuestra hipótesis era que los gatos aprendían las relaciones cara-nombre observando las interacciones en las que participaba su dueño, y que un mayor número de observaciones de este tipo conduciría a un mayor aprendizaje», explicaron.

«Hicimos pruebas con dos grupos de gatos, que se diferenciaban por el número de otros gatos con los que vivían: gatos que pertenecían a cafés de gatos, donde muchos gatos viven juntos, y gatos domésticos».

A los gatos se les presentaba una foto de la cara del gato familiar en el monitor de un ordenador portátil después de escuchar el nombre del mismo gato o de otro gato llamado por el propietario del gato sujeto (experimento 1) o por un experimentador (experimento 2).

La mitad de los ensayos se realizaron en una condición en la que el nombre y la cara coincidían, y la otra mitad en una condición incongruente (desajuste).

Los resultados del primer experimento mostraron que los gatos domésticos prestaron atención al monitor durante más tiempo en la condición incongruente, sugiriendo un efecto de violación de la expectativa; sin embargo, los gatos de café no lo hicieron.

En el segundo experimento, se observó que los gatos que vivían en familias humanas más grandes miraban al monitor durante períodos cada vez más largos en la condición incongruente.

Además, esta tendencia era más fuerte entre los gatos que habían vivido con su familia humana durante más tiempo, aunque no pudimos descartar un efecto de la edad.

«Nuestro estudio aporta pruebas de que los gatos relacionan el nombre de un compañero y su correspondiente cara sin necesidad de un entrenamiento explícito», afirman los autores.

El trabajo del equipo se publicó en la revista Scientific Reports.

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S. Takagi et al. 2022. Los gatos aprenden los nombres de sus gatos amigos en su vida diaria. Sci Rep 12, 6155; doi: 10.1038/s41598-022-10261-5

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