El siguiente ensayo se ha reproducido con permiso de The ConversationThe Conversation, una publicación en línea que cubre las últimas investigaciones.

El 18 de mayo de 2022, las autoridades sanitarias de Massachusetts y los Centros de Control y Prevención de Enfermedades confirmaron un único caso de viruela del mono en un paciente que había viajado recientemente a Canadá. También se han registrado casos en el Reino Unido y Europa.

La viruela del mono no es una enfermedad nueva. El primer caso humano confirmado fue en 1970, cuando se aisló el virus de un niño sospechoso de tener viruela en la República Democrática del Congo (RDC). Es poco probable que la viruela del mono provoque otra pandemia, pero con el COVID-19 a la cabeza, es comprensible el temor a otro brote importante. Aunque es poco frecuente y suele ser leve, la viruela del mono puede causar una enfermedad grave. Las autoridades sanitarias temen que surjan más casos con el aumento de los viajes.

Soy un investigador que ha trabajado en salud pública y en laboratorios médicos durante más de tres décadas, especialmente en el ámbito de las enfermedades de origen animal. ¿Qué ocurre exactamente en el brote actual y qué nos dice la historia sobre la viruela del mono?

Un primo de la viruela

La viruela del mono está causada por el virus de la viruela del mono, que pertenece a un subconjunto de virus de la familia Poxviridae llamado Orthopoxvirus. Este subconjunto incluye los virus de la viruela, la vaccinia y la viruela bovina. Aunque se desconoce el reservorio animal del virus de la viruela del mono, se sospecha que los roedores africanos desempeñan un papel en la transmisión. El virus de la viruela del mono sólo se ha aislado dos veces de un animal en la naturaleza. Actualmente, las pruebas de diagnóstico de la viruela del mono sólo están disponibles en los laboratorios de la Red de Respuesta de Laboratorios de EE.UU. y del resto del mundo.

El nombre «viruela del mono» proviene de los primeros casos documentados de la enfermedad en animales en 1958, cuando se produjeron dos brotes en monos mantenidos para la investigación. Sin embargo, el virus no saltó de los monos a los humanos, ni los monos son los principales portadores de la enfermedad.

Epidemiología

Desde el primer caso humano notificado, la viruela del mono se ha encontrado en varios otros países de África central y occidental, con la mayoría de las infecciones en la RDC. Los casos fuera de África se han relacionado con viajes internacionales o con animales importados, incluso en Estados Unidos y otros países.

Los primeros casos reportados de viruela del mono en los EE.UU. fueron en 2003, a partir de un brote en Texas vinculado a un envío de animales desde Ghana. También hubo casos asociados a viajes en noviembre y julio de 2021 en Maryland.

Dado que la viruela del mono está estrechamente relacionada con la viruela, la vacuna contra la viruela puede proporcionar protección contra la infección de ambos virus. Sin embargo, desde que la viruela fue oficialmente erradicada, la vacunación rutinaria contra la viruela para la población general de los Estados Unidos se detuvo en 1972. Por ello, la viruela del mono ha ido apareciendo cada vez más en personas no vacunadas.

Transmisión

El virus puede transmitirse a través del contacto con una persona o animal infectado o con superficies contaminadas. Normalmente, el virus entra en el cuerpo a través de la piel rota, la inhalación o las membranas mucosas de los ojos, la nariz o la boca. Los investigadores creen que la transmisión de persona a persona se produce principalmente por la inhalación de grandes gotas respiratorias, más que por el contacto directo con fluidos corporales o el contacto indirecto a través de la ropa. Las tasas de transmisión de persona a persona de la viruela del mono han sido limitadas.

Las autoridades sanitarias están preocupadas por la posibilidad de que el virus se esté propagando sin ser detectado a través de la transmisión comunitaria, posiblemente a través de un nuevo mecanismo o ruta. Todavía se está investigando dónde y cómo se producen las infecciones.

Signos y síntomas

Una vez que el virus entra en el organismo, comienza a replicarse y a propagarse por el cuerpo a través del torrente sanguíneo. Los síntomas no suelen aparecer hasta una o dos semanas después de la infección.

La viruela del mono produce lesiones cutáneas similares a las de la viruela, pero los síntomas suelen ser más leves que los de la viruela. Al principio son comunes los síntomas parecidos a los de la gripe, que van desde la fiebre y el dolor de cabeza hasta la dificultad para respirar. De uno a 10 días después, puede aparecer una erupción en las extremidades, la cabeza o el torso que acaba convirtiéndose en ampollas llenas de pus. En general, los síntomas suelen durar de dos a cuatro semanas, mientras que las lesiones cutáneas suelen formar costras en un plazo de 14 a 21 días.

Aunque la viruela del mono es poco frecuente y no suele ser mortal, una versión de la enfermedad mata a alrededor del 10% de las personas infectadas. Se cree que la forma del virus que circula actualmente es más leve, con una tasa de mortalidad inferior al 1%.

Vacunas y tratamientos

El tratamiento de la viruela del mono se centra principalmente en el alivio de los síntomas. Según los CDC, no hay tratamientos disponibles para curar la infección por viruela del mono.

Las pruebas sugieren que la vacuna contra la viruela puede ayudar a prevenir las infecciones de viruela del mono y a disminuir la gravedad de los síntomas. Una vacuna conocida como Imvamune o Imvanex está autorizada en los Estados Unidos para prevenir la viruela del mono y la viruela.

La vacunación después de la exposición al virus también puede ayudar a disminuir las posibilidades de una enfermedad grave. Actualmente, los CDC recomiendan la vacunación contra la viruela sólo en personas que han estado o pueden estar expuestas a la viruela del mono. Las personas inmunodeprimidas corren un alto riesgo.

Este artículo fue publicado originalmente en The Conversation. Lea el artículo original.

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