Este artículo se ha publicado conjuntamente con el Monterey Herald y con el apoyo de una subvención del Centro Pulitzer.

Estamos en 1988. El Acuario de la Bahía de Monterey cumple cuatro años, y yo también. Es mi lugar favorito del mundo, y las nutrias marinas son mi animal favorito. Durante una presentación, un empleado del acuario me dice que la nutria marina del sur tiene más de un millón de pelos por pulgada cuadrada (unos 155.000 por centímetro cuadrado) de su cuerpo.

«¿Quién ha contado todo ese pelo?» me pregunto.

Aunque la nutria marina del sur capta la atención de los visitantes más jóvenes, el símbolo del acuario es otro icono de la Bahía de Monterey: un espiral de algas.

El alga gigante es el nombre común de Macrocystis pyrifera, una especie de alga que crece formando exuberantes bosques submarinos a lo largo de la costa del noreste del Océano Pacífico, desde Baja California hasta el sureste de Alaska. Los enormes y frondosos tallos del alga gigante, que se extienden desde el fondo del océano hasta la superficie, proporcionan alimento y hábitat a miles de especies.

En 1988, un visitante en la cubierta de observación del acuario habría visto un exuberante dosel de bosque de algas que se extendía densamente desde el rompeolas hasta Point Pinos en Pacific Grove, California, y más allá.

Hoy en día es un mosaico, en el mejor de los casos.

Es el año 2022, y estoy inspeccionando el agua más allá de Cannery Row de Monterey, California, desde un pequeño barco de la Universidad de California, Santa Cruz, llamado Sebastes.

«Sí, es un barco impresionante», dice cariñosamente Joshua Smith mientras se pone un viejo y crujiente traje de neopreno con un parche rosa brillante justo en el trasero. Cuando le pregunto por el parche, se ríe. «Este traje de neopreno me sirvió para hacer el doctorado, así que no pude permitirme uno nuevo», dice Smith. Continúa explicando que el hombre que fabricó el traje a medida de 10 milímetros de grosor -vital para el buceo en aguas frías- se ha retirado. Smith está aguantando todo lo que puede antes de sustituir el traje. «Es una antigüedad», dice.

Smith tiene una sonrisa fácil y unas gafas grandes. Es un investigador postdoctoral del Centro Nacional de Análisis y Síntesis Ecológica de la Universidad de California, en Santa Bárbara, que lleva más de una década estudiando la ecología de los bosques de algas. «La mayor parte de mis investigaciones se han llevado a cabo en la bahía de Monterey», dice.

Smith parece optimista para alguien que está a punto de decirme que las poblaciones de algas han estado colapsando a lo largo de la costa de California desde 2014, algunas hasta en un 90%.

Pero, ¿cómo se puede saber con exactitud algo como «el 90 por ciento de las algas del norte de California han desaparecido»? ¿Va un científico en un bote de remos a contar los tallos individuales de algas como los pelos de la cabeza de una nutria? ¿Y cómo sabemos qué es lo que provoca el colapso de una población?

Las respuestas a estas preguntas implican excursiones de buceo (como la que Smith está a punto de realizar), satélites, estudiantes universitarios motivados, inteligencia artificial y personas que vadean las piscinas de mareas.

Y todo comenzó en 1989, cuando un petrolero llamado Exxon Valdez chocó contra el arrecife Bligh frente a Prince William Sound, Alaska, y derramó más de 11 millones de galones (más de 41 millones de litros) de crudo en el Pacífico Norte. Los esfuerzos de limpieza duraron años. Los litigios duraron décadas. Tanto los ecologistas como los abogados querían saber «cuál era el impacto del vertido». Pero los biólogos no podían medir con precisión el impacto de la contaminación en la costa de Alaska sin saber cómo era el entorno submarino antes del vertido.

«Nos pidieron que pusiéramos en marcha un programa de seguimiento exhaustivo», dice Peter Raimondi, profesor de ecología y biología evolutiva de la Universidad de Santa Cruz. «Y una de las cosas que permite es que tienes la oportunidad de ver el cambio a lo largo del tiempo».

Investigadores como Raimondi comenzaron a visitar estos ambientes submareales y a construir un registro de observaciones. En 2013, en una de esas excursiones en la bahía de Monterey, él y sus estudiantes observaron algo sorprendente.

«Un día estábamos abajo y todo era normal, y [then] después vimos que las estrellas de mar empezaban a desintegrarse básicamente delante de nosotros», dice Raimondi. «Había Pycnopodia en descomposición, y [it] se convertiría literalmente en la silueta de una estrella de mar y en bacterias en el fondo».

La especie fue Pycnopodia helianthoides, comúnmente conocida como estrella de mar girasol, una gran estrella de mar depredadora que se encuentra en el Pacífico nororiental.

Debería decir que era anteriormente que se encuentra en el Pacífico nororiental. A partir de 2013 la estrella de mar girasol y varias otras especies de estrellas de mar murieron en masa

«Pycnopodia [was] desapareció en dos semanas, y algunas de las otras tardaron tres o cuatro meses en desaparecer», afirma Raimondi. «Al final, todas las especies que se me ocurren terminaron siendo al menos susceptibles, y muchas de ellas se redujeron a números increíblemente bajos, en comparación con lo que habían sido antes. Y esto [was] es cierto desde México hasta Alaska».

Este fenómeno se denomina síndrome de desgaste de las estrellas de mar. Aunque el mecanismo exacto que hace que las estrellas de mar se disuelvan en montones de bacterias sigue siendo objeto de investigación, ya se han observado sucesos similares en la década de 1970, y suelen estar asociados al calentamiento de las aguas.

La mortandad masiva causó una preocupación inmediata en los medios de comunicación, pero también en el público. La gente se sintió motivada a involucrarse. El equipo de Raimondi creó un sitio web para que los buceadores y mariscadores interesados aportaran fotografías y observaciones de estrellas de mar en libertad.

«Casi toda la información que obtuvimos, probablemente el 90 por ciento de la información que obtuvimos, fue de la gente, de los ciudadanos», dice.

Entonces, ¿qué tienen que ver estas estrellas de mar que desaparecen con las algas? Ayudan a mantener un acervo submarino en (el fondo de la) bahía.

De vuelta a la Sebastes, Smith y sus colegas han terminado de preparar su inmersión. Voy a seguirlos con un pequeño vehículo operado a distancia, o ROV. Hoy están buscando erizos de mar púrpura. No necesitan buscar mucho.

Raimondi explica: «Normalmente en un bosque de algas, estos erizos de mar nativos viven abajo, escondidos en las grietas y hendiduras porque no quieren encontrar depredadores. Así que están escondidos en estas grietas, y están comiendo algas a la deriva».

Las algas a la deriva son las frondas que se desprenden del bosque submarino vivo. Si alguna vez has estado en una playa de California, las habrás visto amontonadas o tal vez hayas saltado fuera del agua cuando una de ellas ha pasado rozando tu pierna.

En 2014, una gran ola de calor marina bañó la costa de California con agua caliente. Los bosques de algas requieren agua fría y rica en nutrientes para prosperar, por lo que esta ola de calor los frenó. Normalmente, se recuperan cuando el agua se enfría de nuevo, pero esta vez un ejército de erizos púrpura ascendió para alimentarse. «No tenían a este gran depredador de estrellas de mar al acecho. Así que salieron de esas grietas, vagando por la superficie del arrecife, buscando cualquier alga viva que pudieran encontrar para alimentarse», dice Smith. Este cambio de comportamiento es la razón por la que estamos en el arrecife: Smith y su compañero de investigación Tim Tinker, de la Universidad de Santa Cruz, están recogiendo erizos para observarlos en el laboratorio.

La explosión de erizos de mar, ya agotados por el calentamiento sin precedentes, ha eliminado el kelp hasta la superficie del arrecife, creando lo que se conoce como un yermo de erizos. En muchos lugares, todo lo que quedó fue una alfombra de color púrpura.

En nuestra inmersión, yo mismo veo las pruebas: grandes franjas de erizos de mar púrpura que cubren los afloramientos rocosos que solían ser bosques de algas. Lo que es especialmente sorprendente es la ausencia de cualquier otra vida en estas áreas. Sin el refugio y el suministro de alimentos del bosque, nada parece sobrevivir. Me recuerda a las plantas rodadoras de una ciudad fantasma de California, que acechan espacios que antes estaban llenos de vida.

Cuando finalmente entramos en uno de los parches de algas que quedan, el contraste es increíble: Las focas de puerto retozan. Los peces nadan del suelo a la superficie entre las frondas verde esmeralda. La experiencia ha sido comparada con una catedral, y puedo ver por qué: la luz entra a través del dosel de arriba como una vidriera viva.

Estoy tan fascinado por el efecto que pierdo la noción de mi posición y el cable del ROV se enreda en la cadena del ancla del Sebastes. Mientras desenredamos el pequeño robot amarillo, pienso en lo fácil que es perderse el bosque de algas por los árboles de algas? Ciertamente las cosas se ven mal aquí abajo en esta pequeña sección de la Bahía de Monterey, pero claramente algunos algas quedan. ¿Cómo pueden los investigadores saber algo sobre la cantidad de algas que hay bajo el agua desde México hasta Alaska? ¿Quién las cuenta?

«En 2015 fueron estudiantes universitarios muy motivados», dice Tom W. Bell, científico asistente del Instituto Oceanográfico Woods Hole.

El trabajo de Bell tiene que ver con la teledetección, un proceso que utiliza la radiación reflejada y emitida a distancia, como la de los satélites o los aviones, para detectar y controlar las características físicas de una zona.

En el caso de la reciente investigación de Bell sobre el alga marina, eso significaba orinar sobre fotografías de la costa de California en una biblioteca pública de imágenes de satélite del gobierno. Su grupo analizó los píxeles individuales de las imágenes para determinar si podían contener la firma luminosa reveladora de un dosel de algas visible en la superficie del océano. De este modo, compararon el alcance y la densidad de las algas cada 16 días desde la década de 1980 hasta hace un par de años. «Cuando observamos el cambio con nuestros propios ojos, nuestra escala es bastante pequeña», afirma Bell. «La teledetección proporciona alcance».

Ese alcance tiene un coste en esfuerzo humano. El análisis de Bell examina imágenes capturadas desde mediados de la década de 1980. Cada píxel tiene 30 metros de diámetro (aproximadamente el tamaño de un campo de béisbol), y cada imagen cubre unas 12.190 millas cuadradas (31.570 kilómetros cuadrados), lo que significa más de 35 millones de píxeles por imagen. No puedo evitar pensar en los millones de pelos de la cabeza de una nutria.

Hoy en día, el equipo de Bell utiliza ordenadores para automatizar el análisis, pero una parte debe seguir siendo realizada por ojos humanos. «Hay una nueva iniciativa llamada Floating Forests (Bosques flotantes) en una plataforma llamada Zooniverse», me dice, donde ciudadanos científicos de todo el mundo pueden ayudar a analizar las imágenes.

Eso nos lleva al año 2021: como parte de su investigación, Bell fue coautor de un artículo que causó sensación en las noticias.

Los titulares decían: «La muerte de un ecosistema», «El colapso de los bosques de algas del norte de California será difícil de revertir» y (mi favorito en el New York Times) » Los erizos ‘zombis’ están destruyendo los bosques de algas. ¿No podemos comerlos?»

Estos artículos, y muchos otros como ellos, se basaron en el trabajo, que se publicó en Communications Biology. El panorama que pintaba era bastante desolador: el 90 por ciento de las algas del norte de California se perdieron a partir de 2014. Quería saber «¿Representa este declive una pérdida permanente de los bosques de algas? ¿O podrían recuperarse?».

Bell responde: «No hemos visto la oportunidad de que el alga se recupere, ya que el periodo 2014-2020 fue un periodo cálido sin precedentes y sin mucha recuperación del alga», y añade que hay motivos de preocupación: si este calentamiento sin precedentes sigue ocurriendo, década tras década, perderemos especies que dependen de los bosques de algas para alimentarse y refugiarse.

Entonces, ¿por qué es importante entender las algas? «Los bosques de algas pueden crecer y declinar muy rápidamente», dice Bell. «Podemos ver estos ciclos masivos. Si [can] entendemos estos patrones, si se transfieren a otros sistemas, podemos usarlo como modelo para el funcionamiento de otros ecosistemas».

Después de nuestra inmersión en la bahía de Monterrey, Smith y Tinker publicaron un artículo en el que confirmaban que los barrens de erizos están causados por un cambio de comportamiento. Cuando los erizos abandonan una zona y vuelven a sus grietas, el alga puede volver a crecer. La pregunta sigue siendo: ¿Volverán las estrellas de mar a salvar los bosques de algas?

Nuestro mundo está cambiando de una manera más grande de lo que una sola persona puede observar o entender. Se necesitará una gran diversidad de investigaciones y esfuerzos para comprender estos sistemas dinámicos y el papel de los humanos en ellos.

Desde las algas hasta las estrellas de mar, pasando por los erizos, lo que sabemos del mundo submarino es a menudo un tapiz de observaciones realizadas por científicos, estudiantes, ciudadanos y ordenadores. La ciencia es un proceso; implica a miles de personas que trabajan juntas a lo largo del tiempo, registrando observaciones.

Estamos en 2024. El Acuario de la Bahía de Monterrey cumple 40 años, y yo también. A mi hija le encanta el acuario. Las nutrias son sus favoritas. Estamos en la plataforma de observación y miramos la bahía. ¿Qué veremos?

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