Sobrevivir en lugares brutales: Lecciones de los perros de Chernóbil

Esta foto tomada por Timothy Mousseau muestra perros en la zona de Chernóbil, Ucrania, el 3 de octubre de 2022. Más de 35 años después del peor accidente nuclear del mundo, los perros de Chernóbil deambulan entre edificios abandonados y en ruinas dentro y en los alrededores de la planta cerrada, y de alguna manera siguen siendo capaces de encontrar comida, reproducirse y sobrevivir.Crédito: Timothy Mousseau via AP

Más de 35 años después del peor accidente nuclear del mundo, los perros de Chernóbil deambulan entre edificios abandonados y en ruinas dentro y alrededor de la central clausurada, y de alguna manera siguen siendo capaces de encontrar comida, reproducirse y sobrevivir.

Los científicos esperan que el estudio de estos perros pueda enseñar a los humanos nuevos trucos sobre cómo vivir también en los entornos más duros y degradados.

El viernes publicaron en la revista Science Advances el primero de lo que esperan sean muchos estudios genéticos, centrados en 302 perros vagabundos que vivían en una «zona de exclusión» designada oficialmente alrededor del lugar de la catástrofe. Identificaron poblaciones cuyos diferentes niveles de exposición a la radiación pueden haberlas hecho genéticamente distintas entre sí y de otros perros de todo el mundo.

«Hemos tenido esta oportunidad de oro» de sentar las bases para responder a una pregunta crucial: «¿Cómo se sobrevive en un entorno hostil como éste durante 15 generaciones?», afirmó la genetista Elaine Ostrander, del Instituto Nacional de Investigación del Genoma Humano, una de las numerosas autoras del estudio.

Su colega Tim Mousseau, profesor de Ciencias Biológicas de la Universidad de Carolina del Sur, afirmó que los perros «proporcionan una herramienta increíble para estudiar el impacto de este tipo de entorno» en los mamíferos en general.

El entorno de Chernóbil es singularmente brutal. El 26 de abril de 1986, una explosión y un incendio en la central ucraniana provocaron la emisión de lluvia radiactiva a la atmósfera. Treinta trabajadores perdieron la vida inmediatamente después, mientras que se calcula que el número de víctimas mortales a largo plazo por envenenamiento radiactivo ascenderá a miles.

Los investigadores dicen que la mayoría de los perros que están estudiando parecen ser descendientes de mascotas que los residentes se vieron obligados a dejar atrás cuando evacuaron la zona.

Mousseau lleva trabajando en la región de Chernóbil desde finales de la década de 1990 y comenzó a recoger sangre de los perros alrededor de 2017. Algunos de los perros viven en la central, un entorno industrial distópico. Otros están a unas 9 millas (15 kilómetros) o 28 millas (45 kilómetros) de distancia.

Sobrevivir a lugares brutales: Lecciones de los perros de Chernóbil

Esta foto facilitada por Timothy Mousseau en febrero de 2023 muestra a un perro en la zona de Chernóbil, Ucrania. Más de 35 años después del peor accidente nuclear del mundo, los perros de Chernóbil deambulan entre los edificios abandonados y en ruinas de la central cerrada y sus alrededores, y de alguna manera siguen siendo capaces de encontrar comida, reproducirse y sobrevivir. Crédito: Jordan Lapier vía AP

Al principio, dijo Ostrander, pensaron que los perros podrían haberse entremezclado tanto a lo largo del tiempo que serían muy parecidos. Pero gracias al ADN, pudieron identificar fácilmente a los perros que vivían en zonas con niveles altos, bajos y medios de exposición a la radiación.

«Eso fue un gran hito para nosotros», dijo Ostrander. «Y lo sorprendente es que incluso podemos identificar familias», unas 15 diferentes.

Ahora los investigadores pueden empezar a buscar alteraciones en el ADN.

«Podemos compararlos y podemos decir: Vale, ¿qué es diferente, qué ha cambiado, qué ha mutado, qué ha evolucionado, qué te ayuda, qué te perjudica a nivel de ADN?». dijo Ostrander. Para ello habrá que separar los cambios no consecuentes en el ADN de los intencionados.

Los científicos afirman que la investigación podría tener amplias aplicaciones y aportar ideas sobre cómo los animales y los seres humanos pueden vivir ahora y en el futuro en regiones del mundo sometidas a un «asalto medioambiental continuo», así como en el entorno de alta radiación del espacio.

El Dr. Kari Ekenstedt, un veterinario que enseña en la Universidad de Purdue y no participó en el estudio, dijo que es un primer paso hacia la respuesta a preguntas importantes acerca de cómo la exposición constante a niveles más altos de radiación afecta a los grandes mamíferos. Por ejemplo, dijo, «¿va a cambiar sus genomas a un ritmo rápido?».

Los investigadores ya han comenzado la investigación de seguimiento, lo que significará más tiempo con los perros en el sitio cerca de 60 millas (100 kilómetros) de Kiev. Mousseau dijo que él y sus colegas estuvieron allí por última vez el pasado octubre y no vieron ninguna actividad relacionada con la guerra. Mousseau explica que el equipo se ha hecho muy amigo de algunos perros, a uno de los cuales ha bautizado como Prancer porque se pone a brincar cuando ve gente.

«Aunque son salvajes, siguen disfrutando mucho de la interacción humana», dijo, «Especialmente cuando hay comida de por medio». ___

El Departamento de Salud y Ciencia de Associated Press recibe apoyo del Howard Hughes Medical Institute’s Science and Educational Media Group. AP es el único responsable de todo el contenido.

Más información:
Gabriella Spatola et al, The dogs of Chernobyl: demographic insights into populations inhabiting the nuclear exclusion zone, Science Advances (2023). DOI: 10.1126/sciadv.ade2537. www.science.org/doi/10.1126/sciadv.ade2537

2023 The Associated Press. Todos los derechos reservados. Este material no puede ser publicado, difundido, reescrito o redistribuido sin autorización.

Cita:
¿Pueden los perros de Chernóbil enseñarnos nuevos trucos de supervivencia? (2023, 3 de marzo)
recuperado el 3 de marzo de 2023
en https://phys.org/news/2023-03-surviving-brutal-lessons-dogs-chernobyl.html

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