Los gatos se vuelven locos por la hierba gatera porque las sustancias químicas que libera la planta les protegen contra los mosquitos, según una nueva investigación.

La hierba común, también conocida por su nombre taxonómico Nepeta catariaLa Nepeta cataria es un miembro de la familia de la menta que se utiliza en tés para proporcionar un efecto calmante similar al de la manzanilla.

Pero es más conocida por su efecto sobre nuestros amigos felinos, e incluso aparece en el musical de Andrew Lloyd Webber Cats.

Les hace volverse un poco salvajes: se revuelcan en ella, la mastican y la lamen agresivamente. Su comportamiento ha desconcertado a los expertos en animales durante años.

Ahora, un estudio ha descubierto que desgarrar y aplastar la planta -o su homóloga asiática la vid de plata (Actinidia polygama) – libera grandes cantidades de sustancias químicas que repelen a los mosquitos y otros bichos molestos.

Gato con planta de hierba gatera
Los gatos se vuelven locos por la hierba gatera porque las sustancias químicas que libera la planta al ser arrancada les protegen de los mosquitos, según una nueva investigación.
Newsquest Oxford Mail/Zenger

El autor principal, el profesor Masao Miyazaki, de la Universidad de Iwate (Japón), dijo: «Incluso en el famoso musical Cats hay escenas en las que se ve a un gato intoxicando a otro con polvo de hierba gatera».

Originaria de Europa y Asia, la hierba gatera con sabor a menta y limón, o Nepeta catariaLa Nepeta cataria se asocia desde hace mucho tiempo con los gatos. Incluso su nombre derivado del latín «cataria» significa «de un gato».

Los gatos grandes y pequeños la adoran. El encanto de la hierba gatera reside en su aceite volátil, en particular el nepetalactol y la nepetalactona.

Estos compuestos, conocidos como iridoides, protegen a las plantas de los depredadores. Se encuentran en las hojas, los tallos y las semillas, y una o dos olfateadas hacen que los animales se pongan de cabeza en la cola.

Miyazaki dijo: «Descubrimos que el daño físico de la vid de plata por parte de los gatos promovía la emisión inmediata de iridoides totales, que era 10 veces mayor que la de las hojas intactas».

Es más, su composición cambió de forma que parecía animar a los gatos.

Miyazaki dijo: «El nepetalactol representa más del 90 por ciento del total de iridoides en las hojas intactas, pero este porcentaje se reduce a cerca del 45 por ciento en las hojas dañadas, ya que otros iridoides aumentan en gran medida.

«La mezcla de iridoides alterada correspondiente a las hojas dañadas promovió una respuesta mucho más prolongada en los gatos».

Anteriormente, el mismo equipo demostró que las moléculas combatían eficazmente la Aedes albopictus especie, también conocida como mosquito tigre asiático.

El último estudio descubrió que cuando los gatos dañan las plantas frotando, rodando, lamiendo y masticando, las propiedades repelentes son aún más eficaces.

La diversificación de los iridoides en las hojas dañadas de la vid de plata la hace más potente a bajas concentraciones.

Para comprobar si reaccionaban a estos compuestos de forma específica, se dio a los gatos platos con nepetalactona y nepetalactol puros.

Miyazaki dijo: «Los gatos muestran la misma respuesta a los cócteles de iridoides y a las plantas naturales, salvo que los mastican. Lamen los productos químicos del plato de plástico y se frotan contra el plato y se revuelcan en él.

«Cuando se aplicaron cócteles de iridoides en el fondo de los platos que luego se cubrieron con una tapa de plástico perforada, los gatos siguieron mostrando que lamían y masticaban aunque no pudieran entrar en contacto con los productos químicos directamente.

«Esto significa que lamer y masticar es un comportamiento instintivo provocado por la estimulación olfativa de los iridoides».

Foto genérica de la planta Catnip
La hierba gatera, también conocida por su nombre taxonómico Nepeta cataria, es un miembro de la familia de la menta que se utiliza en tés para dar un efecto calmante similar al de la manzanilla.
laurelljm/freeimages.com

Los investigadores se inspiraron en la observación de que las hojas de parra plateada, al ser arrugadas y desgarradas por el lamido y la masticación de los felinos, parecían tener un olor aromático mucho más fuerte.

Las pruebas de laboratorio descubrieron que el daño físico causado por los gatos aumentaba las emisiones inmediatas de iridoides de la hierba gatera y de la vid de plata en un factor de 20 y 10, respectivamente.

Miyazaki dijo: «Era fácil especular que la duración de la respuesta aumentaría con la cantidad de iridoides.

«Sin embargo, fue sorprendente que el cambio en la composición del iridoide cuando las hojas de la vid plateada fueron arrugadas y desgarradas por los gatos también aumentó en gran medida la respuesta de los gatos.

«El aumento de la emisión de iridoides de las hojas dañadas y el cambio en la composición química se suman para inducir una duración más prolongada de la respuesta de frotamiento y enrollamiento, lo que permite a los gatos transferir más repelentes de mosquitos a su pelaje.

«Esto ayuda a reducir los riesgos para la salud y la irritación asociados a los mosquitos. Podemos decir que lamer y masticar estas hojas de plantas también contribuye a la defensa química contra las plagas en los gatos.»

La coautora Reiko Uenoyama, del mismo laboratorio, dijo que otros experimentos demostraron que el efecto se duplicaba en la hierba gatera.

Dijo: «La hierba gatera dañada emitió 20 veces más iridoides totales en comparación con las hojas intactas.

«Sin embargo, a diferencia de la enredadera de plata, los daños en las hojas no alteraron la composición de los iridoides de la hierba gatera.

«Tanto los extractos intactos como los dañados de la hierba gatera consistían casi exclusivamente en nepetalactona, que sólo está presente en niveles muy bajos en la vid de plata».

Los niveles totales de iridoides eran aproximadamente 40 veces mayores en las hojas dañadas de la hierba gatera en comparación con las hojas dañadas de la vid de plata.

Sin embargo, los gatos fueron mucho más sensibles a un cóctel de productos químicos de la enredadera de plata dañada que a un equivalente de la hierba gatera, lo que demuestra que son sensibles a una concentración más baja.

Dijo Miyazaki: «Descubrimos que la prolongada respuesta felina a los complejos iridoides emitidos por las hojas dañadas de la vid de plata dependía de la combinación de nepetalactol con otros iridoides como la isodihidronepetalactona».

Los investigadores también demostraron que los mosquitos son más sensibles al complejo cóctel de iridoides que se induce al dañar las hojas de la vid de plata.

Sugieren que la sensibilidad olfativa y conductual de los gatos a los iridoides de las plantas se ha afinado para mostrar una respuesta característica prolongada hacia un nivel bajo de iridoides complejos emitidos por la vid de plata dañada o un nivel mucho más alto de nepetalactona emitido por la hierba gatera dañada.

La coautora Jane Hurst, de la Universidad de Liverpool, dijo: «Nuestros hallazgos ponen de relieve la posibilidad de que el comportamiento de dañar las plantas, que se produce junto con la auto-anotación, podría desempeñar un papel importante en la obtención de la repelencia a las plagas en otros animales, así como en los gatos».

«Nuestro estudio también ha proporcionado una valiosa información sobre cómo podemos obtener potentes repelentes naturales contra los insectos plaga a partir de las plantas».

Los investigadores tienen previsto estudiar a continuación qué gen es el responsable de la reacción de los gatos a la hierba gatera y a la vid de plata.

Miyazaki añadió: «Nuestros futuros estudios prometen responder a las preguntas clave que quedan por responder sobre por qué esta respuesta se limita a las especies de Felidae, y por qué algunos gatos no responden a estas plantas.»

Los resultados se publican en iScience.

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