Las perspectivas para la biodiversidad de la Tierra son sombrías. La contaminación, las enfermedades, la pérdida de hábitats y el cambio climático son algunos de los múltiples factores que amenazan a decenas de miles de especies en todo el planeta. De las más de 150.000 especies evaluadas por la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), «más de una cuarta parte está amenazada de extinción», afirma Craig Hilton-Taylor, que dirige la Unidad de la Lista Roja de la UICN. «La tendencia de la Lista Roja es que las cosas van a peor».

La UICN anunció el viernes las últimas actualizaciones de la lista, que incluyen 22 especies cuyo estado de conservación ha empeorado. Abalones, dugongos y otras criaturas marinas figuraban entre las especies destacadas en el anuncio.

Las actualizaciones se producen durante las cruciales negociaciones internacionales en Montreal para redactar un acuerdo mundial destinado a proteger la biodiversidad y revertir su declive para 2030, similar al acuerdo climático de París que estableció objetivos para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y limitar el calentamiento global. La emergencia climática a menudo eclipsa la difícil situación de las especies de la Tierra que desaparecen rápidamente, pero estas crisis son «dos caras de la misma moneda», y abordar una ayuda a aliviar la otra, dice Hilton-Taylor.

La Lista Roja cuenta con una red de miles de investigadores de todo el mundo que evalúan los riesgos a los que se enfrenta cada especie. Estos datos se incorporan a una clasificación que va desde «menos preocupante» a «en peligro crítico» para las especies que aún se encuentran en estado salvaje. (Más allá están las categorías de «extinta en estado salvaje» y «extinguida»). Aunque la lista no tiene peso legal, puede servir como «primera llamada a la acción conservacionista», afirma Hilton-Taylor, ya que proporciona a los gobiernos y grupos conservacionistas la información crítica necesaria para elaborar planes de conservación.

El abalón es un molusco marino ampliamente considerado un manjar marino. Según la UICN, casi el 40% de las 54 especies de abalón del mundo están amenazadas de extinción, principalmente a causa de la recolección insostenible y la caza furtiva. La contaminación, las enfermedades y las olas de calor marinas exacerbadas por el cambio climático han agravado la difícil situación de estos animales.

Otro habitante del océano, el dugongo -un mamífero marino emparentado con el manatí- también ha visto empeorar su situación. La población de la costa de África Oriental se considera ahora en peligro crítico, con menos de 250 individuos maduros en libertad. La población de dugongos de Nueva Caledonia, territorio insular francés en el Pacífico Sur, está ahora en peligro de extinción. Las lesiones por colisiones con embarcaciones ponen en peligro a ambas poblaciones, al igual que la extracción de petróleo y gas en África Oriental y la caza furtiva en Nueva Caledonia.

La UICN también hizo hincapié en el coral pilar, que se encuentra en todo el Caribe. Su población ha disminuido en más de un 80% en la mayor parte de su área de distribución desde 1990, y ha pasado de vulnerable a en peligro crítico. En los últimos cuatro años ha aparecido una enfermedad muy contagiosa que provoca la pérdida de tejido del coral pétreo. El aumento de las temperaturas oceánicas y la contaminación pueden hacer que los corales sean más susceptibles a estas enfermedades, y el coral pilar es «realmente sólo la punta del iceberg» en lo que se refiere a la difícil situación de los corales, afirma Hilton-Taylor.

Hubo algunos destellos de esperanza en las actualizaciones, con siete especies que vieron una mejora en su estado. Según Hilton-Taylor, el sapo de Yosemite pasó de la categoría de especie en peligro a la de vulnerable gracias a un exhaustivo plan de conservación en el que participaron varios organismos gubernamentales y terratenientes locales. Del mismo modo, la inclusión de las comunidades locales fue clave para que el avetoro de Australasia, un tipo de ave, pasara de estar en peligro a ser vulnerable. Esta ave prospera en los humedales, y los conservacionistas australianos trabajaron con los cultivadores de arroz locales para que sus campos fueran acogedores para la especie.

Estos éxitos demuestran que unos planes de conservación bien diseñados -que impliquen a las comunidades locales y que cuenten con recursos suficientes- pueden marcar la diferencia a la hora de reservar el declive de las especies, añade Hilton-Taylor. Él y muchos otros expertos en conservación esperan que el acuerdo para proteger la biodiversidad que se negocia este mes en Montreal contribuya a hacer posibles tales esfuerzos a una escala mucho mayor. «Realmente necesitamos un plan mundial para proteger la vida en la Tierra», afirma, y debe tener «objetivos ambiciosos, audaces y mensurables».

Uno de esos objetivos que se barajan en las actuales negociaciones de Montreal es proteger el 30% de las tierras y océanos del planeta para 2030. En un comunicado emitido por la organización sin ánimo de lucro Wildlife Conservation Society, su vicepresidenta de política internacional, Susan Lieberman, afirma que para que las negociaciones tengan éxito, «los gobiernos deben comprometerse a: conservar y proteger la integridad ecológica y los ecosistemas altamente intactos (desde los bosques a los arrecifes de coral); proteger y conservar de forma equitativa al menos el 30% de las tierras y los océanos para 2030; y eliminar la explotación, el comercio y el uso de la fauna silvestre que sea ilegal, insostenible o que suponga un riesgo de propagación de patógenos a los seres humanos, la fauna silvestre u otros animales.»

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