Uno de los lugares astronómicos más codiciados y disputados del planeta -la cima de la enorme montaña Maunakea de Hawai- pronto será gobernado por un nuevo grupo de administradores compuesto por nativos hawaianos, profesionales de la cultura y representantes del Estado y otras instituciones.

El 7 de julio, el gobernador David Ige promulgó la ley HB2024, un proyecto de ley que obliga a transferir el control de la cima de la montaña de la Universidad de Hawai, que ha tenido el contrato de arrendamiento principal de esas tierras desde 1968, a una «autoridad de administración y supervisión de Mauna Kea» compuesta por 11 miembros. Es un cambio que muchos esperan que allane el camino a través de un angustioso y largo impasse que en los últimos años se ha intensificado y polarizado como nunca antes entre los astrónomos y los nativos de Hawai.

«Hemos pasado de estar literalmente detenidos en julio [2019] en el maunaen la montaña, hasta ahora, cuando la Ley 2024 de la Cámara de Representantes proporciona asientos en la mesa de toma de decisiones específicamente para los nativos hawaianos, y eso, para mí, es un cambio enorme», dice Noe Noe Wong-Wilson, un activista y educador nativo hawaiano y líder de un movimiento que pretende proteger Maunakea.

Y es un cambio que, al menos cuando se propuso por primera vez, alarmó a quienes luchan por un futuro para la astronomía en el mauna‘s cumbre. Pero algunos astrónomos son ahora más optimistas y dicen que la nueva legislación define el camino correcto a seguir.

«Esta es una oportunidad realmente importante para restablecer el diálogo en torno a hacer que las cosas se centren en el maunaen lugar de centrarse en un solo interés en la mauna«, dice John O’Meara, científico jefe del Observatorio W. M. Keck. «Hace que la situación tenga menos que ver con una narrativa de «nosotros contra ellos» de la astronomía y más con la astronomía como parte de la administración mutua de Maunakea».

Los protectores contra los poderes fácticos

Desde hace años, los astrónomos están en desacuerdo con los nativos hawaianos y otras personas para las que la cima de Maunakea, con sus cenizas, es algo más que un lugar ideal para observar las estrellas. A casi 4.000 metros sobre el nivel del mar, el aire claro y tranquilo de la cima contiene aproximadamente la mitad de vapor de agua para la observación que el que se encuentra a menor altura, lo que convierte a la cima de la montaña en el principal lugar de observación terrestre del hemisferio norte. En la silueta del Maunakea hay ya unos 13 telescopios, que proporcionan a los astrónomos los medios para estudiar planetas lejanos -a veces ocultos-, obtener imágenes de agujeros negros supermasivos y estudiar asteroides interestelares.

En 2019, la reanudación de la construcción de un telescopio más -el gigantesco Telescopio de Treinta Metros, o TMT- desencadenó una tormenta de protestas que culminó con bloqueos de carreteras, detenciones y el establecimiento de un gran campamento bajo la lluvia cerca de la carretera de acceso a la cumbre.

«Para mí, los poderes fácticos se han mostrado muy ansiosos por aumentar las oportunidades de observación e investigación astronómica y muy reticentes a hacer algo con las instalaciones cuyo tiempo ha pasado», dice Wong-Wilson.

Para ella y el Maunakea kiaʻi,Para los guardianes o protectores autoproclamados de la montaña, el TMT de 18 pisos y 2.400 millones de dólares era una herida de más para su venerada tierra. En la cosmología hawaiana, el Maunakea no es sólo una cima sagrada, sino el centro de todo el universo. Es el lugar donde se encuentran la Madre Tierra y el Padre Cielo, el hogar de los dioses, la fuente de la existencia. Y a Wong-Wilson no le pareció que nadie fuera de la comunidad nativa hawaiana se preocupara demasiado por honrar y cuidar un lugar tan sagrado.

«A menudo, sentimos que se nos mira como los malos. Los desinformados. Los locales que realmente no entienden», dijo a los periodistas durante una reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Honolulu en 2020.

En diciembre de 2019, en medio de la agitación por la carretera de acceso, la junta directiva del TMT votó a favor de la pausa de la construcción. En marzo de 2020, la pandemia de coronavirus había llegado a Hawái, arrasando las comunidades locales. El kiaʻi se marcharon, con la seguridad de que, al menos por el momento, la cima estaba a salvo de un mayor desarrollo. Desmontaron el campamento y aguantaron la pandemia bajo las laderas cubiertas de nubes de la montaña.

«Resolución de conflictos al estilo hawaiano

Pero los rescoldos del conflicto seguían ardiendo. A principios de 2021, la Cámara de Representantes de Hawái aprobó una resolución por la que se creaba el Grupo de Trabajo de Mauna Kea y se le encomendaba la redacción de alternativas a la gestión actual de Maunakea, que había sido dirigida por la Universidad de Hawái. Quince personas, entre ellas Wong-Wilson y otros representantes de la comunidad nativa hawaiana, funcionarios del gobierno, el rector de la Universidad de Hawái y Rich Matsuda, representante de los Observatorios de Maunakea, formaban parte del grupo de trabajo.

«Al principio éramos reticentes, no estábamos seguros del proceso», dice Wong-Wilson de sí misma y de otros nativos hawaianos. «Pero decidimos que era importante para la comunidad y para los protectores estar presentes en la mesa. Si no lo estás, son otros los que toman las decisiones».

El grupo de trabajo se reunía cada semana y se esforzaba por diseñar una forma de avanzar en la que múltiples comunidades pudieran tener la misma voz en el futuro de la montaña, ya fueran cazadores, ecologistas, astrónomos, operadores turísticos o practicantes de la cultura, tanto nativos hawaianos como no.

«Respetábamos las posiciones de los demás, sabiendo que inevitablemente no estaríamos de acuerdo en algunas cosas. Y la forma en que lo hicimos fue con los pies en la tierra, al estilo hawaiano local, que consistía en hablar de dónde somos, por qué estamos en esta mesa, cuál es nuestra conexión con Maunakea, un poco de historia familiar, el contexto de por qué nos importa tanto», dice Matsuda, ingeniero y especialista en relaciones externas, que ha trabajado en el Observatorio W. M. Keck durante más de 28 años.

«Y cuando llegábamos a temas en los que estábamos en punto muerto, lo hablábamos y lo dejábamos de lado», continúa. «Ciertas cosas no llegaron a incluirse en el informe porque no podíamos ponernos de acuerdo en ellas. Pero el grado de acuerdo fue bastante bueno e inesperado».

Al final, el grupo de trabajo propuso que una nueva autoridad de gestión controlara el acceso a las tierras de Maunakea utilizando un marco basado en la administración mutua y en los cuatro kānāwaio leyes nativas hawaianas de la naturaleza y el parentesco ambiental.

En enero, el informe se convirtió en la base de la ley HB2024. El proyecto de ley se presentó por primera vez en la Cámara de Representantes de Hawái y luego pasó por lo que Wong-Wilson describe como «una batidora», antes de ser aprobado por una mayoría a prueba de veto a principios de mayo.

«El proyecto de ley no es perfecto. Creo que establece una buena base, pero hay cosas que deben ser pulidas», dice Matsuda. «El cambio de mentalidad es una cosa -muy esperanzadora y con aspiraciones- y luego está la realidad de intentar levantar esta autoridad y hacerlo bien».

¿Un camino a seguir?

Matsuda, Wong-Wilson y otros esperan que la recién creada autoridad de gestión ofrezca un camino a seguir a los diferentes intereses que se arremolinan en torno al venerado y asediado Maunakea. Tal y como se ha definido, la autoridad funcionará bajo un paradigma de administración mutua, en el que ningún interés individual sustituya la importancia de la cima de la montaña en su conjunto.

«Se pasa de la astronomía como foco principal de actividad a la montaña como foco principal de cuidado», dice Wong-Wilson. «Y entonces todas las actividades, incluida la astronomía, tienen cabida allí».

La ley HB2024 también establece que la astronomía es una política del estado de Hawái, un añadido que algunos esperan que calme los temores sobre la desaparición de la astronomía en la montaña.

«Se trata de un esfuerzo fuerte y de buena fe para elevar tanto la importancia de la astronomía para Hawái como, aún más importante, esta idea de administración mutua de un lugar sagrado», dice O’Meara. «Me hace creer de nuevo en la capacidad de la gente para mantener discusiones difíciles y llegar a un consenso en torno a algo. He visto a personas de ambos lados de la discusión cambiar realmente de opinión y abrazar una filosofía diferente, y me cuento entre ellos.»

Un elefante extremadamente grande en la habitación

La ley HB2024 da prioridad a la preservación de los terrenos vírgenes frente a los nuevos desarrollos, citando una preferencia por la reutilización de los lugares astronómicos que ya existen en la cumbre. También reduce la cantidad garantizada de tiempo de observación asignada a la Universidad de Hawai. Sin embargo, ni la legislación ni el informe del grupo de trabajo se pronuncian sobre el número de instalaciones que podrían tener que ser desmanteladas, ni abordan el tema más importante: el TMT.

Y eso fue deliberado, dice Wong-Wilson. «Uno de los acuerdos que tomamos al principio de nuestro debate fue que éste no iba a ser un foro sobre el TMT, que iba a ser sobre el cuidado de la montaña, y que el TMT entraría en el debate en algún momento en el futuro», dice.

El proyecto TMT ha identificado un segundo emplazamiento en La Palma, parte de las Islas Canarias españolas, como opción de reserva, un lugar que no es tan ideal como Maunakea, ni política ni astronómicamente, pero que permitiría al Programa de Telescopios Extremadamente Grandes de EE.UU. mantener el cielo del norte en su punto de mira. Cuando nos pusimos en contacto con Scientific American, Robert Kirshner, director ejecutivo del Observatorio Internacional del TMT (TIO), respondió con la siguiente declaración:

TIO da la bienvenida a este modelo de administración mutua basado en la comunidad que incluye a los nativos hawaianos en papeles activos en la gestión de Maunakea. Valoramos el respeto, la responsabilidad, el cuidado y la inclusión que este proyecto de ley pretende fomentar. Agradecemos que el apoyo a la astronomía sea ahora una política del Estado. TIO trabajará con la nueva autoridad para impulsar programas que apoyen la astronomía y la educación y que estén en armonía con la cultura y el entorno de este sitio especial.

Por ahora, «no creo que la creación de esta nueva autoridad vaya a resolver todos los problemas en cuanto a la división que se produjo debido al TMT», dice Matsuda. «No es una respuesta para el TMT, pero es una forma de reunir a toda la gente que se preocupa por Maunakea».

A lo largo del próximo año se nombrarán y confirmarán los miembros de la autoridad de administración y supervisión. A partir de 2023, un periodo de transición de cinco años alejará gradualmente el control de la cumbre de Maunakea de la Universidad de Hawai. Y finalmente, en 2028, los observatorios de la cumbre existentes podrán solicitar nuevos arrendamientos directos a la nueva autoridad.

Esta línea de tiempo concierne al astrónomo Doug Simons, ahora en la Universidad de Hawai y antiguo director ejecutivo del Telescopio Canadá-Francia-Hawaii. De acuerdo con el contrato de arrendamiento general emitido en 1968, todas las instalaciones existentes deberán ser desmanteladas antes de 2033, a menos que se renueven sus contratos de arrendamiento, lo que significa que el inicio del proceso de solicitud de arrendamiento en 2028 les pone en una situación de tiempo amenazante.

«Es muy probable que cada uno de esos arrendamientos directos a cada telescopio sea objeto de un caso impugnado», dice Simons, refiriéndose al tipo de litigio que ha retrasado el TMT durante años. Si esos casos acaban en el Tribunal Supremo del Estado, como ocurrió con el TMT, es posible que los observatorios no tengan nuevos arrendamientos a tiempo para evitar el desmantelamiento obligatorio en 2033.

«Entonces tenemos una situación insostenible en la que tenemos telescopios que básicamente están siendo litigados fuera de la montaña», dice Simons. «He estado trabajando tan duro o más que casi todos los que conozco para tratar de encontrar una solución pacífica, a largo plazo y de colaboración para la situación de Maunakea, pero tengo mis líneas rojas como todo el mundo, y la pérdida de una buena parte de la astronomía de Maunakea es una línea roja para mí».

O’Meara dice que comparte la preocupación de Simons por las renovaciones de los contratos de arrendamiento, pero afirma que ese proceso habría sido espinoso incluso sin la nueva legislación.

Por ahora, Wong-Wilson dice que ve un futuro para la astronomía en la montaña, aunque establecer y facultar a la nueva autoridad de gestión no será fácil.

«Hay mucho trabajo que hacer para asegurar un futuro sólido para la astronomía en el mauna-que las instalaciones que sigan haciendo un buen trabajo puedan hacer un buen trabajo», dice. «Y no tienen que estar bajo constante presión política o de la comunidad como ahora».

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