Un viejo motor de cohete ruso explota en órbita y crea más desechos espaciales.

Otra nube de desechos espaciales rusos ha florecido en órbita.

Un objeto en órbita terrestre catalogado como #32398 se desintegró el 15 de abril, según tuiteó el martes (3 de mayo) el 18º Escuadrón de Defensa Espacial de la Fuerza Espacial de Estados Unidos. El escuadrón añadió que actualmente se están rastreando dieciséis trozos de basura espacial relacionados con el suceso.

El objeto nº 32398 era un motor de arrastre de un remolcador espacial que ayudó a poner en órbita tres satélites rusos GLONASS en 2007, según el periodista y escritor Anatoly Zak.

Esas naves espaciales GLONASS despegaron sobre un cohete ruso Proton, cuya etapa superior tenía dos pequeños motores ullage, según el astrofísico y rastreador de satélites Jonathan McDowell, que trabaja en el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica.

Los motores de ullage aceleran ligeramente las etapas de sus cohetes madre, para asegurar que el combustible de los propulsores se coloque en los tanques de forma adecuada para el reinicio de los motores en órbita, explicó McDowell en una serie de tuits el martes. (Después de todo, no se puede confiar en que la gravedad arrastre el propulsor hacia el motor).

Estos motores de la etapa superior del Protón se conocen como motores SOZ, y actualmente hay 64 de ellos en la órbita terrestre, tuiteó McDowell.

El acrónimo es la abreviatura de «Sistema Obespecheniya Zapuska», que se traduce aproximadamente como «Sistema de Garantía de Lanzamiento», dijo.

«Los motores SOZ no gastan todo su propulsor cuando se disparan. Y tienen una desafortunada tendencia a explotar años o décadas después, dejando un montón de restos en una órbita muy elíptica».

Al menos 54 motores SOZ han explotado ya», tuiteó McDowell.

El motor SOZ que acaba de estallar había estado corriendo alrededor de la Tierra en una trayectoria altamente elíptica, acercándose hasta 388 kilómetros (241 millas) y alejándose hasta 19.074 kilómetros (11.852 millas), dijo McDowell en otro tuit, señalando que «los escombros tardarán bastante en reentrar.»

«Por lo tanto, este evento de desechos era predecible y se entiende bien; aún así, es muy desafortunado», escribió.

La basura espacial es un problema creciente para los operadores de satélites y los planificadores de misiones.

La Agencia Espacial Europea (ESA) estima que unos 36.500 trozos de basura de al menos 10 centímetros de ancho están actualmente zumbando alrededor de la Tierra. Y la órbita de la Tierra alberga probablemente alrededor de un millón de objetos con diámetros entre 0,4 y 4 pulgadas (1 a 10 cm), según la ESA.

Rusia aumentó la población de desechos con una prueba antisatélite (ASAT) ampliamente condenada en noviembre de 2021.

La nación destruyó uno de sus propios satélites desaparecidos con un misil, generando un nuevo campo de desechos en el mismo vecindario orbital que la Estación Espacial Internacional (ISS).

Los operadores de la ISS han tenido que realizar quemas de motores para esquivar los restos del ASAT ruso.

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