Los fans de la comedia de finales de los 70 «Mork & Mindy» saben que el personaje extraterrestre de Robin Williams, Mork, procedía del misterioso planeta Ork.

Más de 40 años después, han aparecido unos nuevos e igualmente misteriosos ORC, unos «extraños círculos de radio» con extrañas formas redondeadas que miden unos pocos millones de años luz de diámetro.

Aunque hasta ahora sólo se habían detectado en longitudes de onda de radio, los astrónomos han conseguido recientemente captar una imagen de cerca de un ORC y es hermosa de una manera extraña… y viceversa.

¿Estos ORCs prohíben el humor como lo hizo el Ork de Mork?

¿ORCs?

«Los Círculos de Radio Extraños (ORC) son círculos difusos de emisión de radio débiles, de causa desconocida, recientemente descubiertos, que rodean a galaxias a un desplazamiento al rojo moderado (z ∼ 0,2 – 0,6).»

En una investigación publicada esta semana en la revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, un equipo de astrónomos explica cómo descubrieron el primer «radiocírculo impar» en 2019 utilizando el radiotelescopio Australian Square Kilometre Array Pathfinder.

Desde entonces, se han confirmado cinco ORC, pero su origen es un misterio: las teorías van desde ondas de choque galácticas hasta agujeros de gusano. Para obtener una imagen clara de uno de ellos, los mismos astrónomos utilizaron el telescopio MeerKAT de Sudáfrica y captaron una bella imagen (que puede verse en la revista aquí).

También crearon una animación que muestra el aspecto que pudo tener el ORC al explotar fuera de una galaxia (véala aquí). La pregunta es: ¿qué causó tal explosión?

Actualmente existen tres teorías principales para explicar las causas de los ORC:

  • Podrían ser el remanente de una enorme explosión en el centro de su galaxia anfitriona, como la fusión de dos agujeros negros supermasivos;
  • Podrían ser potentes chorros de partículas energéticas que salen del centro de la galaxia;
  • Podrían ser el resultado de un «choque de terminación» de la producción de estrellas en la galaxia

En el comunicado de prensa de CISRO (CISRO es la agencia nacional de ciencia de Australia que posee y opera el telescopio ASKAP), se teoriza sobre los orígenes de estos enormes ORCs – los anillos tienen un millón de años luz de diámetro o son 16 veces más grandes que la Vía Láctea.

En su interior hay una galaxia con un agujero negro muy activo, y el ORC envuelve a otras galaxias mientras se expande.

A pesar de su tamaño, estos anillos de emisión de radio son débiles y extremadamente raros, por lo que los astrónomos están buscando telescopios más grandes y con más potencia que MeerKAT y ASKAP.

Una posibilidad obvia es el Square Kilometre Array (SKA), un proyecto de radiotelescopio intergubernamental que se está planificando para Australia y Sudáfrica con fecha de finalización a finales de la década de 2020.

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