La cámara Mast del rover Mars Curiosity tomó esta intrigante imagen del Planeta Rojo, mostrando una estructura de «puerta», el 7 de mayo de 2022, o Sol 3466 en días marcianos.

No, esto NO es una puerta para los marcianos. Aunque Internet estalló el jueves después de que una fotografía del rover Curiosity de la NASA pareciera mostrar una «puerta extraterrestre», los expertos están bastante seguros de que es sólo una característica natural del paisaje marciano.

«Es una imagen muy curiosa», dijo a Live Science el geólogo británico Neil Hodgkins, que ha estudiado la geología de Marte. «Pero en resumen: me parece que se trata de una erosión natural».

El Curiosity tomó la imagen con su cámara Mast («Mastcam» para abreviar) el 7 de mayo, y fue publicada por la NASA a finales de la semana.

Se han realizado varias imágenes en color a partir de la original en blanco y negro, incluida una panorámica realizada cosiendo varias de las fotografías del Curiosity, como se puede ver en Gigapan.com, el sitio web de una empresa de fotografía panorámica.

Varias pistas dejan claro que el objeto de la imagen no es una puerta real: Para empezar, tiene menos de 1 metro de altura, según explicó a Live Science el geólogo planetario Nicholas Mangold, de la Universidad de Nantes (Francia).

O esto puede demostrar que los marcianos eran pequeños, bromeó.

Otras sugerencias irónicas de Internet incluyen la idea de que es la tumba espacial de Jesús, una cuna para E.T. o un punto de guardado para un videojuego, informó el sitio web Vice.

Pero la respuesta real es que no es ninguna de esas cosas. En cambio, lo que parece una puerta es, en realidad, una abertura poco profunda en la roca que, casi con toda seguridad, ha sido causada por fuerzas naturales, dicen los expertos.

Otra vista intrigante en Marte: Esta foto muestra una «flor mineral» junto a otras características diagenéticas en la superficie de Marte capturadas por el rover Curiosity de la NASA el 25 de febrero de 2022.

Marte erosiona

Entonces, si la puerta no es una puerta, ¿qué es?

Hodgkins, vicepresidente de la empresa británica de geociencia Searcher, cree que la «puerta» está causada por la erosión.

En la roca se pueden ver capas rocosas llamadas estratos, que se hunden a la izquierda y son más altas a la derecha. «Son lechos de limo, con lechos arenosos más duros que sobresalen», dijo a Live Science en un correo electrónico.

«Se depositaron hace quizá 4.000 millones de años en condiciones sedimentarias, posiblemente en un río (necesitaría ver más del afloramiento para estar seguro) o en una duna arrastrada por el viento».

Los vientos marcianos han erosionado los estratos desde que quedaron expuestos en la superficie, y las imágenes muestran incluso rastros de ellos en el interior de la «puerta», dijo.

En la imagen también son visibles varias fracturas verticales naturales, entre ellas las causadas por la forma en que las rocas se desgastan en Marte; y la pequeña cueva o «puerta» parece haberse formado donde las fracturas verticales se cruzan con los estratos, dijo.

Parece que «una gran roca ha caído por su peso» para crear la cueva en forma de puerta, dijo. «La gravedad no es tan fuerte en Marte, pero es lo suficientemente fuerte como para hacer esto».

El culpable es la roca que yace en la superficie justo a la derecha de la «puerta», que parece tener un borde vertical liso – posiblemente porque se cayó hace relativamente poco tiempo y no ha estado expuesta durante mucho tiempo a los vientos marcianos:

Es «todo muy natural, y similar a los afloramientos que se pueden ver en muchos lugares áridos de la Tierra», dijo.

No hay terremotos en Marte

Dos de los mayores terremotos registrados en Marte se produjeron en los Valles Marineris, una red de cañones, que se muestran en esta imagen en color.

Mangold, que estudia los datos geológicos de los rovers Curiosity y Perseverance, está de acuerdo en que la «puerta» marciana ha sido creada de forma natural por la estructura de la roca.

«Se trata de fracturas en dos direcciones, que crean una ‘caja abierta’ con apariencia de puerta, nada artificial», dijo Mangold.

Las especulaciones en Internet han planteado la posibilidad de que la pequeña cueva en forma de puerta pueda haber sido causada por un «marsquismo» sísmico – dos de los mayores marsquismos jamás registrados, por ejemplo, ocurrieron a finales de 2021.

Pero Mangold se muestra frío con la idea: «Toda la montaña está seriamente fracturada, no hay necesidad de grandes Marsquakes», dijo.

En cambio, las fracturas pueden haberse formado antes de que la roca quedara expuesta, por la presión hidráulica del agua en sus grietas; o pueden ser el resultado de la tensión térmica causada por las variaciones estacionales de temperatura en la superficie del planeta.

«Es un afloramiento fracturado muy bello, en efecto», dijo el geólogo Angelo Pio Rossi, de la Universidad Jacobs de Bremen (Alemania). Rossi ha creado panorámicas del afloramiento a partir de sucesivas fotografías del rover Curiosity, y él también cree que la cueva en forma de puerta se produjo por las fracturas visibles en la roca.

Parte de su trabajo consiste en encontrar análogos en la Tierra para las estructuras geológicas observadas en Marte, y hay numerosas estructuras similares aquí en nuestro propio planeta, dijo.

Y es probable que los terremotos de Marte tengan poco que ver: «Cualquier bloque que esté aislado por fracturas puede acabar cayendo ladera abajo, incluso si la pendiente es suave», dijo Rossi a Live Science en un correo electrónico.

«Las fracturas en sí no son creadas directamente por los terremotos de Marte, sino simplemente por la deformación a través del tiempo geológico«, dijo.

Hodgkins añade que la imagen ilustra lo útiles que pueden ser las fotografías de los rovers de Marte: «Esta es una imagen realmente buena … sólo muestra la buena geología que podemos hacer con las imágenes que regresan de Curiosity y Perseverance».

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