Aproximadamente ocho años desde que comenzó su construcción, el enorme hangar situado en el remoto extremo sur del centro clandestino de pruebas de vuelo de la Fuerza Aérea en Groom Lake, más conocido como Área 51, parece haber tenido poca o ninguna actividad.

Según las imágenes comerciales por satélite y los vídeos esporádicos tomados por excursionistas desde el Pico Tikaboo, a decenas de kilómetros de distancia, nunca ha habido más que un puñado de vehículos en las inmediaciones y no se ha construido nada importante en términos de infraestructura a su alrededor.

Ahora, por primera vez, las imágenes por satélite de Planet Labs no sólo muestran actividad en torno al misterioso hangar, sino que la naturaleza de esa actividad es un exótico avión de ala delta nunca antes visto, aparcado en su plataforma norte.

Nos encontramos con este acontecimiento después de hacer nuestras exploraciones regulares de las imágenes de baja resolución de Planet Labs de varios lugares de interés en todo el mundo.

El Área 51 es siempre un lugar popular cuando se trata de imágenes satelitales disponibles al público. Al echar un vistazo a las imágenes diarias de la base con una resolución de 3 metros, nos dimos cuenta de la aparición de una mancha con forma de delta en la plataforma norte del gran hangar del sur. La primera toma que contenía este objeto estaba fechada el 26 de enero de 2022.

Como nunca habíamos visto ninguna acción alrededor de este hangar, nos pareció extraño.

¿Quizás se trataba de un gran grupo de vehículos o de algún tipo de nueva construcción?

La extraña mancha alargada en la rampa norte del gran hangar sur, vista el 26 de enero de 2022 en imágenes de tres metros de resolución.

La mancha permaneció allí en las imágenes de baja resolución de Planet Labs hasta el día 28.

Una imagen de alta resolución de Planet Labs, fechada el 29 de enero de 2022, contaba una historia mucho más rica: que la mancha era en realidad una exótica aeronave en forma de delta bajo una estructura esquelética no cerrada que se encontraba en medio de la plataforma.

La estructura en sí es un refugio modular/temporal para aeronaves -similar al de abajo- con la pared trasera levantada pero con la cubierta superior sin instalar. Se trata de estructuras muy comunes utilizadas en todo el mundo, especialmente por el ejército estadounidense.

La aeronave en cuestión mide aproximadamente 65 pies de largo y 50 pies de ancho – más o menos el tamaño de un Su-27 Flanker – y tiene alas que recuerdan al Concorde, con su borde de ataque elegantemente curvado «ojival». Incluso los bordes de fuga del misterioso avión están curvados, dando lugar a unas puntas de ala casi de cimitarra que pueden girarse hacia arriba.

En general, las alas tienen un aspecto fluido, casi orgánico.

La aeronave no tiene superficies de cola discernibles con lo que probablemente es su escape que se extiende hacia la parte trasera y se mezcla con los bordes de salida curvados de las alas, proporcionando algo así como un ápice trasero.

Su fuselaje delantero se estrecha en lo que probablemente sea un morro puntiagudo. No cabe duda de que se trata de un diseño de aspecto fluido que probablemente sería muy impresionante si se viera de cerca.

Un recorte mejorado de la imagen del satélite.

En cuanto a lo que podría ser, no lo sabemos. Pero el tamaño y la forma son muy similares a los conceptos relacionados con el Next Generation Air Dominance (NGAD) y los cazas de sexta generación que hemos visto -tanto para la USAF como para la Armada-, que se describen como jets tácticos pesados, sin cola y poco observables con formas de ala delta modificadas.

Se ha revelado oficialmente que un demostrador de NGAD ha estado en pruebas de vuelo durante algún tiempo y ha demostrado ser muy prometedor, aunque la naturaleza de este programa sigue siendo ampliamente malinterpretada en la prensa.

Se trata de una familia de sistemas, que incluirá vehículos aéreos de combate no tripulados de largo alcance y posiblemente de otro tipo, junto con lo que probablemente será una plataforma opcionalmente tripulada de muy baja observación que pone el énfasis en la resistencia regional y en una carga útil considerable, no en una alta maniobrabilidad, junto con lo último en capacidades de redes y sensores. Este diseño de avión táctico central podría incluso venir en dos configuraciones de ala.

Estas plataformas NGAD, opcionalmente tripuladas y no tripuladas, se desarrollarán junto con una serie de tecnologías auxiliares que les permitirán luchar de forma cooperativa. Así que la idea de que el NGAD es un nuevo «caza» parece ser más un término heredado que se utiliza por familiaridad que por precisión.

De hecho, es probable que la parte tripulada del programa necesite un nuevo calificativo, aunque la tradición puede impedirlo.

Ese es sólo un programa secreto que sabemos que existe y que en general coincide con la descripción, pero hay muchos otros en marcha de los que no conocemos detalles firmes.

El Área 51 tiene múltiples programas de diversa sofisticación y madurez en marcha en cualquier momento.

Los relacionados con los vuelos de alta velocidad y las capacidades no tripuladas son muy probablemente los que mantienen a la instalación más ocupada en estos días, así como el trabajo continuado en las pruebas de vuelo de aeronaves poco observables en general y las iniciativas de explotación de material extranjero (FME).

La forma del ala del misterioso avión recuerda tanto al Concorde, junto con lo que podrían ser las puntas de las alas «enrolladas» hacia arriba, parece apuntar a un diseño altamente eficiente que tendría una importante capacidad de supercrucero (volar más allá de la velocidad del sonido sin el uso de postcombustión), si no de muy alta velocidad.

El trabajo de desarrollo en el ámbito de los vuelos de alta velocidad se ha disparado en los últimos años, especialmente en lo que respecta a los aviones y misiles hipersónicos.

De forma un tanto célebre, la entonces consejera delegada de Lockheed Martin, Marylin Hewson, señaló que la empresa podría tener listo un demostrador volante del tamaño de un F-22 para su motor hipersónico de ciclo combinado por unos 1.000 millones de dólares y en pocos años. Eso fue en 2016. Lo que siguió fue un impulso mediático aparentemente extraño en relación con el teórico dron hipersónico de espionaje y ataque SR-72.

Esa iniciativa parece haber desaparecido en gran medida desde entonces, pero es posible que la aeronave que estamos viendo sea ese demostrador. Al menos el tamaño y el calendario parecen encajar.

Además, las Fuerzas Aéreas están llevando a cabo un programa de pruebas de vuelo hipersónico conocido como Mayhem.

Los detalles sobre este proyecto son limitados, pero sabemos que está vinculado a los trabajos relacionados con los motores avanzados de alta velocidad para reactores y busca construir demostradores configurados para realizar misiones de ataque y de inteligencia, vigilancia y reconocimiento (ISR). Todo esto está muy en consonancia con la visión que Lockheed Martin había descrito para el SR-72.

Por otra parte, China ha seguido adelante con sus propios conceptos de aviones no tripulados de alta velocidad, incluido el WZ-8, lanzado desde el aire y propulsado por cohetes. Esta aeronave también tiene un diseño en forma de delta, aunque con alerones grandes y muy abruptos.

El WZ-8 es mucho más pequeño y tiene un diseño delta más puro que lo que vemos en la imagen del satélite del Área 51.

El WZ-8 de China.

Sin embargo, no está claro si el diseño de las alas que se ve en la imagen del satélite podría soportar una velocidad tan increíble, aunque hace años que se habla de alas de geometría variable para aviones de muy alta velocidad, básicamente en las que las pequeñas extensiones de las alas se pliegan parcialmente hacia delante en el fuselaje después del despegue y el ascenso, disminuyendo en gran medida la envergadura y dejando básicamente una forma de diamante en forma de cuña para un crucero de muy alta velocidad.

Esto proporcionaría lo mejor de ambos mundos y permitiría al avión recuperarse a velocidades que serían factibles en las grandes pistas estándar.

Sin embargo, estos conceptos se han barajado durante años y, aunque se puede ver cómo podría funcionar con este diseño básico, si las puntas de las alas están volteadas, haría que dicha configuración pareciera una posibilidad remota.

En cualquier caso, incluso un avión con alas estáticas que pueda volar de forma muy eficiente a velocidades supersónicas supondría una gran ventaja de capacidad.

Algo relacionado con los esfuerzos en el desarrollo y las pruebas de los todavía misteriosamente desaparecidos vehículos aéreos de combate no tripulados es también una posibilidad. Incluso en los niveles más altos, llevar este tipo de capacidades a un estado operativo se está convirtiendo finalmente en una prioridad.

Teniendo en cuenta el creciente interés por los enjambres de aviones no tripulados avanzados, la formación de equipos y la infusión de la IA en el ámbito del combate aéreo, es probable que éste sea uno de los principales focos de las pruebas en curso en la base en expansión.

A lo largo de la segunda mitad de la década de 2000, la USAF estuvo muy centrada en la adquisición de capacidades UCAV, consideradas en gran medida como un salto histórico en la historia del combate aéreo, antes de que desapareciera toda mención a tales iniciativas en torno al cambio de década. Es posible que todo el desarrollo y las pruebas de estas tecnologías enormemente prometedoras se redujeran en un ámbito clasificado y se trasladaran a lugares de prueba secretos. Si no es así, el Ejército del Aire tiene un problema aún mayor, como destacamos en este artículo especial.

Así pues, aunque la forma de la aeronave coincide en gran medida con la plataforma central del NGAD, y sabemos con certeza que ese tipo está volando, no tenemos una idea real de si está relacionado con ese programa.

Ni siquiera podemos decir con certeza cuáles son los objetivos de esta aeronave, más allá de lo que podemos deducir en general de su forma en planta, y nuestro análisis se encuentra todavía en un estado muy preliminar.

Dicho esto, debemos subrayar que la detección de un diseño de aeronave totalmente nuevo y exótico al aire libre en el Área 51 es algo sin precedentes, y por muy buenas razones.

Es ampliamente conocido que los que dirigen la instalación son maestros en ocultar lo que necesitan ocultar.

El lugar escribió literalmente el libro de las operaciones de pruebas de vuelo clandestinas que se remontan a los albores del avión espía U-2. Saben cuándo pasa cada satélite de imágenes y perfeccionan sus operaciones, que en gran parte se realizan al amparo de la oscuridad, en consecuencia.

El Área 51 suscita un gran interés por parte del público y de los países extranjeros, tanto aliados como no aliados, todos los cuales tienen acceso a las capacidades de los satélites de captación de imágenes. En otras palabras, saben que están siendo observados todos los días en el cielo.

Si bien es posible que se hayan visto objetos misteriosos en la sombra, no es normal que dejen un artículo de prueba altamente sensible en una plataforma vacía para que cualquier satélite de imágenes, o incluso un observador de lejos, lo mire. Esto plantea una pregunta intrigante: ¿por qué se dejó este fuselaje a la intemperie?

Se podría argumentar que la intención era que este avión fuera visto. Con toda la señalización estratégica que se lleva a cabo en estos días, eso no estaría fuera del ámbito de la posibilidad.

Ciertamente, han ocurrido avistamientos similares en aeródromos de desarrollo extranjeros, pero no son lo mismo que el Área 51.

De hecho, teniendo en cuenta dónde ocurrió esto y el largo historial de perfección de la instalación cuando se trata de ocultar todo lo que necesita de los satélites por encima, esto parecería mucho más probable que posible.

Otra idea que me vino a la mente es que este podría ser uno de los muchos prototipos de aviones retirados hace tiempo que se cree que están almacenados en el Área 51 después de que su carrera de pruebas haya llegado a su fin.

Son los más afortunados, ya que se dice que los demás están enterrados por todo el recinto altamente restringido, ya que es demasiado costoso desclasificarlos y no hay espacio para almacenarlos.

Debido a la extraña ubicación del refugio no cubierto, lo único que se nos ocurre es que tal vez uno de esos aviones se esté utilizando para probar un nuevo sistema de refugio remolcable, pero eso tampoco tiene sentido. Esos aviones seguirían sin ser revelados y pueden simplemente utilizar uno de los F-16 con base allí u otro avión mundano para hacerlo.

En cuanto a lo que hay en el gran hangar cercano a la aeronave misteriosa, todavía no tenemos ni idea.

Sus dimensiones altas y alargadas, así como su ubicación aislada, han provocado muchas especulaciones sobre lo que se construyó para albergar, pero su ubicación puede apuntar a algo de extrema sensibilidad, tanto en términos de secreto como de potencial volatilidad física.

Se ha dicho de todo, desde algún tipo de nueva aeronave de alta velocidad que podría funcionar con un combustible especialmente volátil hasta un concepto de nave nodriza parásita de dos etapas hasta la órbita.

Lo que está claro es que la estructura es muy opuesta a los hangares anchos y bajos que suelen asociarse con aviones subsónicos poco observables, como los bombarderos furtivos y los aviones de vigilancia de alto vuelo.

Tal vez albergue una nave nodriza en la que se eleva el avión que estamos viendo y se eleva en el aire, de forma similar al concepto WZ-8. Una vez más, eso explicaría al menos las dimensiones altas y alargadas del hangar. Pero no lo sabemos.

Los rumores de una nave nodriza de alta velocidad o de una aeronave de lanzamiento espacial que trabaja desde el Área 51 han persistido durante décadas.

Algunos también han postulado que el hangar es un gigantesco refugio para esconder las aeronaves de prueba fuera de la vista de los satélites que se encuentran por encima antes de despegar y después de aterrizar. Construir una estructura tan grande y completamente cerrada para ese fin parece extraño, sobre todo teniendo en cuenta su tamaño.

De todos modos, un vehículo de gran tamaño que lo utilizara en su totalidad tendría que vivir dentro de un hangar cercano en la rampa principal. Aun así, es una posibilidad.

Por último, es posible que lo que ocurra en el interior sea una operación de prueba propia y única: algún tipo de instalación de prueba de firmas estáticas u otra capacidad de diagnóstico avanzada en un entorno altamente controlado y seguro.

Existen instalaciones de naturaleza similar en otras bases de pruebas mucho menos exclusivas. Pero esto también parece algo improbable teniendo en cuenta que el Área 51 se centra en las pruebas de vuelo reales. Históricamente, ese tipo de trabajo se realiza en otros lugares. Esta realidad también reduce la posibilidad de que la aeronave que vemos en la imagen del satélite sea una especie de maqueta que no vuela.

De hecho, la falta de cualquier tipo de actividad significativa o de desarrollo posterior en torno al gran hangar del sur también ha llevado a especular que, sea lo que sea para lo que se construyó, fracasó o ni siquiera llegó a probarse.

Esta afirmación es difícil de cuantificar si se tiene en cuenta que gran parte de las pruebas se realizan por la noche en la base y que es una instalación bastante elaborada para construirla sólo para abandonarla, aunque ciertamente es posible. Aun así, eso no quiere decir que no haya habido algo que haya ocupado su lugar en la mayor parte de la década transcurrida desde su finalización.

Así que, aunque tengamos una imagen de satélite realmente inédita para examinar, eso es todo lo que tenemos en este momento.

El resto queda en manos de la especulación. Pero aún así, esta imagen sirve como el más raro de los recordatorios visuales de que la increíble historia de la aviación continúa haciéndose en la base aérea más secreta de Estados Unidos.

¿Cuál crees que es el propósito de esta aeronave? ¿Se parece a algún arte conceptual que hayas visto en el pasado? Háganoslo saber en los comentarios más abajo.

Nota del autor: Se ha actualizado la explicación de la estructura, ya que parecía haber cierta confusión sobre lo que era.

ACTUALIZACIÓN:

Aunque el refugio seguía apareciendo en las imágenes de satélite de baja resolución de Planet Labs hasta el 31 de enero, no aparecía en la siguiente imagen disponible, fechada el 2 de febrero. Una imagen de satélite de alta resolución tomada el 3 de febrero confirma, sin lugar a dudas, que ha sido trasladado.

El refugio temporal y el avión visto en él no aparecen en ningún otro lugar de la base. Una nota adicional: aunque pudimos ver el refugio en las imágenes de baja resolución, no podemos decir con seguridad si el avión visto en su interior el 28 de enero estaba allí cuando se tomaron las imágenes de baja resolución.

Imagen tomada el 3 de febrero de 2022, que muestra el refugio y el avión desaparecido de la plataforma del hangar sur.

Fuente: www.thedrive.com

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