La famosa Piedra de Rosetta es una losa de granito negro que lleva inscritos tres textos antiguos, dos egipcios y uno griego. En última instancia, ayudó a los investigadores a descifrar los antiguos jeroglíficos egipcios, cuyo significado había eludido a los historiadores durante siglos. Pero, ¿por qué los antiguos escribas incluyeron tres tipos diferentes de escritura en esta emblemática piedra?

La razón por la que la piedra tiene un trío de escrituras proviene en última instancia del legado de uno de los generales de Alejandro Magno. El texto griego de la piedra está relacionado con la dinastía ptolemaica de Egipto, fundada por Ptolomeo I Soter, un general macedonio de habla griega de Alejandro. Alejandro conquistó Egipto en el año 332 a.C., y Ptolomeo I Soter tomó el control del país nueve años después de la muerte de Alejandro. (Cleopatra, que murió en el 30 a.C., fue la última gobernante activa de la línea ptolemaica).

La piedra no está asociada a Ptolomeo I Soter, sino a su descendiente Ptolomeo V Epífanes, cuyos sacerdotes hicieron que el mensaje inscrito se compusiera en tres escrituras diferentes, cada una de las cuales desempeñó importantes funciones sociales durante la dinastía ptolemaica.

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Una expedición militar francesa que formaba parte de la invasión de Egipto por Napoleón desenterró la Piedra de Rosetta en 1799 durante la construcción de un fuerte en la ciudad de Rashīd, según el Museo Británico (se abre en una nueva pestaña) de Londres. Rosetta es el nombre francés de Rashid, según Oxford University Press (abre en una nueva pestaña).

Sin embargo, la piedra no está completa, sino que es una parte rota de una losa mayor. Sin embargo, aunque le falta una gran parte de los jeroglíficos de la parte superior, la piedra tiene el mismo mensaje grabado en tres tipos diferentes de escritura: griego antiguo, jeroglíficos egipcios y escritura demótica egipcia, una escritura cursiva que los egipcios utilizaron entre el siglo VII a.C. y el siglo V d.C., según Britannica (se abre en una nueva pestaña).

La escritura demótica egipcia se utilizaba para «el lenguaje contemporáneo utilizado en el habla cotidiana, así como en los documentos administrativos», dijo a Foy Scalf, jefe de archivos de investigación e investigador asociado del Instituto Oriental de la Universidad de Chicago. Por el contrario, «la gramática de la sección jeroglífica imita el egipcio medio», la fase de la lengua egipcia asociada al periodo del Reino Medio de Egipto, que abarcó desde aproximadamente el 2044 a.C. hasta el 1650 a.C., explicó. «En el periodo ptolemaico, el egipcio medio se utilizaba a menudo para inscripciones muy formales, ya que los escribas egipcios lo consideraban una versión clásica de su lengua cuya imitación añadía autoridad al texto».

El griego antiguo llegó a ser ampliamente utilizado en el antiguo Egipto entre la clase educada durante la dinastía ptolemaica, y había eruditos modernos que todavía lo entendían en el momento del descubrimiento de la Piedra de Rosetta. Así, la piedra ayudó a los investigadores a descifrar los jeroglíficos egipcios y la escritura demótica, que son dos escrituras diferentes para un mismo idioma, según el Centro de Investigación Americano en Egipto (se abre en una nueva pestaña). (El uso de los jeroglíficos comenzó a extinguirse después de que los romanos se apoderaran de Egipto en el año 30 a.C., y la última escritura jeroglífica egipcia conocida apareció en el siglo IV d.C., señala Britannica).

El mensaje en la Piedra de Rosetta fue escrito probablemente por un consejo de sacerdotes en la ciudad egipcia de Menfis, una antigua capital a unos 25 kilómetros al sur de El Cairo, según Britannica (se abre en una nueva pestaña). Los sacerdotes tallaron la piedra en el año 196 a.C., durante el noveno año del reinado de Ptolomeo V Epífanes (que vivió entre el 210 a.C. y el 180 a.C.), que heredó el trono a los 5 años y fue coronado oficialmente a los 13. Celebra su coronación como gobernante de Egipto.

Esta moneda de plata lleva el rostro de Ptolomeo I Soter, que fundó la dinastía ptolemaica en Egipto y trajo consigo la lengua griega. (Crédito de la imagen: Foto de DeAgostini vía Getty Images)

El mensaje de la Piedra de Rosetta fue escrito probablemente por un consejo de sacerdotes de la ciudad egipcia de Menfis, una antigua capital situada a unos 25 kilómetros al sur de El Cairo, según Britannica (se abre en una nueva pestaña). Los sacerdotes tallaron la piedra en el año 196 a.C., durante el noveno año del reinado de Ptolomeo V Epífanes (que vivió entre el 210 a.C. y el 180 a.C.), que heredó el trono a los 5 años y fue coronado oficialmente a los 13. Celebra su coronación como gobernante de Egipto.

La inscripción del decreto en piedras colocadas por todo Egipto seguía un patrón anterior de pronunciamientos oficiales. «Anteriormente se habían promulgado decretos trilingües similares, como los de Ptolomeo IV Filopator tras la batalla de Rafia en el 217 a.C., y los de Ptolomeo III Euergetes en el Decreto de Canopo del 238 a.C.», dijo Scalf. «Así pues, aunque dicho decreto no era necesariamente una cuestión estándar, seguía un precedente bien establecido».

El contexto en el que se inscribió el decreto arroja luz sobre por qué se escribió en tres escrituras diferentes, dijo Scalf. Cuando los sacerdotes se reunieron en Menfis para tallar la piedra, la situación política en Egipto era complicada.

«Ptolomeo V Epífanes era sólo un niño pequeño cuando su padre Ptolomeo IV Filopator murió en 204 a.C., dejando el imperio egipcio a cargo de regentes», dijo Scalf. «La transición de poder llegó en un momento desafortunado para la administración real».

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El Imperio Seléucida de Asia occidental -fundado por el general macedonio Seleuco I Nicator en el año 312 a.C.- aprovechó el vacío de poder tras la muerte de Ptolomeo IV Filopátor e invadió zonas de la costa occidental del Mediterráneo para socavar el control ptolemaico en ellas, señaló Scalf. Simultáneamente, Egipto se enfrentaba a una importante revuelta de grupos nativos que había comenzado a finales del reinado de Ptolomeo IV Filopátor.

Dada la compleja política a la que se enfrentaba Ptolomeo V Epífanes, la asamblea de los sacerdotes en Menfis para su coronación estaba probablemente cargada de varias capas de significado.

«Menfis era la capital tradicional del imperio faraónico, por lo que una coronación allí tenía un valor simbólico para el rey y su corte», dijo Scalf. «La reunión para la coronación en Menfis probablemente sirvió como una importante conexión con el pasado, un símbolo intencional del gobierno consolidado de Ptolomeo V Epífanes sobre Egipto, así como una aquiescencia al deseo del sacerdocio egipcio de reunirse en su ciudad sagrada de Menfis en lugar de Alejandría (la capital del Egipto ptolemaico)», señaló.

La Piedra de Rosetta cataloga algunos de los logros de Ptolomeo V Epífanes, como las donaciones a los templos, la reducción de impuestos y la sofocación de una parte de las revueltas internas de Egipto. A cambio de estos servicios a Egipto, los sacerdotes se comprometieron a llevar a cabo una serie de acciones para apoyar a Ptolomeo V Epífanes, como la construcción de nuevas estatuas, la mejora de la decoración de sus santuarios y la celebración de festivales para su cumpleaños y el día de su ascenso al trono, señala Britannica.

«El decreto le ayudó a ejercer su influencia y su fuerza propagandística, presentándolo como el rey legítimo que lucha en nombre de los egipcios y presentando al sacerdocio egipcio como su apoyo», dijo Scalf.

Entre los resultados más importantes del decreto «estaba el establecimiento de una serie de beneficios para el poderoso sacerdocio egipcio a cambio de su apoyo al joven rey», dijo Scalf. «Estos beneficios demuestran las negociaciones de poder en juego entre la casa gobernante y otras partes investidas, como el sacerdocio, que tenían una influencia significativa en la percepción pública del rey».

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