Puede que nunca sepamos cuándo un ser humano se subió a un caballo y cabalgó hacia la puesta de sol por primera vez, pero los arqueólogos están trabajando duro para intentar comprender cómo los caballos abandonaron la naturaleza salvaje y se unieron a los humanos en el camino hacia la dominación global. Una nueva investigación afirma haber hallado los primeros indicios de equitación.

Un equipo de científicos informa de que los humanos podrían haber montado a caballo ya en el año 3.000 a.C., unos 1.000 años antes de la primera representación artística conocida de un ser humano a horcajadas sobre un caballo. El descubrimiento, que se describe en un estudio publicado el 3 de marzo en Science Advancesse basa en el análisis esquelético de restos humanos hallados en Europa oriental.

«Siempre supuse que en algún momento lo descubriríamos», afirma Katherine Kanne, arqueóloga del University College de Dublín, que no ha participado en la nueva investigación, sobre los indicios de que los humanos montaban a caballo antes de lo que sugerían las pruebas anteriores. «Muchos de nosotros lo sospechábamos desde hacía mucho tiempo, y que se haga realidad es realmente emocionante de ver… y gratificante, sin duda».

Hasta la fecha, los investigadores sólo han reunido una cronología fragmentaria de cómo los humanos han utilizado a los caballos. En torno al año 3500 a.C., parece que los humanos ya ordeñaban a los primeros caballos domésticos, un proceso delicado que demuestra que los animales ya estaban bastante domesticados. Pero un reciente análisis genético sugiere que el linaje de los caballos domésticos modernos no surgió hasta alrededor del año 2000 a.C. Es más o menos la misma época en que empiezan a aparecer ruedas de carro y representaciones artísticas de la equitación. Ambas indican usos que requerirían animales totalmente domesticados.

El nuevo estudio aborda el reto centrándose en los esqueletos humanos. Muchos de los restos que examina pertenecen al pueblo yamnaya, que los arqueólogos asocian desde hace tiempo con los caballos y que se extendió por gran parte de Eurasia desde sus orígenes en la actual Rusia occidental entre los años 3.000 y 2.500 a.C. «Los yamnaya son extraordinarios», afirma Volker Heyd, coautor del estudio y arqueólogo de la Universidad de Helsinki. Señala que la influencia del grupo en toda Europa continúa hasta nuestros días, por ejemplo, en las lenguas indoeuropeas que se hablan en todo el continente.

Detalle del jinete descubierto en Malomirovo, Bulgaria. Muestra la típica costumbre funeraria de los yamnaya. La fecha de radiocarbono lo sitúa en el siglo XXX a.C.
Detalle del jinete descubierto en Malomirovo, Bulgaria. Muestra la típica costumbre funeraria de los yamnaya. La fecha de radiocarbono lo sitúa en el siglo XXX a.C. Crédito: Michał Podsiadło

Heyd y un nutrido grupo de colegas se habían propuesto estudiar los kurganes o túmulos funerarios yamnaya en Europa oriental. Estas estructuras y los objetos que contienen son los únicos vestigios que quedan de esta cultura. Martin Trautmann, antropólogo de la Universidad de Helsinki y coautor del estudio, se sorprendió al ver en el esqueleto de un hombre de unos 30 años un patrón familiar de marcas asociadas a la práctica frecuente de montar a caballo. Estos patrones -denominados «síndrome del jinete»- se producen cuando los huesos se adaptan a la tensión biomecánica provocada por los movimientos repetidos. «Los huesos son tejidos vivos en criaturas vivas», afirma Trautmann. «En los huesos se pueden leer historias de vida».

El síndrome del jinete implica cambios en los huesos de los muslos, la pelvis y la parte inferior de la columna vertebral. Trautmann había visto estas alteraciones en innumerables esqueletos de épocas muy posteriores. «La equitación es un patrón muy específico de estrés biomecánico», dice. «Se utilizan grupos musculares de una forma que no se suele hacer en la locomoción cotidiana».

Trautmann dudó inicialmente en relacionar las marcas con la equitación, pero pronto encontró patrones similares en otros esqueletos de la misma época. En total, el nuevo artículo informa de cinco esqueletos Yamnaya que mostraban al menos cuatro de los seis rasgos mencionados, de un total de 217 esqueletos incluidos en el estudio de los kurganes.

Sin embargo, no todos los esqueletos se conservaron lo suficientemente bien como para permitir a los investigadores evaluar todos los componentes del síndrome del jinete, lo que provocó algunas lagunas en sus evaluaciones. «Es un artículo fascinante. Me encanta», afirma Birgit Bühler, arqueóloga de la Universidad de Viena, que no participó en la nueva investigación. «Pero yo sería prudente debido a estos criterios que faltan».

Y como la investigación se centra exclusivamente en restos humanos, no todo el mundo está convencido de que el análisis demuestre que los humanos montaban a caballo específicamente, a pesar de la larga asociación académica de los Yamnaya con los caballos. «Esas patologías podrían estar totalmente relacionadas con el transporte de animales, pero no veo aquí ninguna prueba real que las vincule realmente con los caballos», afirma William Taylor, arqueólogo de la Universidad de Colorado en Boulder, que no participó en la nueva investigación. A diferencia de la equitación, los científicos no tienen una idea de las huellas que la monta de otros tipos de animales podría dejar en el esqueleto de un ser humano, una laguna que, dice, espera que los investigadores empiecen a abordar.

Trautmann dice que sospecha que montar animales lo bastante parecidos a los caballos, como las mulas, dejaría señales del síndrome del jinete. Aunque está satisfecho con los huesos de caballo dispersos encontrados en los yacimientos de Yamnaya, espera que algún día los científicos analicen esos restos en busca de los correspondientes signos esqueléticos de que un caballo transportaba regularmente a un jinete.

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