Si alguna vez has ido a la playa de pequeño, es posible que te hayan animado a acercarte una concha al oído para «escuchar» el océano. Pero, ¿por qué es posible escuchar sonidos parecidos a los del mar dentro de una concha? ¿Estamos escuchando de alguna manera ruidos del pasado de la concha, o es algo más fácil de explicar?

«No es el sonido del mar», dijo a en un correo electrónico Trevor Cox, profesor de ingeniería acústica de la Universidad de Salford (Reino Unido). «Pero, al acercar una concha marina al oído, tiene sentido que la gente piense que puede serlo».

Entonces, si no es el sonido del mar lo que se oye, ¿qué es exactamente?

«Estás oyendo un ruido ambiental o de fondo cuya amplitud se ha visto incrementada por las propiedades físicas de la concha marina», afirma Andrew King, director del Centro de Neurociencia Integrativa de la Universidad de Oxford y jefe del Grupo de Neurociencia Auditiva de Oxford.

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King explicó que las «superficies duras y curvadas» del interior de las conchas reflejan las ondas sonoras, haciendo que éstas «reboten» dentro de la concha. En consecuencia, la concha «actúa como un resonador, potenciando ciertas frecuencias de sonido, de modo que son más fuertes de lo que serían sin la concha marina colocada junto a tu oído», dijo King a en un correo electrónico.

Las frecuencias que se escuchen dependerán del tamaño y la forma de la concha. Si la concha tiene una forma irregular, es probable que resuene en múltiples frecuencias, dijo King.

«La concha marina es como un instrumento de viento», explica Cox. «Tiene un conjunto de frecuencias de resonancia en las que el aire del interior de la concha vibrará con más fuerza. Si te acercas la concha al oído, son esas frecuencias del sonido ambiente las que se amplifican. Como el sonido cambia, tu cerebro le presta atención».

Según Cox y King, en realidad no hace falta una concha marina para escuchar un sonido que reproduzca el del océano; se puede conseguir una experiencia similar en casa simplemente utilizando una taza o un cuenco.

«El mismo efecto se produce colocando otros objetos -o incluso, en menor medida, tu mano ahuecada- junto a tu oído», afirma King. «Lo que oirás está, de nuevo, determinado por el tamaño y la forma del objeto».

Sin embargo, King señaló que «el ruido de fondo debe estar presente» para que se escuche algo. «No se oirá nada en una habitación completamente insonorizada», dijo King.

Cox estuvo de acuerdo.

«Si entro en la cámara anecoica de la Universidad de Salford, que es una sala completamente silenciosa, no oiría nada, porque no hay sonido ambiente», dijo Cox.

Una cámara anecoica es una sala diseñada específicamente para conseguir un silencio total al impedir «la reflexión del sonido desde los límites de la sala», según la Universidad de Southampton (se abre en una nueva pestaña). Estas salas, según un informe de la CNN de 2018 (abre en una nueva pestaña), son tan silenciosas que, tras un breve periodo de tiempo, un habitante podría oír los latidos de su corazón y también el rechinar o crujir de sus huesos, y acabaría perdiendo el equilibrio «porque la absoluta falta de reverberación sabotea tu conciencia espacial.»

Así pues, es esencial que haya ruido de fondo para escuchar los sonidos dentro de las conchas marinas, pero esto plantea una cuestión: Dado que el sonido que se oye al escuchar una concha marina es simplemente ruido de fondo amplificado, cuando se escucha una concha al lado del mar, ¿se oye realmente el sonido del mar?

«Si utilizas una concha marina en una playa, el sonido ambiental que se altera con la concha es el sonido del mar. Por lo tanto, supongo que estás escuchando el mar de forma indirecta», afirma Cox.

Publicado originalmente en el 16 de febrero de 2011 y reescrito el 22 de julio de 2022.

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