Los científicos siguen investigando las características de la viruela del mono a medida que aumenta el número de casos en Estados Unidos y en todo el mundo. Cabe destacar la transmisión sexual del virus, que podría llevar a algunas personas a preguntarse si la viruela del mono es una enfermedad de transmisión sexual (ETS).

La viruela del mono, un virus que provoca, entre otros síntomas, una erupción corporal infecciosa, se da principalmente en África Occidental y Central. Este año, por primera vez, ha empezado a extenderse por todo el mundo y a infectar a personas sin vínculos de viaje con África.

Muchos de los casos actuales de viruela del mono han afectado a comunidades de hombres que mantienen relaciones sexuales con otros hombres (HSH), por lo que estas comunidades, en particular, son prioritarias para las vacunas en los Estados Unidos.

Hay muchos factores potenciales que pueden contribuir a esto, y la viruela del mono no es exclusiva de estos grupos. En mayo, el experto en ETS de la Organización Mundial de la Salud (OMS), Andy Seale, afirmó que la viruela del mono «no es una enfermedad gay», a pesar de que algunas personas en las redes sociales la etiqueten como tal.

Pareja con preservativo
Una foto de archivo muestra a una pareja tumbada en una cama mientras un hombre saca un preservativo de un paquete. Referirse a la viruela del mono como una enfermedad de transmisión sexual podría ser perjudicial para prevenir su propagación, ha dicho un experto.
Wavebreakmedia/Getty

De hecho, los expertos han dicho que es perfectamente posible que las personas heterosexuales contraigan la viruela del mono, ya que se transmite por contacto directo con una erupción infecciosa o fluidos corporales, así como por el contacto prolongado cara a cara y el contacto con objetos contaminados.

Factores como los grupos de HSH estrechamente interconectados, los niveles de poliamor y la pura casualidad pueden contribuir al panorama actual de la infección.

En cuanto a la propagación sexual general, algunos expertos temen que la viruela del mono pueda convertirse en una ETS arraigada como la gonorrea o el VIH.

Al mismo tiempo, varios expertos no creen que la viruela del mono se comporte como una ETS. Aunque al menos un estudio ha encontrado ADN viral en el semen, así como en muestras nasales y de saliva, todavía no está claro si el virus puede realmente propagarse a través del semen.

Según muchos expertos, la razón por la que la viruela del mono se propaga en las comunidades sexuales es que el sexo requiere una gran proximidad, lo que permite la propagación a través del contacto y no necesariamente a través del sexo en sí.

«Una ETS es aquella en la que el contacto íntimo y sexual es fundamental para la transmisión, en la que los actos sexuales son fundamentales para la transmisión», dijo Rowland Kao, profesor de Epidemiología Veterinaria y Ciencia de los Datos de la Universidad de Edimburgo. Newsweek a través del Science Media Centre. «Algunas infecciones se transmiten por cualquier tipo de contacto cercano, entre los que se encuentra la actividad sexual. La viruela del mono es una de ellas: lo importante es el contacto estrecho, no la actividad sexual en sí».

Michael Skinner, lector de virología en el Imperial College de Londres, se hizo eco de este punto.

«Para mí, lo que define a una ETS es una enfermedad que se transmite obligatoriamente o casi exclusivamente por vía sexual», dijo a Newsweek. «Todo lo que sabemos sobre la viruela del mono indica firmemente que no cumpliría esa definición».

Paul Hunter, profesor de protección de la salud en la Escuela de Medicina de Norwich de la Universidad de East Anglia, incluso sugirió que etiquetar la viruela del mono como una ETS podría ser realmente perjudicial para las medidas de control de la infección.

Hunter dijo a Newsweek: «Mi inquietud acerca de etiquetarlo como una ETS es que para la mayoría de las ETS usar un condón o evitar la penetración o el contacto directo oral-anal/oral-genital es una buena manera de prevenir la transmisión. Pero en el caso de la viruela del mono, incluso el mero hecho de abrazarlo desnudo supone un gran riesgo. Así que etiquetarlo como una ETS podría ir en contra del control si la gente sintiera que sólo tiene que usar un preservativo».

Una enfermedad arraigada

Que la viruela del mono pueda afianzarse como virus de forma más generalizada es una cuestión diferente, que algunos expertos consideran ciertamente posible.

La Dra. Denise Dewald es especialista en pediatría del Centro Médico de los Hospitales Universitarios de Cleveland, en Ohio. El viernes, escribió en Twitter que cree que la viruela del mono se convertirá en una enfermedad arraigada en la población general, pero que no es una ETS.

«No es una ETS. Es como el MRSA,» escribió. «Esto no es ciencia espacial».

Sobre la propagación de la viruela del mono en general, Skinner dijo: «Probablemente pensaría que ‘cortarlo de raíz’ tendría que haber sido mucho antes de donde estamos ahora, de tal manera que la oportunidad ya había pasado cuando descubrimos este brote».

«La capacidad del virus de propagarse a través de la inhalación de gotitas o polvo de las lesiones secas, así como por el contacto de piel a piel, y el hecho de que el virus es bastante estable en el medio ambiente, significa que tenemos que estar atentos, especialmente porque el diagnóstico inicial podría retrasarse.»

Hunter dijo que es «ciertamente posible» que la viruela del mono se convierta en una enfermedad arraigada fuera de África, aunque también añadió que la sociedad tiene las herramientas para evitar que esto ocurra.

«Dentro de los países africanos endémicos, dudo que lleguemos a evitar la viruela del mono, aunque la vacunación reduciría el riesgo», dijo. «Mientras la viruela del mono siga produciéndose en África, es probable que veamos nuevas reintroducciones en los países ricos en el futuro».

«La justificación de la inmunización de las poblaciones africanas tiene que ser una decisión de esas naciones. No debe recomendarse únicamente sobre la base de la protección de las poblaciones occidentales.»

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